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domingo, abril 28, 2024

Walter Williams sobre Bastiat

Bastiat reconoció que la mayor amenaza para la libertad es el gobierno.


Debía de tener cuarenta años antes de leer el clásico de Frédéric Bastiat La Ley. Una persona anónima, con la que estaré eternamente en deuda, me envió por correo un ejemplar no solicitado. Después de leer el libro me convencí de que una educación en artes liberales sin un encuentro con Bastiat está incompleta. La lectura de Bastiat me hizo profundamente consciente de todo el tiempo perdido, junto con las frustraciones de recorrer un callejón sin salida tras otro, organizando mi filosofía de la vida. La Ley no me produjo una conversión filosófica tanto como creó orden en mi pensamiento sobre la libertad y la conducta humana justa.

Muchos filósofos han hecho importantes contribuciones al discurso sobre la libertad, Bastiat entre ellos. Pero la mayor contribución de Bastiat es que sacó el discurso de la torre de marfil e hizo las ideas sobre la libertad tan claras que incluso los iletrados pueden entenderlas y los estatistas no pueden ofuscarlas. La claridad es crucial para persuadir a nuestros semejantes de la superioridad moral de la libertad personal.

Como otros, Bastiat reconoció que la mayor amenaza para la libertad es el gobierno. Obsérvese la claridad que emplea para ayudarnos a identificar y comprender los actos malvados del gobierno, como el saqueo legalizado. Bastiat dice: «Mira si la ley quita a algunas personas lo que les pertenece, y se lo da a otras personas a las que no pertenece. Mira si la ley beneficia a un ciudadano a expensas de otro haciendo lo que el propio ciudadano no puede hacer sin cometer un delito.» Con una descripción tan precisa del saqueo legalizado, no podemos negar la conclusión de que la mayoría de las actividades gubernamentales, incluida la nuestra, son un saqueo legalizado o, en aras de la modernidad, un robo legalizado.

Frederic Bastiat podría haber sido fácilmente un compañero de viaje de los firmantes de nuestra Declaración de Independencia. La visión de los firmantes sobre la libertad y el papel adecuado del gobierno quedó plasmada en las inmortales palabras: «Sostenemos como evidentes estas verdades: que todos los hombres son creados iguales, que son dotados por su Creador de ciertos Derechos inalienables, que entre ellos están la Vida, la Libertad y la búsqueda de la Felicidad. Que para garantizar estos derechos se instituyen los gobiernos entre los hombres….». Bastiat se hace eco de idéntica visión al afirmar: «Vida, facultades, producción -en otras palabras, individualidad, libertad, propiedad- eso es el hombre. Y a pesar de la astucia de los dirigentes políticos arteros, estos tres dones de Dios preceden a toda legislación humana, y son superiores a ella.» Bastiat dio el mismo razonamiento para el gobierno que nuestros Fundadores, diciendo: «La vida, la libertad y la propiedad no existen porque los hombres hayan hecho leyes. Al contrario, es el hecho de que la vida, la libertad y la propiedad existieran de antemano lo que hizo que los hombres hicieran leyes en primer lugar.» No se han hecho declaraciones más precisas de los derechos naturales o concedidos por Dios que las que se encuentran en nuestra Declaración de Independencia y en La Ley.

Bastiat depositó sus esperanzas de libertad en Estados Unidos diciendo: «… mirad a Estados Unidos. No hay país en el mundo donde la ley se mantenga más dentro de su ámbito propio: la protección de la libertad y la propiedad de cada persona. Como consecuencia de ello, no parece haber país en el mundo donde el orden social descanse sobre cimientos más firmes». En 1850, Bastiat señalaba dos áreas en las que Estados Unidos se quedaba corto: «La esclavitud es una violación, por ley, de la libertad. El arancel protector es una violación, por ley, de la propiedad».

