Por qué es tan importante la separación de la banca y el Estado

Durante siglos, la extraordinaria influencia y prosperidad de la minúscula República de Génova no provenía de un líder político, sino de un banco privado bien gestionado.

La mayoría de los amantes de la libertad y el libre mercado defienden la separación del Estado (la política y los políticos) de muchas cosas: la iglesia, la familia, los negocios, la educación, etc. Tal vez si la Constitución de los Estados Unidos hubiese prohibido expresamente el establecimiento por parte del gobierno federal de un banco nacional, los estadounidenses se habrían ahorrado las interminables travesuras de sus diversas iteraciones en nuestra historia.

Tal vez si la creación de dinero por parte de la Reserva Federal sigue alimentando la creciente inflación de los precios, los viejos debates sobre la separación del Estado y la banca volverán a ser el centro de atención. Por mi parte, espero que así sea.

Mientras tanto, puede ser instructivo explorar lo que la historia ofrece sobre el asunto de los Estados y los bancos. He aquí una historia que quizá no conozcan porque, desgraciadamente, está muy olvidada. Es una historia de separación del Estado y la banca tan notable y tan completa que merece ser desempolvada y contada de nuevo.

El país era la República de Génova, conocida también como República de Liguria, en lo que hoy es el noroeste de Italia. A finales de la Edad Media y antes de la unificación de Italia en el siglo XIX, Génova era una de las más fascinantes de las llamadas "repúblicas marítimas" que salpicaban el Mediterráneo. Otras eran Venecia, Pisa, Amalfi, Ancona, Gaeta y, al otro lado del Adriático, la increíble República de Ragusa.

La República de Génova es muy interesante, pero como economista e historiador del libre mercado, me parece mucho más interesante una institución financiera que se encontraba dentro de sus límites. Era conocida como el Banco de San Jorge. Considere esta impresionante descripción del libro de James Theodore Bent de 1881, Genoa: How the Republic Rose and Fell:

El Banco de San Jorge, su constitución, su edificio y su historia, forman una de las reliquias más interesantes de la actividad comercial medieval... En otros lugares que no sean Génova, buscamos en vano un paralelismo de la existencia de un cuerpo de ciudadanos separados del gobierno, con sus propias leyes, magistrados y autoridad independiente, un Estado dentro de un Estado, una república dentro de una república. Todas las relaciones con el gobierno eran voluntarias por parte del banco. Sobre sus deliberaciones [del banco], el gobierno y los senadores genoveses no podían ejercer ninguna influencia, ni podían interferir en sus asambleas generales sin violar los juramentos más estrictos y sin destruir la base misma de la constitución.

La fundación formal del banco tuvo lugar en 1407, cuando asumió su nombre y cuando se estableció su estatus como entidad independiente -esencialmente un Estado dentro de un Estado-. Pero durante los dos siglos anteriores, lo que se convirtió en el Banco de San Jorge fue una federación informal de empresarios y acreedores que se ganó el respeto de los genoveses. De hecho, uno de ellos, en 1371, rescató al Estado y al país con una generosa donación. Bent explica el contexto:

En esta época, la angustia era tan grande que el gobierno se vio reducido a poner impuestos sobre algunas de las cosas más escandalosas, como los cadáveres, etc. Ninguna posesión, ninguna industria o tráfico, estaba libre de impuestos; no se podían transportar carros de arena y basura sin pagar un impuesto; un hombre no podía ni siquiera barrer la nieve de su puerta sin pagar por ello... En este momento crítico, un hombre digno se adelantó para salvar a su país, un nombre casi perdido en la historia [pero] que reclama un mérito mucho mayor como estadista-patriota que muchos  cuyas vidas han pedido volúmenes.

Ese hombre era un tal Francesco Vivaldi, un exitoso y rico hombre de negocios y prestamista. Al ver que Génova y su gobierno estaban sumidos en deudas e impuestos y al borde de la quiebra, Vivaldi donó sus acciones bancarias al tesoro público con la condición de que su valor se utilizara para reparar las finanzas del gobierno y reducir tanto la deuda como los impuestos. Y funcionó. La donación de Vivaldi inspiró la confianza y una generosidad similar por parte de otros en Génova.

