Joseph y Esther Reed: dos Reed con quienes quisiera estar relacionado

Joseph y Esther Reed destacaron por su contribución a la causa de la libertad en la Revolución norteamericana.

Cualquiera que se haya adentrado en la genealogía sabe que, a medida que uno se adentra en la historia familiar, las respuestas a una pregunta siempre conducen a varias más, es decir, a más preguntas. Puede que la genealogía sea la única área de estudio en la que (disculpen el chiste) "Todo está relacionado". También es frustrante.

A través de un popular servicio de ancestros en internet, me sometí a una prueba de ADN y descubrí que soy un 49% escocés, un 28% de "Europa germánica", un 8% irlandés, un 8% inglés y un 7% noruego. No hay grandes sorpresas, según me contaron familiares y parientes a lo largo de los años. Lo frustrante es que me he topado con un muro en los primeros años del siglo XIX. Hasta ahora, no puedo identificar a ninguno de los Reed en el árbol genealógico más allá de esa fecha.

Dos personas con las que realmente quiero estar relacionado son Joseph y Esther Reed. Vivieron y murieron en el siglo XVIII, residieron en mi estado natal de Pensilvania y fueron notables por sus contribuciones a la causa de la libertad en la Revolución norteamericana. Tanto si descubro una conexión sanguínea con ellos como si no, estoy orgulloso de poder compartir al menos una visión del mundo similar y el mismo apellido.

Respondiendo al llamado de la libertad

Joseph tenía 33 años cuando estalló la guerra entre Gran Bretaña y las colonias en 1775. A petición personal del general George Washington, dejó su exitoso bufete de abogados en Filadelfia para convertirse en coronel del Ejército Continental y ayudante de campo del propio Washington. Apenas dos años después, rechazó dos prestigiosas ofertas de trabajo para permanecer al lado de Washington: general de brigada del Ejército y presidente del Tribunal Supremo de Pensilvania.

El año siguiente, 1778, resultó extraordinario en la vida de Joseph Reed. Fue elegido tanto para el Congreso como para el alto cargo de Presidente de Pensilvania (esto último le convirtió, de hecho, en el primer Gobernador del estado). Fue uno de los cinco delegados del estado que firmaron los Artículos de la Confederación en 1778. Su mandato como máximo responsable electo de Pensilvania fue testigo de cómo las tropas norteamericanas evitaron el desastre total en Valley Forge, de la abolición de la esclavitud en el estado y de la victoria final de los norteamericanos en Yorktown, Virginia, en 1781 (en la que desempeñó un papel clave).

Muy apreciado por su carácter personal, a Joseph se le ofreció una vez un enorme soborno para que las colonias se reconciliaran con la madre patria. Según se dice, respondió: "No vale la pena comprarme; pero siendo como soy, el rey de Gran Bretaña no es lo suficientemente rico para hacerlo".

Bajo las presiones de los gastos en tiempos de guerra, Pensilvania cayó en bancarrota durante la gobernación de Reed en 1780. En su haber, apoyó las propuestas del financista Robert Morris sobre el libre mercado y el dinero contante y sonante para resolver el dilema fiscal.

Una madre revolucionaria

La esposa de Joseph Reed, Esther, nacida en Gran Bretaña, con quien se casó en 1770, era tan fascinante como él. Antes de su muerte, sólo una década después, los Reed traerían al mundo seis hijos. La educación londinense de Esther no impidió que se convirtiera en una de las mujeres patriotas más veneradas por la causa norteamericana. Carol Berkin, en su fascinante libro Revolutionary Mothers (Madres revolucionarias), la identifica como una de las mujeres más notables "quien ansiaba declarar su lealtad" sin importarle los riesgos. Berkin escribe

Aquel octubre [1775], varios meses antes de que el Sentido Común de Tom Paine rompiera los últimos lazos de lealtad al rey para muchos estadounidenses, Reed escribió con orgullo a su hermano en Inglaterra que su causa, y la de su marido, era "la libertad y la virtud, por mucho que se la tache de rebelión y traición". Sin embargo, bajo su tono fuerte y decidido, se escondía el miedo a lo que el futuro le deparaba. "Tenemos que enfrentarnos a un poderoso enemigo", admitió, y añadió: "Todo lo que nos es querido está en juego". En los meses siguientes, Reed descubriría cuánta razón tenía.

