VOLVER A ARTÍCULOS
jueves, noviembre 30, 2023

Mercado en la educación: La historia desconocida

Un argumento de peso para dejar actuar al libre mercado en la educación


La más perniciosa de todas las creencias modernas ampliamente extendidas es que la educación debe ser proporcionada por el Estado. “La educación es un derecho”, dicen casi todos los políticos y miembros de la gran clase dirigente de la educación. Pocos cuestionan esta afirmación. La inseparabilidad de la escuela y el Estado es casi tan evidente como la separación de la Iglesia y el Estado.

En este libro, Andrew Coulson apunta mortalmente a esa creencia. Coulson, investigador asociado del Social Philosophy and Policy Center, es un ingeniero informático que ha desarrollado un gran interés por la historia y la política educativas. Market Education: The Unknown History es fruto de su investigación. Es un sólido alegato a favor de dejar que el libre mercado funcione en la educación.

La visión histórica de Coulson sobre la historia de la educación es sumamente beneficiosa. La educación gubernamental está tan ampliamente asumida como la única posibilidad que muchos se sorprenderán al saber que ha habido lugares y épocas en los que el gobierno se mantuvo totalmente al margen. El contraste que hace el autor entre Atenas y Esparta en la antigua Grecia es ilustrativo.

En Atenas, escribe Coulson, “con la excepción de dos años de formación militar, el Estado no desempeñaba ningún papel en la escolarización”. Eso, por supuesto, no significaba una población inculta. Al igual que los atenienses se las arreglaban para alimentarse, vestirse y alojarse sin la intervención del gobierno, también se educaban a sí mismos. Los padres pagaban una mensualidad por la educación de sus hijos en cualquiera de las numerosas escuelas privadas que preferían. Las escuelas sólo podían sobrevivir ofreciendo servicios educativos que los padres consideraban suficientemente valiosos como para pagarlos. La educación no era un “derecho” y no era “igualitaria”, pero Coulson afirma que incluso las familias más pobres eran consumidoras en el mercado educativo.

La educación no era estática en Atenas. “Cada paso en la evolución de la sociedad ateniense se correspondía con un cambio o una expansión de la oferta educativa”, escribe Coulson. No existía ningún organismo gubernamental de planificación que decidiera qué materias debían enseñarse y quién estaba autorizado a enseñarlas. El resultado de este planteamiento de laissez-faire fue una civilización que superó con creces a cualquier otra del mundo antiguo. Atenas era el centro intelectual del Mediterráneo, un manantial de genios de la ciencia, las matemáticas, la filosofía, la literatura y mucho más. Todos esos pensadores brillantes trabajaban en una cultura que estimaba el aprendizaje, ¡y no había ni una sola escuela pública!

Por el contrario, Esparta estableció un monopolio gubernamental de la educación para garantizar la preservación de la filosofía colectivista/militarista de Licurgo y los gobernantes posteriores. Los niños se consideraban propiedad del Estado, que utilizaba su monopolio educativo para criar a personas obedientes y belicosas dispuestas a sacrificarse por la gloria imaginaria del Estado. ¿Logros intelectuales y artísticos de los espartanos? Prácticamente ninguno, señala Coulson, “aparte de ser un faro para los defensores de los sistemas totalitarios de educación”.

La investigación del autor sobre la historia de la educación, tanto la impulsada por el mercado como la dominada por el Estado, prosigue a través de Roma, la Edad Media, el mundo islámico (que inicialmente siguió el enfoque ateniense, con resultados igualmente magníficos) y, finalmente, hasta los últimos siglos en Inglaterra, Francia, Alemania y Estados Unidos. El autor concluye que la libertad educativa ha tenido consecuencias beneficiosas, mientras que el control estatal ha tenido consecuencias menos deseables o incluso desastrosas.

La mayor parte del libro es el examen que hace Coulson de la experiencia educativa estadounidense, y es un estudio fascinante. Conocemos la lucha de los padres negros en Boston a mediados del siglo XIX para escapar de las escuelas públicas segregadas, que perdieron en una decisión judicial que se convertiría en precedente de la infame doctrina de “separados pero iguales” del Tribunal Supremo. Conocemos a los primeros defensores de la “educación pública”, como James G. Carter, que defendían que debíamos emular el modelo educativo de Esparta. Conocemos las diversas modas educativas fracasadas que nuestros “expertos” en educación han adoptado con terribles resultados para los conejillos de indias humanos sometidos a ellas. Después de leer la larga exposición de Coulson, es imposible evitar la conclusión de que abandonar el mercado educativo en favor de la escolarización gubernamental es uno de nuestros mayores errores nacionales.

La última parte del libro se centra en las numerosas propuestas de reforma educativa que andan sueltas. Coulson no se muestra muy entusiasmado con ninguna de ellas, como las escuelas concertadas, los vales y la gestión privada. Sin embargo, alaba la idea de las becas financiadas con fondos privados para que los niños puedan escapar de las garras del sistema escolar público.

A veces Coulson abandona su tono erudito en favor de la hipérbole, y a veces hace afirmaciones importantes sin apoyo aparente. Sin embargo, los fallos del libro son microscópicos en comparación con su poderosa investigación y argumentación. Si la restauración del libre mercado en la educación es un asunto importante para usted -y debería serlo-, este es un libro que no debe perderse.

[Artículo publicado originalmente el 1 de noviembre de 1999].