Por qué el legado de libertad de la Mancomunidad Polaco-Lituana es digno de nuestro aprecio hoy en día

La Mancomunidad Polaco-Lituana abarcó 206 años, de 1569 a 1795. En términos de libertad política y económica, fue un país ilustrado y adelantado a su tiempo

Cuando la unión entre Noruega y Suecia se disolvió pacíficamente en 1905, Noruega salió en búsqueda de un rey. Su Parlamento ofreció la corona al Príncipe Carlos de Dinamarca, quien dijo que sólo aceptaría si el pueblo noruego lo aprobaba. Por un margen de voto popular de 79% a 21%, lo hicieron. El Parlamento entonces lo eligió formalmente como Rey de Noruega.

Carlos tomó el nombre de Haakon VII y gobernó durante 52 años, hasta su muerte en 1957. Era un hombre bastante bueno, que ejercía una autoridad mínima y un respeto máximo por las libertades y la propiedad de los noruegos. Nunca se doblegó ante la ocupación nazi durante la Segunda Guerra Mundial.

Suena extraño escuchar la palabra "elección libre" en la misma oración que "rey". Esa no suele ser la forma en que un rey obtiene un trono. El ejemplo de Haakon, sin embargo, no fue el primero en la historia. Un caso anterior involucra a un fascinante país conocido como la Mancomunidad Polaco-Lituana. Su historia está en gran parte olvidada más allá de Europa del Este, pero merece ser mucho más conocida en todas partes.

La Mancomunidad abarcó 206 años, desde 1569 a 1795, como una unión política con un solo monarca del Reino de Polonia y el Gran Ducado de Lituania. Entre 11 y 14 millones de personas residían dentro de sus fronteras en su cénit, lo que la convirtió en una de las naciones más grandes y pobladas de Europa. En términos de libertad política y económica, fue un país ilustrado, de hecho, adelantado a su tiempo.

Ya en el siglo IX, los reyes de Polonia llegaron al poder por votación. El electorado, sin duda, no estaba formado por las masas sino por una nobleza mucho más pequeña. Esto es sin embargo notable en una época en la que la mayoría de los gobernantes de todo el mundo ascendieron a la cima matando y saqueando, o teniendo la suerte de ser un pariente del anterior gobernante que mató y saqueó.

Durante los dos siglos de la Mancomunidad Polaco-Lituana, los reyes no sólo eran elegidos, sino que también debían aceptar los extraordinarios Artículos de Enrique. Las disposiciones pro-libertad del documento incluían esto:

  1. La elección era el único camino al trono, y ningún hijo del monarca elegido podía heredar el puesto.
  2. El Rey no podía aumentar los impuestos o aranceles, declarar la guerra o imponer un servicio militar obligatorio, sin la aprobación del Parlamento, conocido entonces como el Sejm. Ni siquiera podía casarse a menos que el Sejm lo firmara (en aquellos tiempos, los matrimonios reales eran un asunto de política exterior).
  3. De otras maneras también, el Rey no podía gobernar sin la aprobación del Sejm, al que se le exigía convocar al menos una vez cada dos años durante un mínimo de seis semanas.
  4. El Rey estaba obligado a hacer cumplir las garantías de libertad religiosa que hacían de la Mancomunidad no sólo uno de los enclaves más tolerantes del continente europeo, si no del mundo. Daniel H. Cole, de la Facultad de Derecho de la Universidad de Indiana, en un artículo de 1998, citó a un exiliado religioso que vivía en Polonia y que escribió sobre las virtudes del Mancomunidad en 1561: "Podrían vivir aquí de acuerdo con sus ideas y preferencias, en grandes, incluso en las mayores libertades, incluyendo la de escribir y publicar". Aquí nadie es un censor".
  5. Los nobles guardaban celosamente no sólo sus propias posiciones, sino también las libertades del pueblo en general. Según los Artículos de Enrique, cada rey debía prestar un juramento que encarnara estas palabras: "Si hemos hecho algo en contra de las leyes, libertades, privilegios o costumbres, declaramos que todos los habitantes del Reino están libres de obediencia a nosotros".

Mi buen amigo Marcin Chmielowski es vicepresidente de la Fundación Libertad y Emprendimiento de Varsovia. Me dice que "Si el rey rompía su palabra, la nobleza tenía el derecho legal de formar un rokosz que emprendiera una rebelión abierta para restaurar sus derechos".

(Chmielowski, por cierto, es también guionista/director de un nuevo y fantástico documental que se estrena este mes. Se llama "Acción Humana" y cuenta la notable historia del economista austriaco Ludwig von Mises. Aquí en FEE.org, revisaremos la película y proporcionaremos un enlace cuando esté lista).

