VOLVER A ARTÍCULOS
jueves, diciembre 28, 2023

¿Es la “competencia” enemiga de la cooperación? Esto es lo que pensaba Bastiat

Aunque parezca paradójico, la competencia es un componente crucial de la armonía económica.

Crédito de la imagen: Steve Buissinne - Pixabay

Los estadounidenses viven en un mundo en el que la cooperación (que suele significar “debes hacer lo que yo quiero que hagas”) gana claramente los concursos de popularidad retórica y política en comparación con la competencia. Por ejemplo, hace poco vi un artículo titulado “La cooperación en el mercado, no la competencia, logrará los objetivos de energía limpia”, a favor de la “ecologización” política coercitiva que quieren imponer quienes están conectados a los pasillos del poder.

Sin embargo, como dijo E.C. Harwood décadas antes de que nos precipitáramos por la resbaladiza pendiente hasta donde estamos hoy, “Que la cooperación es lo contrario de la competencia parece ser algo generalmente asumido”. Pero lo importante es que “en los tiempos modernos, cuando muchos defensores de la empresa cooperativa critican la competencia”, deberíamos tener en cuenta que “los análisis cuidadosos de las actividades económicas para las que estas palabras son nombres revelan que la ‘libre competencia’ y la ‘cooperación voluntaria’ son dos nombres diferentes para el mismo comportamiento económico.” O como escribió F. A. Harper, “la competencia siempre debe acompañar a la cooperación en una sociedad libre. La elección de dónde y con quién cooperar, y dónde y con quién competir… debe enfrentarnos siempre a ti y a mí”.

Aproximadamente un siglo antes de esas observaciones, en “Competencia”, capítulo 10 de sus Armonías económicas, Frédéric Bastiat ya podía escribir que “No hay ninguna palabra en todo el vocabulario de la economía política que haya suscitado tanto las airadas denuncias de los reformadores modernos como la palabra ‘competencia'”. Y su comprensión de las cuestiones implicadas puede seguir informándonos hoy en día. He aquí algunos extractos de ese perspicaz capítulo.

La competencia es la libertad, que es la ausencia de opresión

¿Qué es la competencia?… La competencia no es más que la ausencia de opresión. En las cosas que me conciernen, quiero hacer mi propia elección y no quiero que otro la haga por mí sin tener en cuenta mis deseos; eso es todo.

La competencia es libertad. Destruir la libertad de acción es destruir la posibilidad, y en consecuencia el poder, de elegir, de juzgar, de comparar; equivale a… destruir al hombre mismo.

Esta es la última conclusión a la que siempre llegan nuestros reformadores modernos; para mejorar la sociedad empiezan por destruir al individuo, con el pretexto de que todos los males proceden de él, como si todas las cosas buenas no procedieran también de él.

En desacuerdo con los “reformistas

Los deseos deben ser juzgados por quienes los experimentan, las satisfacciones por quienes las buscan, los esfuerzos por quienes los intercambian. ¿Se propone seriamente sustituir esta eterna vigilancia de los interesados por una autoridad social encargada de determinar las intrincadas condiciones que afectan a innumerables actos de intercambio?

¿No es obvio que esto significaría el establecimiento del más falible, el más trascendental, el más arbitrario, el más inquisitorial, el más insoportable, el más miope… de todos los despotismos?

Basta con saber que la competencia no es más que la ausencia de toda autoridad arbitraria erigida en juez del intercambio.

La competencia, que podríamos llamar libertad [es decir, la capacidad de ejercer mis derechos sobre mí mismo y mis posesiones en los asuntos que me afectan]… es la más progresista, la más igualitaria, la más universalmente niveladora de todas las leyes a las que la Providencia ha confiado el progreso de la sociedad humana.

Es esta ley de la competencia la que pone uno por uno al alcance común el disfrute de todas aquellas ventajas que la Naturaleza parecía haber concedido gratuitamente sólo a ciertos países. Es esta ley, también, la que pone al alcance común todas las conquistas de la Naturaleza que los hombres de genio de cada siglo transmiten como herencia a las generaciones venideras.

La libertad competitiva amplía las opciones para todos

La acusación de que la competencia tiende a la desigualdad está lejos de ser cierta. Al contrario, toda desigualdad artificial se debe a la ausencia de competencia.

Mientras que los socialistas encuentran en la competencia la fuente de todos los males, en realidad son los ataques a la competencia los elementos perturbadores que actúan contra todo lo que es bueno.

El número total de satisfacciones de que disfruta cada miembro de la sociedad es mucho mayor que el que podría conseguir con su propio esfuerzo.

La competencia transforma el interés propio en armonía

El interés propio es esa indomable fuerza individualista que nos impulsa al progreso y al descubrimiento, pero que al mismo tiempo nos dispone a monopolizar nuestros descubrimientos. La competencia es esa fuerza humanitaria no menos indomable que arranca el progreso, tan rápido como se realiza, de las manos del individuo y lo pone a disposición de toda la humanidad. Estas dos fuerzas… trabajan juntas para crear nuestra armonía social.

