Susanna M. Salter: La primera mujer alcaldesa

Aunque hoy en día está muy olvidada fuera de Kansas, Susanna M. Salter ayudó a las mujeres a romper el techo de cristal en lo político.

Por estas fechas, el 4 de abril de 1887 exactamente, una mujer fue elegida alcaldesa por primera vez y en medio de las circunstancias más extrañas. Hasta que se abrieron las urnas el día de las elecciones, no tenía ni idea de que estaba en la papeleta.

La ciudad era Argonia, Kansas, y su nombre era Susanna M. Salter. Tenía 27 años. Las mujeres obtuvieron el derecho al voto en las elecciones municipales de Kansas apenas unas semanas antes, y el sufragio femenino en general no se haría realidad en Estados Unidos hasta dentro de 32 años. El puesto de alcaldesa de Argonia tenía un salario anual de apenas un dólar (equivalente a unos 25 dólares de hoy). Los críticos tacharon su mandato de "gobierno de enaguas".

Nacida en Ohio en 1860, Susanna y su familia se trasladaron a Kansas en 1872. A principios de la década de 1880, estaba casada y era miembro de la Unión Cristiana de Mujeres por la Templanza. La WCTU (por sus siglas en inglés) desempeñó más tarde un papel importante en la aprobación de dos enmiendas constitucionales, la 18ª (prohibición del alcohol) y la 19ª (derecho al voto de las mujeres). Todavía existe, y su sede se encuentra en Evanston, Illinois. Este verano celebrará en Michigan su 148ª convención nacional.

En 1887, Argonia era una pequeña y aletargada ciudad de Kansas. Incluso hoy, su población es de sólo 471 habitantes. Pero hace 134 años, Susanna M. Salter causó un gran revuelo y resaltó al pueblo en el mapa. Su casa está hoy registrada como un monumento nacional.

A un grupo de hombres de la ciudad no le gustaba la idea de que las mujeres se dedicaran a la política. Como broma, organizaron que el nombre de Salter apareciera en la papeleta como candidata a la alcaldía por el Partido de la Prohibición. Curiosamente, en aquella época los nombres de las papeletas no se publicaban hasta el mismo día de las elecciones. Los bromistas supusieron que Salter perdería por goleada, desanimando así a las mujeres a presentarse a cargos políticos.

La historiadora Patricia Grimshaw escribe

Salter no se enteró de la supuesta broma hasta el día de las elecciones, cuando el presidente del Partido Republicano local envió a un grupo de representantes a su casa, donde estaba lavando la ropa, para ver si realmente se presentaba a las elecciones.

Le preguntaron si sería alcaldesa en caso de ser elegida, a lo que respondió "sí". Tal vez animados por su entusiasmo, o simplemente no contentos con que alguien intentara deslegitimar el proceso electoral, los republicanos aceptaron y votaron por Salter.

El 4 de abril por la mañana, el sindicato local de WCTU hizo saber que también apoyaba a Salter. Salter ganó con más del 60% de los votos.

La prensa nacional se hizo eco de la noticia y Salter se convirtió rápidamente en una celebridad. Sin duda era la primera alcaldesa elegida de una ciudad en Estados Unidos, pero algunos afirmaban que era la primera mujer alcaldesa del mundo (creo que la afirmación más grandiosa es probablemente cierta, pero no puedo confirmarlo). Técnicamente, una tal Nancy Smith fue elegida alcaldesa de Oskaloosa, Iowa, en 1862, pero se la suele dejar de lado porque se negó a jurar el cargo.

Cuando The New York Sun envió a un reportero a Argonia para cubrir una reunión del consejo municipal, la fama de Susanna no hizo más que aumentar. Al parecer, era una parlamentaria muy competente, conocida por sus breves reuniones y por no tolerar ningún disparate. (Seguramente nos vendrían bien más como ella hoy en día, aunque sin el tema de la Prohibición).

Salter ejerció un mandato y se ganó el respeto generalizado por el trabajo que hizo. Aunque hoy en día está muy olvidada fuera de Kansas, sin duda ayudó a las mujeres a romper el techo de cristal político. Murió en 1961 a la avanzada edad de 101 años.

Margaret Thatcher dijo una vez: "No creo que haya una mujer Primer Ministro en mi vida". Supongo que en 1887, mucha gente de Argonia, Kansas, pensaba que no habría una mujer alcaldesa en su vida. Algo que nos enseña la historia es que, en un abrir y cerrar de ojos, cambia.