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viernes, abril 1, 2022

El suicidio financiero del Imperio Romano en cámara lenta

El Estado con planes de rescate es tan antiguo como Roma


Más de 2.000 años antes de los planes de rescate y programas de ayuda social de los Estados Unidos, los antiguos romanos experimentaron con planes similares. El gobierno romano rescató instituciones en quiebra, canceló deudas personales y gastó enormes sumas en programas de bienestar social. El resultado no fue nada bonito.

Los políticos romanos elegían a los ganadores y a los perdedores, favoreciendo generalmente a los que estaban bien conectados políticamente, una práctica que también es fundamental para el Estado del bienestar social de los tiempos modernos. Como han señalado numerosos escritores, estos costosos esfuerzos de robarle a Pedro para pagarle a Pablo fueron factores importantes en la quiebra de la sociedad romana. Inevitablemente condujeron a intervenciones aún más destructivas. Roma no se construyó en un día, como dice el viejo refrán y también se tardaron en derribarla. Con el tiempo, cuando la república se convirtió en una autocracia imperial, los emperadores intentaron controlar toda la economía.

La condonación de la deuda en la antigua Roma fue un tema polémico que se promulgó en múltiples ocasiones. Uno de los primeros reformistas populistas romanos, el tribuno Licinio Stolo, aprobó un proyecto de ley que era esencialmente una moratoria de la deuda alrededor del año 367 a.C., una época de incertidumbre económica. La legislación permitía a los deudores restar los intereses pagados del principal adeudado si el resto se pagaba en un plazo de tres años. En el año 352 a.C., la situación financiera de Roma seguía siendo sombría y el tesoro del Estado pagó muchas deudas privadas incumplidas y debidas a los desafortunados prestamistas. Se suponía que los deudores acabarían devolviendole el dinero al Estado, pero si crees que lo hicieron, probablemente pienses que Grecia es hoy un buen riesgo crediticio.

En el año 357 a.C., el tipo de interés máximo permitido para los préstamos era de aproximadamente el 8%. Diez años más tarde, se consideró insuficiente, por lo que los administradores romanos redujeron el límite al 4 por ciento. En el año 342, las sucesivas reducciones no consiguieron, al parecer, apaciguar a los deudores ni aliviar satisfactoriamente las tensiones económicas, por lo que se suprimió por completo el interés de los préstamos. Para sorpresa de todos, los acreedores comenzaron a negarse a prestar dinero. Con el tiempo, la ley que prohibía los intereses fue completamente ignorada.

En el año 133 a.C., el prometedor político Tiberio Graco decidió que las medidas de Licinio no eran suficientes. Tiberio aprobó un proyecto de ley por el que se concedían a los pobres extensiones de tierra agrícola de propiedad estatal. Además, el gobierno financió la construcción de sus nuevas casas y la compra de sus herramientas de labranza. Se calcula que 75.000 familias recibieron tierras gratis gracias a esta legislación. Se trataba de un programa gubernamental que proporcionaba tierras gratuitas, viviendas e incluso un pequeño negocio, todo ello probablemente a cargo de los contribuyentes o saqueado de las naciones recién conquistadas. Sin embargo, en cuanto se permitió, muchos colonos vendieron ingratamente sus granjas y regresaron a la ciudad. Tiberio no vivió para ver a estos beneficiarios rechazar la generosidad romana, porque un grupo de senadores lo asesinó en el año 133 a.C., pero su hermano menor Cayo Graco retomó su manto populista e impulsó sus reformas.

Cayo, por cierto, también aprobó el primer programa de alimentos subvencionados de Roma, que proporcionaba granos con descuento a muchos ciudadanos. Al principio, los romanos dedicados al ideal de la autosuficiencia se escandalizaron ante el concepto de asistencia social obligatoria, pero en poco tiempo, decenas de miles de personas recibían alimentos subvencionados y no sólo los necesitados. Cualquier ciudadano romano que estuviera en las colas de los cereales tenía derecho a la ayuda. Un cónsul rico llamado Piso, que se oponía al reparto de granos, fue visto esperando la comida con descuento. Afirmó que si su riqueza iba a ser redistribuida, entonces tenía la intención de recibir su parte de granos.

En el siglo III d.C., el programa alimenticio había sido modificado en múltiples ocasiones. El grano con descuento se sustituyó por otro totalmente gratuito, y en su punto álgido, un tercio de Roma se benefició del programa. Se convirtió en un privilegio hereditario, que se transmitía de padres a hijos. Otros alimentos, como el aceite de oliva, la carne de cerdo y la sal, se incorporaron regularmente al reparto. El programa creció hasta convertirse en el segundo mayor gasto del presupuesto imperial, por detrás del militar, y no sirvió como red de seguridad temporal; como muchos programas gubernamentales, se convirtió en una asistencia perpetua para un grupo permanente que se sentía con derecho a sus beneficios.

