La creación de valor frente a la regulación

Liberemos los servicios de transporte urbano

Los beneficios del libre mercado y los problemas de la intervención gubernamental quedan bien ilustrados con la historia de los servicios de transporte por medio de teléfonos inteligentes, como Uber y Lyft.

Los empresarios que crearon Uber vieron lo que creían que era una gran forma de crear valor para los viajeros de la ciudad: La aplicación de Uber podía conectar a los pasajeros con el auto disponible más cercano, mostrarle a los pasajeros que se acercaban los autos, medir las distancias recorridas, calcular las tarifas, facturar a los pasajeros, pagar a los conductores y permitir que tanto los conductores como los pasajeros dejaran sus opiniones para que otros las vieran. ¡Qué idea! 

Vieron un mercado por descubrir que prometía ganancias. Así que se lanzaron por él. Y, efectivamente, están obteniendo grandes ganancias. 

¿De dónde vienen esos beneficios? Provienen, como todos las ganancias obtenidas en un intercambio libre y voluntario, de la creación de valor para otros, en este caso, de la prestación de un valioso servicio a los usuarios de la ciudad.

Estos beneficios recompensan a Uber por el valioso servicio de transporte que proporciona y le "dicen" a la empresa que haga más cosas, que desarrolle y amplíe su servicio. Uber se está expandiendo dentro de las ciudades y ampliando el servicio a nuevas ciudades y nuevos países. Su éxito está atrayendo a competidores como Lyft.

Hay un lado negativo, por supuesto. El gran Joseph Schumpeter llamó a la innovación en una economía dinámica "destrucción creativa", la destrucción de las viejas y peores formas de servir a los demás mediante la creación de nuevas y mejores formas. Cuando los usuarios eligen Uber en lugar de los taxis tradicionales, esas elecciones suponen menores beneficios, o incluso pérdidas, para las empresas de taxis. Esas pérdidas obligan a las empresas de taxis a hacer menos de lo que hacen, a contratar o a cambiar su forma de hacer negocios.

Si tuviéramos mercados libres para los servicios de transporte urbano, eso sería todo. Los servicios de transporte preferidos -Uber y sus imitadores- prosperarían, y las formas más antiguas y torpes de conectar a los pasajeros con los autos desaparecerían gradualmente. 

Pero no tenemos mercados libres para los servicios de transporte urbano. Los legisladores y los burócratas del gobierno tienen autoridad política para intervenir en estos mercados. Y las empresas de taxis, cuyas ganancias -e incluso su existencia- se ven amenazadas, intentan utilizar esta autoridad para bloquear o impedir la destrucción creativa que tanto está contribuyendo a mejorar la vida de los habitantes de las ciudades. 

Fíjense bien en esto: La autoridad del gobierno para interferir en el negocio de los servicios de transporte de la ciudad, una autoridad aparentemente y oficialmente destinada a proteger al público de los servicios de transporte inferiores, se está utilizando en la práctica para impedir el acceso del público a los servicios de transporte superiores. Ilustra la forma en que se utiliza generalmente la intervención gubernamental: para beneficiar a algún grupo de interés especial -en este caso las empresas de taxis- a expensas de sus clientes y competidores. Uber ha amenazado con abandonar Maryland si la Comisión de Servicios Públicos de Maryland sigue adelante con una propuesta respaldada por Yellow Transportation, el mayor operador de taxis de Baltimore, para regularlo como operador de taxis. Virginia envió cartas a Uber y Lyft, ordenando a cada una que cese y desista "hasta que obtenga la autoridad apropiada". En Europa, según The Wall Street Journal, "miles de taxistas europeos colapsaron el tráfico en ciudades de todo el continente, protestando por los servicios de alquiler de autos proporcionados por Uber Technologies y otros." En Chicago, según The Washington Post, las empresas de taxis están demandando a la ciudad para obtener una compensación por la pérdida de lo que era, antes de Uber, su oligopolio para el servicio de viajes en Chicago.

Queda por ver dónde y hasta qué punto Uber y sus clientes seguirán siendo libres de hacer negocios, sin interferencias de un gobierno impertinente.

¿Qué debería hacerse? Hay que liberar los mercados de viajes urbanos. Es injusto para las empresas de taxis que Uber cobre precios de mercado mientras que los taxis deben cobrar lo que los reguladores decreten. Pero la respuesta sensata a esta injusticia es liberar a los taxis y dejar que todos los servicios de transporte compitan libremente.