Cuando el Banco de San Jorge se inauguró formalmente en 1407, lo hizo con el telón de fondo del agradecimiento público por lo que el liderazgo de su precursor había hecho por Génova más de 30 años antes, así como la necesidad, una vez más, de que alguien rescatara al Estado. El banco resultaría ser la base de los siguientes 400 años de comercio, prosperidad e imperio genoveses. Bent observa,

El gobierno de Génova siempre respetó las libertades del banco y éste siempre hizo todo lo posible para ayudar al gobierno cuando estaba en apuros económicos. Y mientras el Estado se vio convulsionado con continuas revoluciones desde dentro y tiranías desde fuera, el Banco de San Jorge... mantuvo siempre un rumbo igual, nunca se desvió de sus caminos de justicia, creció en riquezas y en crédito; en resumen, fue el corazón de la República Ligur (genovesa).

En varias ocasiones, cuando el gobierno de la República se encontró en una situación financiera difícil, utilizó sus posesiones en el extranjero como garantía para obtener préstamos del banco. Durante años, el banco gobernó esos territorios hasta que la República pagó sus deudas.

La gestión y las prácticas de préstamo del banco eran sólidas. Bent señala, por ejemplo, que "sólo emitía papel por la moneda que tenía en su poder". La inflación nunca fue un problema mientras existió el Banco de San Jorge. Para reforzar su independencia, en 1528 adoptó la medida de que ninguna persona que sirviera en el gobierno genovés pudiera ocupar ningún puesto en el banco.

El Banco de San Jorge y uno de sus directores, Benedetto Centurione, sentaron las bases para siglos de crecimiento económico cuando recomendaron en 1447 que los socios comerciales europeos adoptaran un patrón oro para las transacciones internacionales.

En 1768, el gobierno de la República de Génova vendió su isla de Córcega a Francia. Unos meses más tarde, nació en la isla un niño llamado Napoleón Bonaparte. Si su nacimiento hubiese tenido lugar cuando Córcega era genovesa, tal vez nunca se hubiera convertido en ciudadano francés y mucho menos en Emperador de Francia. Qué ironía que fuera un Napoleón invasor el que quebrara al Banco de San Jorge en 1805. Para un tirano que quería controlarlo todo, un banco privado que no le daba dinero era una molestia permanente.

La excelente reputación del Banco de San Jorge queda avalada por notables figuras históricas que la mayoría de los amantes de la libertad reconocerán.

Thomas Babington Macauley, en su Historia de Inglaterra, se refirió a él y al Banco de Ámsterdam de Holanda en estos elogiosos términos:

La inmensa riqueza que estaba en manos de esos establecimientos, la confianza que inspiraban, la prosperidad que habían creado, su estabilidad, probada con pánicos, con guerras, con revoluciones y encontrada a prueba de todo, eran temas favoritos. El Banco de San Jorge casi había cumplido su tercer siglo. Había empezado a recibir depósitos y a conceder préstamos antes de que Colón hubiera cruzado el Atlántico, antes de que Gama hubiese doblado el Cabo, cuando un emperador cristiano reinaba en Constantinopla, cuando un sultán mahometano reinaba en Granada, cuando Florencia era una República, cuando Holanda obedecía a un príncipe heredero. 

El filósofo escocés de la Ilustración David Hume, en sus Ensayos: Moral, Political, and Literary, observó el marcado contraste entre el Banco independiente de San Jorge de Génova y el gobierno de la República de Génova:

Porque mientras el Estado estaba siempre lleno de sedición y tumulto y desorden, el Banco de San Jorge, que se había convertido en una parte considerable del pueblo, se condujo, durante varias épocas, con la mayor integridad y sabiduría.

Incluso el filósofo italiano Nicolás Maquiavelo alabó el Banco de San Jorge. Lo mencionó en sus Istorie Fiorentine:

Este establecimiento presenta un ejemplo de lo que en todas las repúblicas, descritas o imaginadas por los filósofos, nunca se ha pensado: exhibir dentro de la misma comunidad y entre los mismos ciudadanos, la libertad y la tiranía, la integridad y la corrupción, la justicia y la injusticia. Porque este establecimiento conserva en la ciudad muchas costumbres antiguas y venerables; y si ocurriera (como fácilmente puede ocurrir con el tiempo) que el [Banco de] San Giorgio se apoderara de toda la ciudad, la república se haría más distinguida que la de Venecia.

En 2017, Matteo Salonia, de la Universidad de Liverpool, fue autor de un volumen pequeño pero repleto de información, titulado Genoa's Freedom: Emprendimiento, republicanismo y el Atlántico español. En él atribuye la relativa libertad de la República al funcionamiento de la banca:

De hecho, los genoveses mostraron una tendencia a limitar los efectos perturbadores tanto de las luchas entre facciones como del gasto gubernamental descontrolado, con el fin de preservar su idea dinámica, orientada a los negocios y pragmática de la libertà [libertad]. Lo consiguieron, al menos en parte, gracias a la creación del Banco de San Jorge, una asociación única de acreedores que pronto adquirió poderes políticos, fiscales y diplomáticos.

