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domingo, enero 21, 2024

Mises: El freakonomista original

Los austriacos fueron los primeros en reconocer la acción humana como objeto de la economía


Steven Horwitz y B.K. Marcus han escrito una refutación decente a un artículo notablemente pobre de Janek Wasserman sobre la escuela austriaca de economía en su encarnación moderna. Pero creo que hay algo más que decir en defensa de los austriacos.

Cuando se estudia economía, ¿qué es lo que se estudia?

Como explicó Israel Kirzner,

(L.M.) Fraser ha clasificado las definiciones de economía en definiciones de tipo A y definiciones de tipo B. Las definiciones de tipo A consideran que la economía investiga un departamento concreto de los asuntos, mientras que las definiciones de tipo B consideran que se ocupa de un aspecto concreto de los asuntos en general.

Las definiciones de tipo A suelen referirse a la riqueza o el bienestar material. El aspecto al que se refieren las definiciones de tipo B es la limitación que los fenómenos sociales revelan uniformemente en la necesidad de conciliar numerosos fines en conflicto bajo la sombra de una escasez ineludible de medios.

La discusión sobre qué tipo es el adecuado dista mucho de estar zanjada. Ha-Joon Chang, en su reciente libro, defiende de forma bastante inequívoca una definición de tipo A del ámbito de la economía. Para él, la “economía” es algo en lo que entras cuando sales de casa para ir a trabajar por la mañana, y algo de lo que sales cuando llegas a casa, abrazas a tu pareja y das de comer al gato por la noche.

Pero, como señala Kirzner, “durante el siglo XX… se ha producido una transición vigorosa de las definiciones de tipo A a las de tipo B”.

Gracias sobre todo al difunto Gary Becker, las nociones económicas de elección e incentivos se aplicaron a una gama cada vez mayor de fenómenos hasta entonces no económicos. Becker aplicó la economía a las familias y los delincuentes y, aunque algunos se hayan quejado del “imperialismo de las ciencias sociales”, los libros más vendidos ahora sostienen que la economía lo explica todo, desde qué es un padre perfecto y por qué los cartones de leche y las latas de refrescos tienen las formas que tienen hasta cómo puede surgir la segregación racial en la vivienda.

Los austriacos llegaron a estas nuevas fronteras de la economía antes que la mayoría. Una de las grandes obras de la escuela austriaca es La acción humana de Ludwig von Mises. Era un vasto tratado en una época en que Keynes lo había denostado. En comparación con obras anteriores, con nombres como Los principios de la economía política y la fiscalidad Los principios de la economía política La teoría de la economía política Los principios de la economía 

“Hasta finales del siglo XIX, la economía política siguió siendo una ciencia de los aspectos ‘económicos’ de la acción humana, una teoría de la riqueza y el egoísmo”, escribió Mises en 1949.

Se ocupaba de la acción humana sólo en la medida en que está actuada por lo que se describía muy insatisfactoriamente como el afán de lucro, y afirmaba que existen además otras acciones humanas cuyo tratamiento es tarea de otras disciplinas.

La transformación del pensamiento que habían iniciado los economistas clásicos sólo llegó a su consumación con la economía subjetivista moderna, que convirtió la teoría de los precios de mercado en una teoría general de la elección humana. . . .

La teoría general de la elección y la preferencia va mucho más allá del horizonte que abarcaba el ámbito de los problemas económicos, tal como lo habían delimitado los economistas desde Cantillon, Hume y Adam Smith hasta John Stuart Mill.

Es mucho más que una mera teoría del “aspecto económico” de las actividades humanas y de la lucha del hombre por obtener bienes y mejorar su bienestar material. Es la ciencia de todo tipo de acción humana. La elección determina todas las decisiones humanas.

Los modernos economistas de sillón, los economistas encubiertos, los naturalistas económicos, los frikonomistas y sus estudiantes de tipo B estarían de acuerdo. Como señalan Horwitz y Marcus, la economía austriaca no fue “made in America”, sino que una parte sustancial de la economía moderna más puntera se hizo, de hecho, en Austria.

[Artículo publicado originalmente el 23 de abril de 2015].