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sábado, agosto 5, 2023

6 cosas que aprendimos de la prohibición

En un libro sobre las prohibiciones, John Meadowcroft, del King's College de Londres, ofrece varias "lecciones e implicaciones genéricas" de esta práctica.

Foto de Donovan Grabowski en Unsplash

Hace poco más de 100 años (el 28 de octubre de 1919) se promulgó la Ley Seca en Estados Unidos. Más conocida como Ley Volstead, prohibía la fabricación, el transporte y la venta de bebidas alcohólicas en Estados Unidos.

La Ley Seca no consiguió acabar con el consumo de alcohol y fue derogada el 5 de diciembre de 1933. En un libro sobre las prohibiciones, John Meadowcroft, del King’s College de Londres, ofrece varias “lecciones e implicaciones genéricas”. La experiencia de Estados Unidos con la Prohibición las ilustra todas.

1. Los grupos de interés son cruciales para la prohibición

No hubo un gran clamor a favor de la Prohibición. Por el contrario, fue impulsada por una coalición de grupos como la Anti-Saloon League y la Women’s Christian Temperance Union.

Ilustrando un aspecto de lo que Mancur Olson llamó La Lógica de la Acción Colectiva, los posibles beneficios de la Prohibición fueron percibidos mucho más intensamente por un número comparativamente pequeño de prohibicionistas que los posibles costes por todos los demás. Como resultado, los prohibicionistas pudieron ejercer un poder político desproporcionado.

Los prohibicionistas tuvieron que superar el “principio del daño” de John Stuart Mill, según el cual las acciones de un individuo sólo deben limitarse para evitar daños a otros individuos. Argumentaban que las “externalidades negativas”, o el daño que el consumo de alcohol de una persona causaba a otras, justificaban la Prohibición. El representante Richmond Hobson (D-AL) dijo que el alcohol

…disminuye de manera alarmante el nivel de eficiencia de la nación, reduce enormemente la riqueza nacional, conlleva cargas impositivas alarmantes y carga al público con el cuidado de la delincuencia, el pauperismo y la locura.

Había pocos males sociales de los que no se culpara al alcohol.

2. La prohibición criminaliza a personas que de otro modo no serían delincuentes

La ilegalización de la oferta no eliminó la demanda. Por el contrario, las personas respetuosas con la ley, incapaces de entender por qué tomar una cerveza o whisky debía ser ilegal, se convirtieron en delincuentes de la noche a la mañana.

recordaba Eliot Ness, el agente de la Ley Seca que acabó con Al Capone:

Me asaltaban dudas al considerar la viabilidad de hacer cumplir una ley que la mayoría de los ciudadanos honrados no parecían querer.

En 1931, la Comisión Nacional sobre la Observancia y el Cumplimiento de la Ley (conocida como la Comisión Wickersham) -establecida por el presidente Hoover para investigar el cumplimiento de las leyes de Prohibición- llegó a las siguientes conclusiones:

Es evidente que… las personas adineradas, los hombres de negocios y profesionales y sus familias, y tal vez los trabajadores mejor pagados y sus familias están bebiendo en grandes cantidades en franco desprecio de la política declarada de la Ley Nacional de Prohibición.

3. La prohibición pone el mercado en manos de delincuentes

Con una demanda persistente, ilegalizar el suministro de bebidas alcohólicas no hace sino ponerlo en manos de delincuentes.

Las autoridades federales estimaron que en 1927, las operaciones ilegales de licor de Al Capone generaban unos ingresos totales de 60 millones de dólares al año, unos 873 millones de dólares en la actualidad. La Comisión Wickersham descubrió que el contrabando de alcohol era tan rentable que sólo uno de cada cinco barcos tenía que desembarcar para obtener beneficios.

Merecía la pena luchar por esos beneficios. La tasa de homicidios aumentó drásticamente. En el segundo año de la Prohibición, 1921, se disparó un 19% hasta alcanzar los 8,8 homicidios por cada 100.000 habitantes, la tasa más alta jamás registrada en aquella época. Como señala el economista Burton A. Abrams,

En los diez años anteriores a la Ley Seca, la tasa media de homicidios fue de 6,1 por cada 100.000 personas; en los diez años posteriores al fin de la Ley Seca, la media fue de 7,0″. Durante los catorce años de la Ley Seca, la media fue de 8,4. La tasa de homicidios en el último año de la Prohibición, 1933, fue de 9,7, una tasa que Estados Unidos no volvería a ver en cuatro décadas.

Calcula que la Prohibición provocó 29.000 homicidios adicionales, aproximadamente igual a las muertes estadounidenses en la Guerra de Corea.

4. La prohibición aumenta los riesgos de actividades ya de por sí arriesgadas

Al ilegalizar la bebida, la Prohibición también la hizo más peligrosa.

