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martes, agosto 1, 2023

Los antiguos esperaban que las cosas empeoraran, no que mejoraran

¿Progreso? ¿Qué es eso?


Hoy en día, el progreso ha sido tan constante que puede parecer inevitable. Ya se trate de nuevos fármacos, mejores iPhones o vacaciones más baratas, la gente espera que las cosas mejoren. Pero no siempre ha sido así. En el pasado, la gente solía esperar que las cosas empeoraran.

El pesimismo griego

Los antiguos griegos, por ejemplo, produjeron algunos de los pensadores más admirados del mundo antiguo, los antiguos romanos construyeron carreteras y acueductos a una escala sin precedentes, y la Europa medieval fue testigo de la construcción de catedrales cada vez más ambiciosas, monumentales y ornamentadas, cuya elevada arquitectura estaba diseñada para inspirar una imagen de gloria celestial. Sin embargo, ninguno de esos pueblos creía en general en el progreso.

Hesíodo creía vivir en la “edad de hierro”, que caracterizaba como una época desdichada de miseria y luchas.

Los trabajos y los días de Hesíodo son uno de los primeros intentos de conceptualizar el flujo de los asuntos humanos. Según Hesíodo, los mejores días de la humanidad tuvieron lugar en una edad de oro en la que los dioses vivían entre los hombres. La gente “vivía como dioses sin tristeza de corazón, alejada y libre de fatigas y penas: la edad miserable no descansaba sobre ellos”.

Las edades de los hombres, tal como las esbozó Hesíodo, decayeron del oro a la plata, de la plata al bronce y del bronce al hierro. Hesíodo creía que estaba viviendo en la “edad de hierro”, que caracterizó como una era desdichada de miseria y luchas. Escribió que “porque ahora verdaderamente es una raza de hierro, y los hombres nunca descansan del trabajo y la tristeza durante el día y de perecer por la noche; y los dioses pondrán graves problemas sobre ellos”.

Hesíodo reconoció que incluso los hombres de hierro tienen algo de bueno. Sin embargo, su visión general era pesimista. Los hombres de la era de hierro, escribió, luchaban entre sí, no respetaban a sus padres y la noción de “la fuerza hace el bien” prevalecía sobre la justicia.

Según Platón, las edades de Hesíodo correspondían a la rotación de la Tierra, primero en un sentido y luego en otro. En la primera rotación, los dioses supervisan a los humanos y atienden sus necesidades -para Platón, la edad de oro tuvo lugar en ese periodo. Cuando cambia la rotación de la Tierra, los dioses dejan que los humanos gestionen sus propios asuntos, con resultados previsiblemente caóticos.

Dada la visión pesimista de los griegos, no es de extrañar que la personificación del tiempo fuera Cronos, un hombre que se comía a sus propios hijos.

Los antiguos griegos creían que el progreso temporal podía producirse a través de la lucha. Sostenían que su situación era similar a la de Prometeo, el héroe mítico que fue castigado por robar el fuego a los dioses, lo que permitió el progreso humano y la civilización. Tucídides, por ejemplo, argumentó en la Historia de la Guerra del Peloponeso que, debido a esa guerra, Grecia estaba más avanzada en su época que en la de Homero.

En última instancia, sin embargo, los griegos creían que no había forma de escapar de la penumbra. Como escribió Sófocles, “el tiempo destruye todas las cosas; Nadie está a salvo de la muerte excepto los dioses; La tierra se pudre, la carne se descompone”. Dado el pesimismo general de los griegos, no es de extrañar que la personificación del tiempo fuera Cronos, un hombre que se comía a sus propios hijos.

Pesimismo romano

Para los historiadores romanos, la época contemporánea formaba parte de una eterna espiral de decadencia moral que contrastaba fuertemente con la época gloriosa de sus virtuosos antepasados. En el prefacio de su Historia de Roma, por ejemplo, Livio señalaba que en su propia época “no podemos soportar ni nuestras enfermedades ni sus remedios”. Observaciones como ésa son habituales en toda la historiografía romana.

Los romanos seguían utilizando las edades hesiódicas, pero añadieron un nuevo giro: la decadencia de los hombres se debía a la aparición de las leyes y la propiedad.

Los escritores romanos tendían a destacar la nobleza del “primer pueblo” que, como señaló el historiador romano Tácito, vivió “durante un tiempo sin un solo impulso vicioso, sin vergüenza ni culpa y, en consecuencia, sin castigos ni restricciones”. Las recompensas no eran necesarias cuando todo lo correcto se perseguía por méritos propios”.

Los romanos siguieron utilizando las épocas hesiódicas, pero éstos añadieron un nuevo giro: la decadencia de los hombres estaba causada por la aparición de las leyes y la propiedad. El poeta romano Ovidio pintó a sus contemporáneos afectados por un “perverso amor a la posesión”. Ovidio describió una sociedad de tipo comunista en la que todo se tenía en común. En la utopía de Ovidio no había leyes porque creía que la gente tiende a ser buena.

