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martes, mayo 28, 2024

La fuerza de la economía

La economía está en todas partes


Hace mucho tiempo, en una galaxia muy, muy lejana… había economistas que intentaban explicar la economía en términos claros. Desgraciadamente, sólo unos pocos en la profesión económica se preocupan por hacer que la «ciencia lúgubre» sea comprensible para el ciudadano de a pie. La mayoría de los economistas «de alto nivel» están más preocupados por la elegancia matemática. El economista verbal que realmente puede explicar los acontecimientos económicos es dejado de lado por no ser lo suficientemente riguroso.

Y lo que es peor, al ciudadano medio no le interesa la economía y no entiende el poder del razonamiento económico. Lo que suele venir a la mente al oír la palabra «economía» es la inversión, las finanzas personales o aprender a crear una empresa. Sin embargo, la economía está en todas partes, ya sean los deportes, la moda, la música o, sí, ¡el cine! Esta es una afirmación que he repetido varias veces a mi clase de economía en el instituto (aún no estoy seguro de si me creen o si les importa). Mi objetivo como profesor es demostrar a mis alumnos, en primer lugar, que el estudio de la economía es algo más que centrarse en temas financieros y, en segundo lugar, que han tomado decisiones económicas la mayor parte de su vida.

Una decisión que toma la mayoría de los estadounidenses es asistir al cine o a un acontecimiento deportivo. Escuchar a algunas personas quejarse de lo altos que son los precios de las películas o de que no pueden permitirse llevar a su familia a un partido de los 49ers o los Sharks es un poco irritante. Puede que el precio esté fuera del alcance de algunos, pero lo cierto es que los precios no son demasiado altos, y prueba de ello es que las entradas para el cine o el estadio están agotadas. A los teatros y a los equipos deportivos profesionales les encantaría cobrar aún más, pero no pueden porque asistiría menos gente. Y, por supuesto, a los consumidores les encantaría no pagar nada para entretenerse, pero eso tampoco funcionaría porque los proveedores no tendrían ningún incentivo para proporcionar el entretenimiento.

La teoría económica dicta que la oferta y la demanda determinan los precios de los bienes y servicios. Cuando disminuye la demanda o aumenta la oferta de un producto o servicio, el precio, en igualdad de condiciones, baja. Cuando aumenta la demanda o disminuye la oferta de un producto o servicio, el precio subirá, como debe ser. Cualquier intervención para controlar los precios sería, como dijo el economista liberal clásico francés Frederic Bastiat, un saqueo. El problema es que algunas personas creen que tienen derecho a llevar a su familia al cine o a un partido de hockey. Por consiguiente, cuando algunos se ven excluidos del mercado, protestan y piden un precio máximo legal, o lo que los economistas llaman un techo de precios. Desgraciadamente, el resultado de este techo será la escasez de entradas.

Luego están las personas que pueden permitirse pagar el precio de la entrada y la compran, pero siguen quejándose del elevado precio. Una de las principales ideas de Adam Smith en La riqueza de las naciones es que, a menos que ambas partes en un intercambio piensen que saldrán beneficiadas, la transacción no tendrá lugar. Por lo tanto, cuando una persona compra una entrada de cine o de hockey, o lo que sea, demuestra que ese fue el mejor uso del dinero en comparación con todas las demás alternativas posibles y, en consecuencia, los beneficios de la transacción superaron a los costes. En otras palabras, esta gente debería dejar de quejarse.

Un teatro mejor

La famosa afirmación de Smith: «No es de la benevolencia del carnicero, el cervecero o el panadero de quien esperamos nuestra cena, sino de su consideración por su propio interés», subyace un concepto crucial. Cuando el cine se gasta miles de dólares en pantallas más grandes y sofisticados sistemas de sonido, ¿es porque el propietario se preocupa por ti? No necesariamente. El cine gasta ese dinero porque compite con otras formas de entretenimiento por su dinero. Al ofrecerte una mejor experiencia visual, también se beneficia.

Si los precios son demasiado altos, ¿por qué hay gente que sigue yendo al cine en lugar de esperar a que las películas lleguen a los videoclubs? Algunos dirán que es porque no quieren esperar. En la jerga económica, tienen una alta preferencia temporal. Probablemente haya una razón adicional: la sensación que tiene la gente cuando se sienta en una sala de cine abarrotada. Algunos sienten una sensación de conexión con los demás cuando algo inspirador o triste les hace llorar juntos. Cuando alguien hace algo sin tener en cuenta los costes o beneficios para los demás, llamamos externalidad a cualquier efecto secundario de esa acción. Ahora bien, estoy casi seguro de que las personas que me rodean en el teatro no están gritando, chillando o llorando porque estén pensando en mi disfrute, o utilidad. No obstante, sigo recibiendo un beneficio. (Por supuesto, el niño que grita o el que habla sería un ejemplo de externalidad negativa).

Hace poco me encontré con el poder de la economía en la película que podría superar financieramente a Titanic y Lo que el viento se llevó (tanto en términos nominales como reales): La guerra de las galaxias de George Lucas: Episodio I, La amenaza fantasma. Comienza diciendo que hay agitación en la República Galáctica debido a los impuestos sobre las rutas comerciales. La Federación de Comercio ha interrumpido todo comercio con el planeta Naboo, creando el conflicto de la historia. También en el mundo real, los gobiernos provocan conflictos al atentar contra la libertad individual e imponer aranceles, cuotas y embargos comerciales.

El dinero también aportó un punto sobre economía en La amenaza fantasma. El dinero es cualquier cosa generalmente aceptada en el comercio de bienes y servicios. En la película, nuestros héroes necesitan sustituir una pieza defectuosa de su nave espacial cuando aterrizan en el planeta Tatooine. Cuando Qui-Gon Jinn ofrece a un comerciante «Créditos de la República» por la pieza, le dicen que esos créditos no valen nada. Una alternativa al dinero es el trueque, así que Qui-Gon hace que revisen la nave en busca de algo comerciable. No encuentra nada. Esto no deja otra alternativa que una apuesta arriesgada que ofrece una gran recompensa. Una vez más, un sencillo principio de economía: se necesita un alto rendimiento potencial para que alguien asuma un gran riesgo.

Algunos de mis alumnos pensaron que estaba exagerando mi pasión por la economía cuando les dije que quería escribir este artículo. Espero que vean lo instructiva que puede ser la economía incluso en su tiempo libre.

[Artículo publicado originalmente el 1 de diciembre de 1999].


  • Ninos P. Malek is an Economics professor at De Anza College in Cupertino, California and a Lecturer at San Jose State 
    University in San Jose, California. He teaches principles of macroeconomics, principles of microeconomics, economics of social issues, and intermediate microeconomics. His previous experience also includes teaching introductory economics at George Mason University.