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domingo, mayo 26, 2024

El libro de economía que tus amigos podrían leer

"Los fundamentos de la Ciencia Económica", de Faustino Ballve, es una introducción concisa y eficaz al pensamiento económico.


Imagina que tienes un amigo que desconoce por completo la economía. Imagina además que dice que va a leer exactamente 99 páginas de economía y nada más. ¿Qué le sugerirías que leyera? Te propongo que el libro Los fundamentos de la Ciencia Económica, de Faustino Ballve, sería un excelente candidato. El libro ofrece una admirable combinación de amplitud y brevedad, y cumple todo lo prometido en el título. El lector saldrá con un breve repaso de los principios esenciales de nuestra querida ciencia lúgubre, un poco familiarizado con la genealogía intelectual de algunas de las ideas y un puñado de aplicaciones.

Con 99 páginas de texto, Los fundamentos de la Ciencia Económica es una obra maestra de la comunicación eficaz de ideas económicas. Es una introducción ideal al pensamiento económico para quienes no tienen tiempo o ganas de conquistar tomos tan voluminosos como La acción humana, La riqueza de las naciones o El hombre, la Economía y el Estado, aunque sospecho que el lector no iniciado que tenga Los fundamentos de la Ciencia Económica en su mesilla de noche o en su e-reader durante unos días estará mucho más dispuesto a seguir leyendo.

Al final del libro, el lector debería estar convencido de que, en palabras del prefacio de Gustavo R. Velasco a la edición española, “no es posible escapar de la economía”. El método de Ballve sigue la tradición de los economistas que trabajaban entonces (y ahora) en la tradición de Carl Menger y Ludwig von Mises. Parte de una serie de postulados muy simples -escasez y acción- y deduce de ellos un conjunto de proposiciones que nos ayudan a dar sentido al mundo que nos rodea. Ballve escribe con una pasión y un brío que hacen que conceptos a veces áridos cobren vida. En el transcurso de diez breves capítulos, explica al lector qué estudia la economía, cómo funcionan los mercados, qué hacen los empresarios, cómo fluye la renta hacia los factores de producción, los orígenes del dinero y el crédito, los orígenes de los ciclos económicos y las falacias del proteccionismo, el nacionalismo, el socialismo y el intervencionismo.

Mientras leía, no dejaban de impresionarme los problemas a los que nos enfrentamos como profesores, académicos, comunicadores económicos y ciudadanos. Los estudios sobre la opinión pública y las políticas públicas -como The Myth of the Rational Voter, 2007, de Bryan Caplan, por ejemplo- sugieren que el problema fundamental de los conocimientos económicos no es que muchos votantes no entiendan los detalles, matices y sutilezas de los sofisticados modelos macroeconómicos. Más bien, según todas las apariencias, parece que los votantes no entienden las ideas más básicas de la economía: las personas responden a incentivos, los recursos son escasos y el comercio crea riqueza. Sin caer en la grandilocuencia ni la estridencia innecesarias, Ballve nos recuerda la importancia de estos principios en una traducción absolutamente brillante.

Mucho de lo que escribió Ballve parecerá obvio hoy en día, y algunos lectores podrían encontrar su crítica de la econometría algo anticuada. Es importante recordar el contexto en el que Ballve escribía. El libro apareció por primera vez en México en los años cincuenta y en inglés a principios de los sesenta. El consenso de la época, incluso entre los economistas profesionales, era que Mises y Hayek habían perdido el debate sobre el cálculo socialista, y que la macroeconomía keynesiana era la que mandaba. Ballve se introdujo en este entorno y produjo un volumen muy breve y lleno de fuerza que ofrece una defensa sin complejos de los mercados y la libertad que no se basa en una obstinada negativa a quitarse las anteojeras ideológicas, sino en una comprensión matizada de las ciencias de la acción humana.

Hablando de esto, los lectores familiarizados con La acción humana de Mises y La riqueza de las naciones de Adam Smith encontrarán en este libro muchas cosas que reconocen; de hecho, hubo momentos en los que me pareció estar leyendo realmente a Mises o a Smith. Para el lector no iniciado, es una fantástica introducción. Para el experto, es un valioso repaso. Para todos, es una valiosa adición a cualquier lista de lectura. Espero volver a mis notas sobre él con bastante frecuencia.

En resumen, Los fundamentos de la Ciencia Económica es un libro que cualquier economista estaría orgulloso de haber escrito. Ofrece un valioso correctivo a los errores que informan demasiadas políticas. Si nos tomamos en serio las lecciones de Ballve, quizá podamos reparar parte del daño causado por las políticas de quienes no entienden de economía o la rechazan de plano. Por lo menos, podemos evitar que empeoren las malas situaciones. Es curioso, por no decir escandaloso, que Los fundamentos de la Ciencia Económica no haya recibido más atención de la que ha recibido. Espero que este libro sea más apreciado. Sin duda, el mundo será mejor gracias a él.


  • Art Carden is a Professor of Economics, author, and co-editor of the Southern Economic Journal.