La gente bebía de forma más peligrosa. El consumo extensivo -pequeñas dosis a lo largo del tiempo- tiene más probabilidades de ser detectado que el consumo intensivo -una gran dosis consumida de una sola vez-, por lo que la copa diaria fue sustituida por la borrachera ocasional.

Durante la Prohibición, la tasa de mortalidad por intoxicación etílica aguda (debida a sobredosis) era más de 30 veces superior a la actual.

Productores y consumidores optaron por bebidas más potentes. Mil pintas de whisky se vendían más caras que mil pintas de cerveza, pero eran igual de fáciles de ocultar. La potencia de la mayoría de las bebidas alcohólicas aumentó entre un 50% y un 100% en comparación con antes o después de la Ley Seca. Y, como porcentaje de las ventas totales de alcohol, el gasto en bebidas espirituosas destiladas pasó de alrededor del 40% antes de la Prohibición a cerca del 90% en 1922, manteniéndose por encima del 70% hasta su derogación.

El producto también se volvió más peligroso. Algunos productores utilizaban alcohol metílico. En pequeñas cantidades, esto hacía que el licor aguado tuviera un sabor más potente, pero en dosis ligeramente mayores, podía cegar o incluso matar al consumidor. Algunos aluniceros utilizaban radiadores de automóvil que contenían plomo para condensar los vapores de alcohol, lo que provocaba envenenamiento por plomo. Los consumidores no sabían distinguir un producto fiable de otro peligroso.

A principios de 1930, la revista Outlook and Independent escribió:

La Metropolitan Life Insurance Company ha publicado el hecho de que la tasa de mortalidad por alcoholismo entre sus diecinueve millones de asegurados ha aumentado casi un seiscientos por ciento en los últimos diez años, el doble que en 1918 y aproximadamente lo mismo que en los años anteriores. Esto elimina la última duda de la mente de cualquier persona razonable de que ha llegado el momento de solicitar la derogación de la Decimoctava Enmienda.

Durante la Prohibición, la tasa de mortalidad por intoxicación etílica aguda (debida a sobredosis) era más de 30 veces superior a la actual.

5. La prohibición desvía los recursos de las fuerzas de seguridad

Una ley con la que poca gente está de acuerdo requiere una aplicación masiva si se quiere que tenga éxito.

El número de agentes de la Ley Seca se duplicó aproximadamente entre 1920 y 1930. En 1930, los procesamientos en los tribunales federales en virtud de la Ley Seca eran ocho veces superiores al número total de todos los procesamientos federales en 1914. Entre 1914 y 1930, el número de condenados federales aumentó de 4.000 a unos 12.500, y más de la mitad de ese crecimiento se debió a infracciones de la Ley de Prohibición. El gasto federal en prisiones aumentó un 1.000% entre 1915 y 1932. Tan desbordados estaban los tribunales que en 1930 casi el 90% de las condenas por la Prohibición adoptaron la forma de acuerdos con acusados que se declaraban culpables de delitos menores con penas leves. En las ciudades, sólo el 5% de las condenas se saldaban con algún tipo de encarcelamiento.

La Ley Seca no sólo había fracasado, sino que había causado y agravado toda una serie de problemas sociales.

Se trataba de recursos dedicados a impedir que productores y consumidores realizaran transacciones voluntarias. No estaban disponibles para la investigación de delitos que perjudicasen a terceros.

Y no era suficiente. En 1925 se destinaron 280 agentes federales a impedir el contrabando a través de las 3.700 millas de fronteras terrestres de Estados Unidos. La Comisión Wickersham señaló que para prevenir eficazmente el contrabando a través de estas fronteras se necesitarían cinco o seis veces más agentes. Un alto funcionario federal de aplicación de la ley estimó que en 1925 sólo se interceptó alrededor del cinco por ciento de todo el licor de contrabando.

6. La prohibición casi nunca funciona 

A pesar de los esfuerzos, la Prohibición no consiguió acabar con el consumo de alcohol.

El economista Clark Warburton estimó que, en 1925, el consumo de alcohol era aproximadamente el 65% de las tasas anteriores a la Prohibición y algo más del 70% en 1929. Las muertes por 1.000 a causa del alcoholismo, aunque se mantuvieron por debajo del nivel de 0,040 de 1911, aumentaron de 0,006 en 1920 a 0,034 en 1929.

La Prohibición no sólo había fracasado, sino que también había causado y exacerbado una serie de problemas sociales, generando exactamente el tipo de “externalidades negativas” que la habían recomendado en un principio. A nivel nacional, el 73% de los votantes estaba a favor de la derogación. Con la 21ª Enmienda, la 18ª Enmienda se convirtió en la única en ser derogada. El “noble experimento” había terminado.

Publicado originalmente el 5 de diciembre de 2019