Jim Thompson: el empresario que salvó la industria de la seda de Tailandia y luego desapareció

Estadounidense de nacimiento, el empresario Jim Thompson logró asombrosos logros comerciales para la industria de la seda al otro lado del mundo, en Tailandia. Pero su desaparición en 1967 sigue siendo un misterio.

Keith Joseph (1918-1994), miembro del Parlamento británico que formó parte del gabinete de tres primeros ministros, fue uno de los amigos y asesores más cercanos de Margaret Thatcher. En 1986 escribió estas dos frases que ahora me proporcionan la introducción perfecta para este artículo:

El empresario es la persona que trata de identificar lo que los consumidores, en el país en el extranjero o en ambos, quieren y estarían dispuestos a comprar a un precio rentable. Estos empresarios son los creadores de empleo porque son los que reúnen a los hombres y mujeres, el material, la maquinaria y el dinero para convertir la visión de un mercado en una realidad.

La descripción que hace Joseph es sencilla pero profunda. Capta concisamente los esfuerzos notables y arriesgados que definen el espíritu empresarial y benefician enormemente a la humanidad. Imaginemos un mundo en el que nadie se arriesga, en el que nadie pone su dinero en lo que cree, en el que ninguna persona busca mejorarse a sí misma organizando los factores de producción para crear lo que otros desean. Por favor, piensa en esto profunda y seriamente.

Permítanme repetirlo. Imaginen un mundo en el que nadie se arriesga, en el que nadie pone su dinero en lo que cree, en el que ninguna persona busca mejorarse a sí misma organizando los factores de producción para crear lo que otros desean.

Un mundo así sería muy igualitario. ¿Por qué? Porque todos seríamos indigentes, miserables o estaríamos muertos. Es una locura suprema desestimar o denigrar la importancia del espíritu empresarial en la sociedad. Si lo vilipendian, como suelen hacer los socialistas, serían, en una palabra, bárbaros.

Mientras reflexionan sobre este punto vital, permítanme hablarles de un empresario cuya historia encaja especialmente bien con la descripción de Joseph; se llamaba Jim Thompson. Estadounidense de nacimiento, logró sus asombrosas hazañas comerciales, en gran medida al otro lado del mundo, en Tailandia. En 1958, la revista Time publicó que había salvado, casi por sí solo, de la extinción a la industria de la seda de ese país.

Nacido en Delaware en 1906, la primera visita de James Harrison Wilson Thompson a Tailandia tuvo lugar casi 40 años después. Llegó en un avión militar en agosto de 1945, justo cuando se canceló la invasión aliada del país porque la rendición japonesa de ese mismo mes puso fin a la Segunda Guerra Mundial en el Pacífico.

Cautivado por la exótica cultura tailandesa, decidió hacer de Tailandia su hogar. Su padre había sido fabricante textil en Estados Unidos, así que Thompson decidió poner en práctica algo de lo que había aprendido de su padre cuando era adolescente. La seda sería su único objetivo.

La seda tailandesa tejida a mano gozaba de fama internacional en el siglo XIX, pero la industria prácticamente había desaparecido para cuando llegó Thompson. En otras partes del mundo, otros empresarios habían utilizado máquinas para producir tejidos de seda más baratos y, en algunos casos, incluso más duraderos. Eso era una ventaja para los consumidores, pero significaba que la moribunda artesanía de la seda tejida a mano en Tailandia tenía que innovar o morir.

Thompson creía que la seda tailandesa tejida a mano era demasiado hermosa para desaparecer, que había un mercado para ella si alguien mejoraba el producto y lo daba a conocer al mundo. Tenía 700 dólares en el bolsillo. Recorrió las calles de Bangkok, tratando de encontrar tejedores que hubieran pasado a otros trabajos (o a ninguno). Ese reportaje de la revista Time de 1958 revela lo que ocurrió después:

Reunió a unos 200 tejedores de seda, la mayoría de los cuales se habían dedicado a otros oficios, [y] les suministró la seda cruda y los tintes para que elaboraran productos acabados en sus toscos telares caseros. Las sedas se hicieron tan populares entre la colonia diplomática y los turistas (muchos de los cuales preguntan por "la tienda de Jim Thompson" nada más llegar a Bangkok) que Thompson no tardó en expandirse. En 1950 creó su propia empresa con un capital de 12.000 dólares. Aunque era su mayor accionista, se esforzó por hacer de la compañía una empresa tailandesa, aceptando sólo a cuatro estadounidenses entre sus 36 accionistas. Su empresa no tardó en dar buenos dividendos, y Thompson compró dos plantaciones de moreras en el noreste de Tailandia para abastecerse de seda.

