Cuando los adolescentes se enamoran de la economía

La economía es mucho más que números y gráficos aburridos.

A menudo se estereotipa injustamente a los adolescentes como ociosos y frívolos. Sin embargo, la adolescencia puede ser una época increíble de ingenio, espíritu emprendedor e inventiva, especialmente cuando los adolescentes tienen la libertad y el estímulo para colaborar e innovar.

Tres adolescentes entusiastas por la economía de Silicon Valley hicieron precisamente eso. El grupo comenzó a conectarse casualmente con otros estudiantes de secundaria en todos los Estados Unidos que tenían intereses similares, compartiendo el deseo de ofrecer más oportunidades a otros adolescentes para explorar la economía. Lanzaron la Iniciativa de Economía Juvenil (YEI), una organización sin fines de lucro dirigida por estudiantes, como forma de crear, apoyar y colaborar con los clubes de economía de los institutos educativos, así como de promover competencias sobre economía y tutoría.

"Viviendo en Silicon Valley, la informática y la ingeniería eléctrica han sido siempre las carreras a las que aspiraban los estudiantes a lo largo de mi carrera educativa", dice Ian Chen, estudiante de 16 años del Lynbrook High School de California y uno de los cofundadores de YEI. "Los estudiantes interesados en ciencias y matemáticas tenían la oportunidad de competir en las Olimpiadas de Ciencias, unirse a los Clubes de Matemáticas y programar en los Hackathons. Sin embargo, cuando se trataba de estudiantes interesados en Economía, una de las 15 carreras más estudiadas en la universidad, por encima de materias como la Química y las Matemáticas, había muy poco. Reconociendo ese problema, me asocié con Henry Weng y George Bian para crear una organización única que le permitiera a los jóvenes economistas crecer y conectarse entre sí".

Entonces llegó el COVID-19. El cierre masivo de escuelas provocó una gran agitación, pero los fundadores del grupo no se dejaron intimidar. YEI siguió adelante para conectarse con adolescentes con ideas afines a través de las redes sociales, y a finales de 2020 tenían más de 2.000 adolescentes y más de 40 clubes en su red. A pesar de la pandemia, patrocinaron charlas con casi 20 economistas y líderes empresariales muy respetados y organizaron una competencia llamada EconBowl el pasado otoño. Recientemente me invitaron a formar parte del consejo asesor de YEI y estoy impresionada con el talento y la ambición de estos jóvenes.

Darion Phan, estudiante de último año del Dublin High School de California y uno de los líderes del YEI, se inició en la economía cuando asistió a un seminario de la Fundación para la Educación Económica (FEE) el verano anterior a su segundo año. "El programa FEE fue una gran experiencia porque aplicaba la economía al mundo real", dice Phan. "Hicimos un juego en el que todos teníamos una bolsa de artículos y medimos nuestra felicidad antes y después de que se nos permitiera intercambiarlos". El grupo descubrió entonces las ganancias mutuas del comercio. "Yo era feliz con los caramelos, pero era más feliz con un pato de goma", recuerda Phan.

No conocí la economía hasta que llegué a la universidad, cuando me enamoré de ella y la elegí como especialidad. Es maravilloso ver que la gente aprende economía a una edad más temprana, especialmente de forma no coercitiva". Como dice el cofundador de YEI, Henry Weng: "Para muchos adolescentes, la economía tiene la reputación de ser la clase aburrida que se toma al final de la escuela secundaria porque el Estado obliga a incluirla en el plan de estudios. Pero la economía es algo más que una serie de gráficos que hay que memorizar: es un marco que nos permite tomar decisiones racionales y entender el mundo que nos rodea".

Efectivamente, Weng ha dado en el clavo. Desgraciadamente, algunas escuelas de pensamiento económico, en un esfuerzo equivocado por ser más "científicas", se han centrado en un exceso de agregación y en modelos que tienen poca relevancia para el mundo real. Afortunadamente, ese no fue el caso de los grandes economistas que desarrollaron lo que se conoce como la Escuela Austriaca de Economía a finales del siglo XIX y el siglo XX. Reconocieron que la comprensión de la economía debe comenzar con -y nunca perder de vista- al individuo: las preferencias, elecciones y acciones individuales.

FEE adopta este enfoque con la economía. No sólo es más sólido, sino que es mucho más atractivo para las mentes jóvenes, porque se hace más relevante para sus propias experiencias cotidianas y para los problemas a los que se enfrentan como jóvenes ciudadanos. Por eso, Phan y tantos otros estudiantes consideran que la oferta de educación económica que ofrece FEE es tan fascinante e incluso les cambia la vida.

Siempre me inspiran los jóvenes que construyen y crean cosas en torno a sus pasiones, y la Iniciativa de Economía Juvenil es un ejemplo perfecto de ello. Los niños y los adolescentes son extraordinariamente creativos y capaces, y como adultos podemos capacitarlos para que apliquen su imaginación e ingenio para inventar nuevos bienes y servicios que otros valoren.

Esta es una de las razones por las cuales estoy muy entusiasmada con la serie de seminarios web de FEE: "El espíritu empresarial en tu salón", para adolescentes esta primavera, así como con los programas de economía en curso para los jóvenes. El aprendizaje de la economía, el espíritu empresarial y los principios de una sociedad libre a temprana edad inspira a los líderes emergentes y les da las herramientas necesarias para alcanzar sus objetivos, ahora y en los años por venir.