Para los Reed, la guerra significaba largos períodos de separación. Esther y su niños en crianza huyeron de su hogar varias veces cuando los británicos amenazaron Filadelfia. Sin embargo, las penurias que soportó palidecen en comparación con las de los soldados del Ejército Continental. Ella estaba muy consciente de ello. En 1780 decidió hacer algo al respecto.

Esther se asoció con la hija de Benjamin Franklin, Sarah Bache y formó la Asociación de Damas de Filadelfia para apoyar a las tropas. Resultó ser la mayor campaña privada de recaudación de fondos de la guerra.

El inicio de la campaña fue la publicación, en enero de 1780, de un panfleto escrito en gran parte por la propia Esther. Titulado Sentimientos de una mujer británica-estadounidense, con el cual apelaba a los instintos patrióticos de todas las mujeres que amaban la libertad. Escribe Berkin,

Citaba una larga lista de heroínas históricas que habían "nacido para la libertad", nombrando a figuras bíblicas como Débora y la reina Ester y, más tarde, a santas como Juana de Arco, pero incluyendo también a todas las mujeres anónimas que en tiempos de guerra habían ignorado "la debilidad de su sexo" y habían construido fortificaciones, cavado trincheras con sus propias manos y sacrificado sus joyas, su ropa fina y su dinero para salvar a su país.

Esther y Sarah pidieron a todas las mujeres de Pensilvania que acudieran con "ofrendas" de dinero para ayudar al esfuerzo de guerra. Nada, declararon, sería demasiado pequeño y todo se aprovecharía. Harían llegar el dinero a las tropas a través de la esposa del general Washington, Martha.

Las cartas entre Esther Reed y el general Washington (que se pueden leer aquí) indican que Esther quería inicialmente entregar el dinero directamente a los soldados en la cantidad de dos dólares a cada uno. Pero Washington, preocupado por la posibilidad de que los hombres se lo gastaran en licor, la instó a utilizarlo para comprar lino y tela y luego reclutar voluntarios para que cosieran la ropa.

En poco tiempo, la Asociación de Damas recaudó más de $300.000 dólares (más de $6 millones de dólares en 2021) de más de 1.600 habitantes de Pensilvania, una suma asombrosa. Para que cada hombre supiera de la "ofrenda de las Damas", Reed hizo que cada voluntaria bordara su propio nombre en las camisas y pantalones que cosía.

La Asociación de Damas suscitó un gran entusiasmo entre las mujeres de Filadelfia, quienes no sólo cosieron la ropa sino que también tocaban las puertas para recaudar dinero. El esfuerzo sirvió de inspiración en todas las colonias, lo que llevó a la formación de grupos similares desde Nueva Inglaterra hasta el sur.

¿Un día para celebrar? 

Lamentablemente, Esther no vivió para ver a Estados Unidos alcanzar la independencia por la que tanto había trabajado, pero vivió lo suficiente como para suponer en su lecho de muerte que era inminente. Murió de disentería en septiembre de 1780, a la edad de 34 años. Fue elogiada como una heroína de la libertad norteamericana como causa.

Joseph sobrevivió a Esther, pero no por mucho. Cuando su mandato como presidente de Pensilvania terminó en noviembre de 1781, volvió a su práctica legal. Y aunque volvió a ser elegido para el Congreso en 1784, declinó por su mala salud. Murió en marzo de 1785 a la edad de 43 años.

Será un día que celebraré el resto de mi vida si descubro que, de hecho, estoy emparentado con estos dos buenos norteamericanos, Joseph y Esther Reed.

Para más información, véase:

Revolutionary Mothers: Women in the Struggle for American Independence por Carol Berkin

A Little-Known Founding Mother, Esther De Berdt Reed por Tara Ross

Esther De Berdt Reed por American Battlefield Trust

Sentiments of a British-American Woman: Esther De Berdt Reed and the American Revolution por Owen S. Ireland

The Life of Esther De Berdt Reed of Pennsylvania por William B. Reed

Joseph Reed; a Historical Essay por George Bancroft

Correspondence between Esther De Berdt Reed and George Washington – National Archives’ Founders Online

Joseph Reed, George Washington's First Military Secretary, John Fabiano, May 22, 2021