¿No es la competencia el acicate que orienta a los hombres hacia carreras productivas y los aleja de las improductivas? Su acción natural es, pues, asegurar una mayor igualdad y al mismo tiempo un nivel social cada vez más elevado.

Entendamos, sin embargo, lo que entendemos por igualdad. No implica recompensas idénticas para todos los hombres, sino recompensas acordes con la cantidad y la calidad de sus esfuerzos.

De la competencia surge el proceso que transfiere al ámbito comunitario las ventajas que originalmente sólo poseían ciertos individuos. La cantidad de esfuerzo que antes se requería para obtener un resultado determinado disminuye constantemente, en beneficio de toda la raza humana, que ve así que su círculo de satisfacciones y de ocio se amplía de generación en generación, y que su nivel físico, intelectual y moral se eleva. En virtud de este arreglo, tan merecedor de nuestro estudio y admiración eterna, discernimos claramente que la humanidad se mueve hacia arriba.

La armonía en un mundo que incluye el mal y el error

No he pretendido negar la existencia del mal… puesto que al hombre se le ha dado libre albedrío, el término “armonía” no tiene por qué limitarse a un sistema total del que quedaría excluido el mal; porque el libre albedrío implica el error, al menos como posibilidad, y el error es el mal.

La armonía social, como todo lo que concierne al hombre, es relativa; el mal constituye una parte necesaria de la maquinaria destinada a vencer el error, la ignorancia y la injusticia, poniendo en juego dos grandes leyes de nuestra naturaleza: la responsabilidad y la solidaridad.

Siendo el pauperismo [pobreza] un hecho existente, ¿debe imputarse su existencia a las leyes naturales que rigen el orden social o más bien a las instituciones humanas que tal vez actúan en contra de esas leyes o, por último, a las propias víctimas, que por sus propios errores y equivocaciones deben haber hecho caer sobre sus cabezas un castigo tan severo?

La competencia en la sociedad moderna está lejos de desempeñar su papel natural. Nuestras leyes la inhiben al menos tanto como la fomentan; y para responder a la pregunta de si la desigualdad se debe a la presencia o a la ausencia de competencia, basta con observar quiénes son los hombres que ocupan el primer plano y nos deslumbran con sus escandalosas fortunas, para asegurarnos de que la desigualdad, en la medida en que es artificial e injusta, se basa en la conquista, los monopolios, las restricciones, las posiciones privilegiadas, los altos cargos gubernamentales y la influencia, los tratos administrativos, los préstamos con cargo a los fondos públicos, con todo lo cual la competencia no tiene ninguna relación.

¿Antagonismo o armonía?

Algunos comentaristas superficiales han acusado a la competencia de crear antagonismos entre los hombres. Esto es cierto e inevitable mientras se considere a los hombres únicamente como productores; pero considérenlos como consumidores y verán que la competencia une a los individuos, las familias, las clases, las naciones y las razas en los lazos de la fraternidad universal.

Es inevitable que todos los hombres, en la medida en que son productores, se unan en un coro de imprecaciones contra la competencia. Sólo podrán reconciliarse con ella cuando tengan en cuenta sus intereses como consumidores; cuando se consideren a sí mismos, no como miembros de un grupo especial o de una corporación, sino como hombres.

En la conclusión de Bastiat a su edición original de Armonías Económicas, vuelve de nuevo a algunos de los temas del capítulo 10.

He tratado de explicar como…la propiedad privada…constantemente hace disponible a la humanidad un numero creciente de satisfacciones…Un acercamiento constante de todos los hombres hacia un nivel de vida continuamente creciente-en otras palabras: mejoramiento e igualación-en una sola palabra: ARMONIA.

Todas las armonías sociales están contenidas en germen en estos dos principios: PROPIEDAD y LIBERTAD…todas las discordias sociales no son más que la prolongación de estos dos principios contrarios: LIBERTAD y OPRESIÓN.

[La libertad implica e incluye la propiedad.

¡Libertad! He ahí, en última instancia, la fuente de la armonía. ¡Opresión! Ahí está la fuente de la discordia, [con] su objetivo la confiscación injusta de la propiedad.

El pillaje… perturbará, hasta hacerlas irreconocibles, el funcionamiento de las leyes armoniosas que nos hemos esforzado en descubrir y describir.

[E]n todas partes vemos al hombre… diciendo a su hermano: Tuyo es el trabajo; mío, el fruto de ese trabajo.

Bastiat resume la relación entre libertad y competencia, conectadas por el fulcro de los derechos de propiedad privada, que fue su tema en el capítulo 10: “Si me dejan mi libertad, la competencia también permanece. Si me la arrebatan, me convierto sólo en su esclavo”. Merece la pena recordarlo hoy, ya que la esencia de los ataques tanto a la libertad como a la competencia ha seguido siendo la violación de los derechos de propiedad de otros, esclavizando a las personas a los dictados de otros.


  • Gary M. Galles is a Professor of Economics at Pepperdine University and a member of the Foundation for Economic Education faculty network.

    In addition to his new book, Pathways to Policy Failures (2020), his books include Lines of Liberty (2016), Faulty Premises, Faulty Policies (2014), and Apostle of Peace (2013).