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lunes, mayo 27, 2024

Fe en la Reserva Federal


La vida económica está englobada en las instituciones políticas y sociales. Cuando éstas favorecen el esfuerzo económico y la productividad, las condiciones pueden mejorar y generar prosperidad general. Cuando se vuelven hostiles y gravosas, las condiciones económicas están abocadas al deterioro. Por eso todos debemos vigilar siempre el cuerpo político.

Una institución política destacada en todos los países es el banco central. En Estados Unidos, es el Sistema de la Reserva Federal, la obra maestra de 1914 de la Administración de Woodrow Wilson. Es la bolsa de dinero federal que puede financiar cualquier gasto del gobierno y acudir al rescate de cualquier número de bancos e instituciones financieras, puede crear nuevo dinero con la velocidad de un comando informático y transferirlo en segundos por modernos de alta velocidad. Puede crear depósitos de un dólar con la misma eficacia que puede crear un millón, mil millones o incluso un billón de dólares. La Fed obtiene este poder mágico de su posición como monopolista del dinero, de la fuerza de curso legal de su dinero y de sus poderes reguladores sobre las instituciones financieras. Su poder es puramente político, creado y otorgado por el Congreso de Estados Unidos, sancionado por los tribunales y aplicado por la policía.

Los ojos de la profesión económica, de los medios de comunicación, banqueros, empresarios, inversores y especuladores están pegados a la Fed. Los periodistas económicos de radio y televisión se apresuran a informar sobre cada movimiento de la Fed. «¿Ha añadido liquidez hoy o se ha abstenido de crear crédito?». Cuando el Presidente habla, el mundo financiero contiene la respiración. Un comentario alentador puede hacer subir los precios de las acciones cientos de puntos y añadir un billón de dólares a la riqueza de la renta variable. Un comentario crítico puede provocar la caída en picado de los mercados de bonos y acciones del mundo. ¡Ay del inversor que no escuche o interprete correctamente las palabras del Presidente!

Los poderes del Sistema de la Reserva Federal llegan a todos los rincones del mundo. Es el «prestamista de última instancia» no sólo del Gobierno y las instituciones financieras estadounidenses, sino también de los bancos centrales extranjeros. Vigila y acude al rescate de bancos en apuros desde México hasta Malawi. Sus vastos poderes internacionales se basan en dos fundamentos: la posición central del mercado financiero estadounidense en el mundo y el papel central del dólar estadounidense como moneda de reserva del mundo. La Fed gestiona el patrón internacional del dólar.

La mayoría de los economistas ven con buenos ojos los vastos poderes de la Fed y aplauden a sus gestores. Por desgracia, sobrestiman gravemente el poder de la Fed y no prestan atención al fatídico papel que desempeña. Su fe ciega en el poder político no puede soportar la mirada.

Como brazo monetario del gobierno federal, la Fed sufre todas las tentaciones, debilidades e incertidumbres de la política. Su objetivo principal es financiar al gobierno y dirigir las políticas monetarias y crediticias de acuerdo con el plan general de la administración en el poder. El control último sobre el Sistema está en manos del Presidente de los Estados Unidos. Él nombra a los siete miembros de la Junta de Gobernadores y el Senado de los Estados Unidos los confirma. Su Secretario del Tesoro y su Tesorero firman todos los billetes de la Reserva Federal, desde el de un dólar hasta el de 100 dólares, que es el de mayor denominación que se emite actualmente. Estas firmas por sí solas hacen una farsa de la independencia de la Reserva Federal.

Mientras la Reserva Federal ejerce un poder monopolístico sobre los mercados monetarios estadounidenses, se enfrenta a una potente competencia en los mercados internacionales. El yen japonés y el marco alemán son competidores de «dinero duro» del dólar estadounidense, que ponen límites a los poderes inflacionistas de la Reserva Federal. Ignorarlos es invitar a peligrosas crisis del dólar y a la desaparición del patrón mundial del dólar. Por lo tanto, el dólar estadounidense siempre debe seguir siendo competitivo en poder adquisitivo y merecedor de la confianza de sus propietarios; las políticas de la Reserva Federal deben estar en consonancia con las políticas de sus competidores.

A pesar de sus vastos poderes, no hay que sobrevalorar la capacidad de la Reserva Federal. Tiene límites que son visibles en las cotizaciones del dólar-yen y del dólar-marco en los mercados monetarios del mundo, desde Londres a Tokio. Los límites también hacen su aparición en el aumento de los precios al consumo que revelan las consecuencias de las innumerables adiciones de crédito de la Reserva Federal. Cuando los precios al consumo suben más allá de los márgenes de tolerancia del público, la Reserva Federal se ve atrapada en un aprieto. Su función de proporcionar liquidez para múltiples fines entra en conflicto con la de «luchar contra la inflación». El problema es que la Reserva Federal sólo dispone de una herramienta: aumentar o reducir su propia liquidez. Para luchar contra la inflación, debe dejar de añadir liquidez, de inflar la moneda y ampliar sus créditos. En resumen, no debe echar más leña al fuego de la inflación que ella misma encendió.

Los estadounidenses podrían experimentar pronto los límites del poder de la Fed cuando el Banco de Japón o el Bundesbank suban sus tipos de interés o cuando la inflación de los precios al consumo levante su fea cabeza. La Reserva Federal tendría que subir sus tipos para seguir siendo competitiva con el Banco de Japón y el Bundesbank o para poner fin a la inflación de los precios al consumo. La subida provocaría la caída de los mercados financieros. En la pérdida y el sufrimiento, los estadounidenses podrían finalmente darse cuenta de que su fe en la Reserva Federal estaba dolorosamente fuera de lugar y su confianza en la gestión política del dinero una invitación permanente al desastre. Puede que incluso aprendan que la creación del Sistema de la Reserva Federal por el Congreso alteró radicalmente el orden político y económico. Construyó un puesto de mando político sobre el dinero y la banca del pueblo que, con el tiempo, se convertiría en el monopolio del dinero. La ley que creó el Sistema proporcionó una fuente federal que con el tiempo se convertiría en el paterfamilias del estado de bienestar de billones de dólares. Construyó un poderoso motor de inflación y volvió la economía altamente vulnerable a los auges y recesiones empresariales. Al final, puede que el pueblo estadounidense incluso se arrepienta de la creación de la Fed y quiera abolir el monstruo de Wilson.

En estos momentos, un hombre sabio no confiará en tres cosas: las solemnes promesas de los banqueros centrales de «luchar» contra la inflación; las bravatas de los políticos de «equilibrar» sus presupuestos, y la cháchara de los gobernadores de la Fed sobre los efectos estabilizadores de sus políticas.

[Artículo publicado originalmente el 1 de abril de 1997].


  • Hans F. Sennholz (1922-2007) was Ludwig von Mises' first PhD student in the United States. He taught economics at Grove City College, 1956–1992, having been hired as department chair upon arrival. After he retired, he became president of the Foundation for Economic Education, 1992–1997.