La caída de Constantinopla en manos de los turcos otomanos en 1453 hizo saltar las alarmas en toda la Europa cristiana. Para los genoveses, significó la pérdida de vidas y bienes en la zona, así como una amenaza inminente para las colonias de la República en el Mediterráneo oriental y el Mar Negro. La respuesta de los genoveses puede sorprender. Como explica Salonia,

En esta situación de emergencia, ante una de las crisis más dramáticas de la historia de la república, los genoveses se negaron a confiar más recursos financieros o más poder al dux [la máxima figura política]. La idea de recaudar un impuesto de emergencia o de permitir al gobierno pedir más dinero prestado nunca pasó por la mente de los genoveses.

Los mercaderes dedicados al comercio del Mediterráneo oriental, bajo la dirección del Banco de San Jorge que financiaba esos intercambios, asumieron la defensa de las colonias genovesas amenazadas. Al margen del gobierno, señala Salonia, acordaron entre ellos "garantizar el dinero necesario para la defensa de las colonias y encargarse de las delicadas relaciones diplomáticas".

Este notable episodio es una prueba más de la inclinación genovesa "por proteger el estado de derecho, limitar el poder del dux, crear un autogobierno financiero y salvaguardar la prosperidad económica". Quizá hoy subestimemos la potencia de la iniciativa privada en el importante ámbito de la defensa, que a menudo se asume como un deber monopolístico del gobierno.

El economista Douglass C. North escribió en The Journal of Economic Perspectives en 1991: "Un mercado de capitales implica la seguridad de los derechos de propiedad a lo largo del tiempo y sencillamente no evolucionará allí donde los gobernantes políticos puedan confiscar arbitrariamente los activos o alterar radicalmente su valor". Al imponer limitaciones al poder de los políticos de Génova, el Banco aseguró efectivamente las condiciones para que floreciera un mercado de capitales.

Uno de los resultados fue que Génova se convirtió en uno de los prestamistas más importantes de Europa y en un lugar seguro para que incluso los gobiernos europeos abrieran cuentas y depositaran fondos. Entre los clientes del banco se encontraban los monarcas Fernando e Isabel de España, que pidieron préstamos al banco para financiar empresas como las exploraciones del más famoso de todos los genoveses, Cristóbal Colón.

Poco antes de partir en su cuarto viaje, Colón escribió una carta a los gobernadores del Banco de San Jorge. Su aprecio por su buen trabajo era bastante evidente:

Aunque mi cuerpo esté aquí, mi corazón está siempre cerca de vosotros. Nuestro Señor me ha concedido el mayor favor que jamás haya concedido a nadie, excepto a David. Los resultados de mi empresa ya se están viendo y brillarían considerablemente si la oscuridad del gobierno no los ocultara. Iré de nuevo a las Indias en nombre de la Santísima Trinidad y volveré pronto. Pero como soy mortal, he ordenado a mi hijo don Diego que os entregue cada año, para siempre, la décima parte de todas las rentas obtenidas, en pago del impuesto sobre el trigo, el vino y otras provisiones.

El Banco de San Jorge supervisó las finanzas de la familia Colón durante décadas en el siglo XVI.

¿Quién puede recordar el nombre de un solo dirigente político de la República de Génova? Un sólo nombre, Andrea Doria, es recordado por un puñado de historiadores. Pero el mandato de alguien tan sabio y famoso como Doria no fue más que un momento fugaz.

Durante siglos, la extraordinaria influencia y prosperidad de la pequeña República de Génova no se debió a un líder político, sino a un banco privado bien gestionado y a las limitaciones al Estado al cual ayudó a mantener.

Y fue un Estado extranjero -el del dictador Napoleón Bonaparte- el que acabó con todo ello. ¡Qué pena!

Para más información, véase:

Génova: cómo se levantó y cayó la República, de J. Theodore Bent

La libertad de Génova: Emprendimiento, Republicanismo y el Atlántico Español de Matteo Salonia

La República de Venecia y la República de Génova: La historia de los rivales italianos y sus imperios mediterráneos de Charles River Editors

La República de Génova: La historia de la ciudad italiana de Charles River Editors

Carta de Cristóbal Colón a los gobernadores del Banco de San Jorge

Instituciones de Douglass C. North

The World's First Modern, Public Bank por Vincent Boland