En el año 88 a.C., Roma se tambaleaba tras la Guerra Social, un conflicto debilitante con sus antiguos aliados en la península italiana. Un comandante victorioso fue un hombre llamado Sulla, que ese año se convirtió en cónsul (el cargo político más alto en los días de la república) y más tarde gobernó como dictador. Para aliviar la catástrofe económica, Sulla canceló parte de la deuda privada de los ciudadanos, quizás hasta el 10%, dejando a los prestamistas en una posición difícil. También restableció y aplicó un tipo de interés máximo sobre los préstamos, probablemente similar a la ley del 357 a.C. La crisis se agravó continuamente, y para hacer frente a la situación en el 86 a.C., se aprobó una medida que reducía las deudas privadas en otro 75 por ciento bajo los consulados de Cinna y Mario.

Menos de dos décadas después de Sulla, Catilina, el infame radical populista y enemigo de Cicerón, hizo campaña para el consulado con una plataforma de condonación total de la deuda. De alguna manera, fue derrotado, probablemente por banqueros y romanos quienes sí pagaron sus deudas oponiéndose a su candidatura. Su vida terminó poco después en un intento fallido de golpe de estado.

En el año 60 a.C., el patricio ascendente Julio César fue elegido cónsul, y continuó las políticas de muchos de sus predecesores populistas con algunas innovaciones propias. Una vez más, Roma se encontraba en medio de una crisis. En este periodo, unos contratistas privados llamados recaudadores de impuestos cobraban los impuestos que se le debían al Estado. Estos recaudadores de impuestos se presentaban a las licitaciones de los contratos de recaudación de impuestos y se les permitía quedarse con el excedente del precio del contrato como pago. En el año 59 a.C., el sector de los recaudadores de impuestos estaba al borde del colapso. César les perdonó hasta un tercio de su deuda con el Estado. El rescate del mercado agrícola debió de afectar en gran medida a los presupuestos romanos y quizás incluso a los contribuyentes, pero el catalizador de la medida de alivio fue que César y su amigo Craso habían invertido mucho en el sector en dificultades.

En el año 33 d.C., medio siglo después del colapso de la república, el emperador Tiberio se enfrentó a un pánico en el sector bancario. Respondió proporcionando un rescate masivo de préstamos sin intereses a los banqueros en un intento de estabilizar el mercado. Más de 80 años después, el emperador Adriano perdonó unilateralmente 225 millones de denarios en impuestos atrasados a muchos romanos, fomentando el resentimiento entre otros que habían pagado con esfuerzo la totalidad de sus cargas fiscales.

El emperador Trajano conquistó Dacia (la actual Romania) a principios del siglo II d.C., inundando las arcas del Estado con un botín. Con este tesoro financió un programa social, la alimenta, que competía con las instituciones bancarias privadas proporcionando préstamos a bajo interés a los terratenientes mientras los intereses beneficiaban a los niños desfavorecidos. Los sucesores de Trajano continuaron con este programa hasta que la devaluación del denario, la moneda romana, hizo que la alimenta desapareciera.

En el año 301, cuando el emperador Diocleciano estaba reestructurando el gobierno, el ejército y la economía, promulgó el famoso Edicto de Precios Máximos. Roma se había convertido en un estado totalitario que achacaba muchos de sus males económicos a supuestos aprovechados codiciosos. El edicto definía los precios y salarios máximos de los bienes y servicios. Su incumplimiento se castigaba con la muerte. De nuevo, para sorpresa de todos, muchos vendedores se negaron a vender sus productos a los precios establecidos y, en pocos años, los romanos ignoraron el edicto.

Los enormes programas de ayuda social también se convirtieron en la norma en la antigua Roma. En su apogeo, el mayor gasto del Estado era un ejército de entre 300.000 y 600.000 legionarios. Los soldados se dieron cuenta de su papel y de su necesidad en la política romana y, en consecuencia, sus exigencias aumentaron. Exigían paquetes de jubilación exorbitantes en forma de extensiones gratuitas de tierras de labranza o grandes bonos de oro equivalentes a más de una década de su salario. También esperaban enormes y periódicas bonificaciones para evitar sublevaciones.

La experiencia romana nos enseña importantes lecciones. Como dijo el economista del siglo XX Howard Kershner: “Cuando un pueblo autogobernado confiere a su gobierno el poder de quitar a unos y dar a otros, el proceso no se detendrá hasta que el último hueso del último contribuyente quede al descubierto”. Poner el sustento de uno en manos de políticos que compran votos compromete no sólo la independencia personal, sino también la integridad financiera de la sociedad. El Estado del bienestar social, una vez iniciado, es difícil de revertir y nunca termina bien.

Roma cayó ante los invasores en el año 476, pero quiénes eran los verdaderos bárbaros es una pregunta abierta. El pueblo romano que apoyó el Estado del bienestar social y los políticos que lo administraron debilitaron tanto a la sociedad que el Imperio Romano de Occidente cayó como una ciruela madura ese año. Tal vez los verdaderos bárbaros fueron los romanos que efectivamente cometieron un suicidio financiero en cámara lenta.

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  • Lawrence W. Reed es presidente emérito de FEE, anteriormente fue presidente de FEE durante casi 11 años, (2008 - 2019).
  • Marc Hyden is a conservative political activist and an amateur Roman historian.