Si la historia terminara ahí, sería suficientemente notable. Un hombre a 10.000 millas de su casa supera las barreras lingüísticas, culturales, económicas y otras más de otro tipo para seguir una corazonada y convence a los ciudadanos del lugar para que se unan a su nueva empresa. Habría sido fácil perderlo todo en lo que, para muchos, seguramente parecía una quimera. ¿Por qué no volver a casa, a Delaware, y conseguir un trabajo bien pagado y de poco riesgo trabajando para alguien más?

Muchos empresarios fracasan. Muchos de ellos fracasan varias veces a lo largo de su carrera. Pero en este caso, la astucia de Thompson dio sus frutos muy pronto. Cuando Time escribió sobre él en 1958, sólo habían pasado 10 años desde que comenzó su aventura. El artículo informaba,

Hoy en día, casi todos los barcos o aviones que salen de Tailandia llevan seda tailandesa a unos 17 países, y sólo la Thai Silk Co. de Thompson emplea a más de 2.000 tailandeses en el negocio del cultivo, el teñido, el hilado y el tejido de la seda. De unas ventas de $36.000 dólares en 1948, Thompson elevó su empresa a $650.000 dólares en ventas el año pasado y espera hacerlo aún mejor este año.

El domingo 26 de marzo de 1967, Jim Thompson tenía 61 años y estaba en la cima de su carrera. Ese fue el día en que se le vio por última vez, mientras estaba de vacaciones en Malasia. Salió a dar un paseo y nunca regresó. Una búsqueda masiva y más de medio siglo aún no han logrado encontrar ningún cuerpo, ninguna evidencia y ninguna explicación. Abundan las teorías, sobre todo en torno a las sospechas de que fue víctima de algún crimen.

Tailandia y el mundo se han visto privados de lo que podrían haber sido 10, 20 o incluso 30 años más del visionario espíritu empresarial de Thompson, un creador de riqueza. Uno no puede evitar preguntarse: "¿Y qué habría pasado si?" ¿Qué nuevos logros y contribuciones podría haber otorgado Jim Thompson al mundo si no se hubiera ido a dar un paseo?

Pero también deberíamos reflexionar sobre esta cuestión: ¿Y qué tal si todos los empresarios salieran a dar un paseo y desaparecieran? ¿Qué pasaría si todos desaparecieran, quizás en alguna versión de La Gruta de Galt como en la novela de Ayn Rand, La Rebelión de Atlas? ¿Y si los empresarios honestos se cansaran de ser vilipendiados, caricaturizados, regulados, gravados con impuestos y de que los demagogos que no construyen nada les digan "¡tú no has construido eso!?

No puedo hablar por ellos, por supuesto. Afortunadamente para el resto de nosotros, sé que los empresarios son capaces de soportar muchos castigos antes de tirar la toalla. Pero temo, al igual que ustedes, que su paciencia probablemente no sea ilimitada.

De nuevo: Imaginemos un mundo en el que nadie se arriesgue, en el que nadie ponga su dinero en lo que cree, en el que nadie busque mejorarse a sí mismo, organizando los factores de producción para crear lo que otros desean.

¡No se puede olvidar!

Lecturas adicionales

Graduados: ¿Así que quieres ser empresario?, por Lawrence W. Reed

El empresario como viajero: La historia de Joshua Slocum, por Lawrence W. Reed

Guía esencial de FEE sobre el espíritu empresarial, parte 1

Guía esencial de FEE sobre el espíritu empresarial, parte 2

Guía esencial de FEE sobre el espíritu empresarial, parte 3