En su libro, Queen Liberty: The Concept of Freedom in the Polish Lithuanian Mancomunidad, Anna Grzeskowiak-Krwawicz explica que "la libertad no era sólo una idea sino un valor real acariciado durante más de 200 años, consagrado en las leyes de la República". La gente de la Mancomunidad era más que un poco consciente de la importancia de la libertad:

Parece incontrovertible concluir que la libertad era en los escritos y discursos polacos no sólo un bien precioso, sino de hecho el más precioso de todos, rayando en el sacro. Esto se confirma con el giro de la frase "fe y libertad" que fue popular en los siglos XVII y especialmente XVIII, equiparando la libertad con el valor espiritual supremo. Sin libertad, todos los demás valores no valían nada. Sin libertad, no se podía disfrutar de la riqueza, el éxito o incluso la vida familiar... Ya en 1573, un autor anónimo escribió con orgullo: "Ninguna nación en el mundo tiene mayores libertades que nosotros".

Notablemente, los ciudadanos del Mancomunidad aparentemente entendieron y apreciaron la conexión entre sus libertades y su carácter personal. Grzeskowiak-Krwawicz argumenta lo siguiente:

Las deliberaciones polacas sobre la libertad dedicaron mucho espacio a la cuestión del carácter de las personas que disfrutaban de la libertad y a cómo debe cultivarse ese carácter. De acuerdo con una tradición que se remonta a Livio, Salustio y, sobre todo, Cicerón, consideraban que la virtud era el fundamento sobre el que se sustentaba la república. Sólo la virtud, inculcada a los ciudadanos, podía impedirles tomar acciones egoístas que llevaran a la anarquía, a la degeneración del Estado y finalmente a la pérdida de la libertad.

La esclavitud fue formalmente abolida en Polonia en el siglo XV y en la porción lituana de la Mancomunidad un siglo más tarde, aunque una forma menos opresiva de servidumbre persistió en los bolsillos durante un tiempo más largo. Con un clima general más favorable a la libertad de lo que era común en el mundo en aquel entonces, no debería sorprender a nadie saber que la Mancomunidad produjo una notable fuente de logros literarios, científicos, artísticos y económicos.

Una de las características más interesantes, y al mismo tiempo muy controvertidas, de la Mancomunidad fue el liberum veto. Basado en el antiguo principio de que "lo que concierne a todos debe ser aprobado por todos", buscaba el consenso a través de la unanimidad. Especialmente en el último siglo de la Mancomunidad, significaba que la legislación no podía pasar a ser ley a menos que fuera aprobada por todos los miembros del Parlamento. Cualquier miembro podía gritar Nie pozwalam ("¡No lo permito!") y así matar un proyecto de ley, terminar la sesión, e incluso anular todo lo que ya había sido aprobado en esa sesión.

El liberum veto parece extremo e inviable hoy en día, y en última instancia también lo fue en su momento. Al principio, la amenaza de éste tendía a empujar a los parlamentarios hacia el consenso para que los proyectos de ley pudieran ser aprobados. Más tarde, esencialmente cerró gran parte del gobierno. Las potencias extranjeras ofrecían sobornos a los legisladores del Mancomunidad para ejercer el veto, con el único propósito de incapacitar al gobierno. (Si el Congreso Norteamericano operara con un liberum veto, debo admitir que habría interminables ocasiones en las que estaría muy tentado de sobornar a un miembro para cerrarlo).

A principios de 1790, en medio del rencor político y la parálisis atribuible al menos en parte al liberum veto, los vecinos Rusia, Prusia y Austria-Hungría aprovecharon la oportunidad para dividir la Mancomunidad. En una serie de tres particiones, el país fue primero dominado y finalmente, en 1795, borrado del mapa por completo. Ni Polonia ni Lituania volverían a surgir como países soberanos hasta la conclusión de la Primera Guerra Mundial.

Los polacos y los lituanos, incluso como pueblos sujetos de vecinos hostiles, nunca perdieron su amor por la libertad o el sentido de la identidad nacional. En la década de 1980, estuvieron en primera línea en la lucha mundial contra la Unión Soviética totalitaria. El feliz hecho de que ganaran esa batalla cuando la Unión Soviética se derrumbó en 1991 es, quizás más de lo que se cree generalmente, atribuible al legado de la Mancomunidad Polaco-Lituana.

Para más información puedes consultar:

The Factors that Cased the Death of a Christian Commonwealth, por Marcin Chmielowski
The Polish-Lithuanian Commonwealth: Light and Flame, por Richard Butterwick
Queen Liberty: The Concept of Freedom in the Polish-Lithuanian Commonwealth, por Anna Grzeskowiak-Krwawicz
What if the Polish-Lithuanian Commonwealth Never Fell?