En su cuarta Égloga, Virgilio introdujo un nuevo concepto: un hombre de talento espectacular surgiría, pondría fin a la miseria de la actual edad de hierro y restauraría la edad de oro. Escribió: “Con él cesarán los corazones de hierro y los corazones de oro heredarán toda la tierra… Así han hablado los hados, al unísono con la inquebrantable intención del destino”. No es de extrañar que Virgilio fuera el poeta favorito de César Augusto, el primer emperador de Roma.

Séneca escribió que las personas son criaturas desdichadas que necesitan un gobernante que les impida destruirse a sí mismas.

Bajo el reinado de Nerón, uno de los emperadores más terribles de la Roma imperial, el concepto de una edad de oro fue revivido una vez más por escritores como Lucano, Calpurnio Sículo y, sobre todo, Séneca, el tutor del joven Nerón. Séneca escribió que las personas son criaturas desdichadas que necesitan un gobernante que les impida autodestruirse. Escribiendo desde el punto de vista de Nerón, Séneca exclama que “sólo mi Paz impide que miles de espadas broten unas contra otras”.

Lo mejor que podían conseguir los romanos en un mundo gobernado por el destino y el tiempo, al parecer, era que un poderoso dictador detuviera temporalmente el reloj y volviera a poner en forma a su pueblo.

El pesimismo de la Europa medieval

Una vez que Europa adoptó el cristianismo, se formuló una nueva perspectiva de los asuntos humanos. En consecuencia, se consideraba que toda la historia avanzaba linealmente hacia el día del juicio final. En 1099, los soldados de la Primera Cruzada creían que se acercaban al fin de los días mientras marchaban para sitiar Jerusalén.

Los escritos medievales contemporáneos están impregnados de palabras como decadencia, senilidad, corrupción y colapso.

Estas visiones apocalípticas del futuro resultan aún más sorprendentes si se tiene en cuenta que, en el siglo XII, Europa había dejado atrás lo que comúnmente se conoce como la “Edad Oscura” que siguió a la caída del Imperio Romano en Occidente. Surgían universidades por toda Europa, se construían magníficas iglesias góticas más altas que nunca, la producción de libros estaba en pleno apogeo y los eruditos medievales reavivaban el estudio de la filosofía.

Por desgracia, muchos escritores medievales eran sus peores críticos. Se adoptó un lenguaje de decadencia. Los escritos contemporáneos están impregnados de palabras como decadencia, senilidad, corrupción y colapso. Los eruditos medievales creían que la Tierra envejecía y que las cosas se deterioraban a medida que se acercaba el fin.

Muchos escritores medievales asumían con frecuencia la supremacía de las generaciones precedentes (que a su vez asumían la supremacía de las generaciones que les precedían, etc.). Guillermo de Conche escribió en una carta a Geoffrey el Hermoso de Anjou sobre los maestros de la época actual que carecían de la autoridad de los antiguos. Guillermo señaló que como los maestros carecían de conocimientos, los estudiantes de disciplina y los obispos sólo buscaban la riqueza. “Toda dignidad y autoridad han perecido”, concluyó.

Aunque algunos escritores elogiaban su propia época, tales optimistas eran escasos y superados en número por franjas de pesimistas.

Este tipo de lenguaje es típico de los autores de la época medieval, incluso cuando elogiaban a una figura contemporánea. Por ejemplo, Herbert de Bosham, después de elogiar a Thomas Becket, termina su elogio diciendo que “aunque tal virtud vivió en nuestro tiempo, no era de nuestra época tibia, que sólo engendra hombres amantes de sí mismos y egoístas”. Del mismo modo, cuando Aelred de Rievaulx elogió a San Ninian, exclamó que “cuando pienso en los santos caminos de este santo hombre, me avergüenzo de nuestra propia estupidez inane y de la cobardía de esta desdichada generación.”

Los escritos de las épocas antigua y medieval están llenos de autodesprecio. Aunque algunos escritores elogiaban su propia época, los optimistas eran escasos y se veían superados en número por los pesimistas. El pesimismo, por tanto, parece haber sido la norma durante gran parte de la historia escrita. En este sentido, los modernos somos excepcionales. Exigimos y esperamos el progreso. Concebimos nuestro propio futuro sin declive, sin necesidad de un dictador que detenga ese declive o sin un eventual apocalipsis que borre nuestra miseria. Eso es el progreso.

Reimpreso de CapX.

Publicado originalmente el 12 de junio de 2018.


  • Marian L. Tupy is the editor of HumanProgress.org and a senior policy analyst at the Center for Global Liberty and Prosperity. 

  • Paul Meany is a student at Trinity College Dublin studying Ancient and Medieval History and Culture.