Si Bastiat viviera hoy, se sentiría decepcionado por nuestra incapacidad para mantener la ley dentro de su propio ámbito. A lo largo de siglo y medio, hemos creado más de 50.000 leyes. La mayoría de ellas permiten al Estado ejercer la violencia contra quienes no la han ejercido contra otros. Estas leyes van desde las leyes antitabaco para establecimientos privados y las «cotizaciones» a la Seguridad Social hasta las leyes de concesión de licencias y de salario mínimo. En cada caso, la persona que exige y defiende resueltamente el derecho que Dios le ha dado a que le dejen en paz puede acabar sufriendo la muerte a manos de nuestro gobierno*.

Bastiat explica el llamamiento a favor de leyes que restrinjan el intercambio pacífico y voluntario y castiguen el deseo de ser dejado en paz diciendo que los socialistas quieren jugar a ser Dios. Los socialistas ven a las personas como materia prima para formar combinaciones sociales. Para ellos -la élite- «la relación entre las personas y el legislador parece ser la misma que la relación entre la arcilla y el alfarero». Y para la gente que tiene esta visión, Bastiat muestra la única ira que encuentro en La Ley cuando arremete contra los bienhechores y los aspirantes a gobernantes de la humanidad: «¡Ah, criaturas miserables! ¡Vosotros que os creéis tan grandes! ¡Vosotros que juzgáis a la humanidad tan pequeña! ¡Vosotros que queréis reformarlo todo! ¿Por qué no os reformáis a vosotros mismos? Esa tarea sería suficiente».

Bastiat era un optimista que pensaba que los argumentos elocuentes en defensa de la libertad podrían salvar el día; pero la historia no está de su lado. La historia de la humanidad es una historia de abuso y control sistemático y arbitrario por parte de la élite que actúa de forma privada, a través de la iglesia, pero sobre todo a través del gobierno. Es una historia trágica en la que cientos de millones de almas desafortunadas han sido masacradas, la mayoría por su propio gobierno. Un historiador que escriba dentro de 200 o 300 años podría considerar las libertades que existieron para una pequeña parte de la población de la humanidad, principalmente en el mundo occidental, durante sólo una pequeña parte de su historia, el último siglo o dos, como una curiosidad histórica que desafía toda explicación. Ese historiador también podría observar que la curiosidad fue sólo un fenómeno temporal y que la humanidad volvió al estado tradicional de las cosas: el control arbitrario y el abuso.

Esperemos que la historia demuestre que esa apreciación pesimista es falsa. El colapso mundial de la respetabilidad de las ideas del socialismo y el comunismo sugiere que hay un rayo de esperanza. Otro signo esperanzador son las innovaciones tecnológicas que hacen más difícil que el gobierno obtenga información sobre sus ciudadanos y los controle. Innovaciones como el acceso a la información, la comunicación y las transacciones monetarias electrónicas harán que los intentos de control del gobierno sean más costosos y menos probables. Estas innovaciones tecnológicas harán cada vez más posible que los ciudadanos del mundo se comuniquen e intercambien entre sí sin el conocimiento, la sanción o el permiso del gobierno.

El colapso del comunismo, las innovaciones tecnológicas, acompañadas de sólidas organizaciones de libre mercado que promuevan las ideas de Bastiat, son las cosas más optimistas que puedo decir sobre el futuro de la libertad en Estados Unidos. Los estadounidenses comparten una carga y una responsabilidad moral impresionantes. Si la libertad muere en Estados Unidos, está destinada a morir en todas partes. Una mayor familiaridad con las claras ideas de Bastiat sobre la libertad sería un paso importante para reavivar el respeto y el amor, y permitir la resucitación del espíritu de libertad entre nuestros conciudadanos estadounidenses.

*La muerte no es la pena establecida para la desobediencia; sin embargo, la muerte puede ocurrir si la persona se niega a someterse a las sanciones del gobierno por su desobediencia.

[Artículo originalmente publicado el 2 de agosto de 2017].


  • Walter Williams served on the faculty of George Mason University in Fairfax, Virginia as John M. Olin Distinguished Professor of Economics since 1980. He was the author of more than 150 publications that have appeared in scholarly journals. Learn more about him here.