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lunes, marzo 7, 2022

Conozca al astrónomo mundialmente conocido quien también fuera un economista muy inteligente

Nicolás Copérnico es más conocido por haber introducido a los europeos el modelo heliocéntrico. Pero, ¿tus profesores te dijeron que también fue un pionero en economía?

Crédito de la imagen: Bj.schoenmakers

El mayor “hombre del Renacimiento” del siglo XV fue sin duda Leonardo da Vinci (1452-1519). Sus intereses abarcaban la pintura, la ingeniería, la arquitectura, la anatomía y la escultura, entre otros.

Dos décadas después del nacimiento de Leonardo, nació otro polímata que podía reclamar con razón el título de “Hombre del Renacimiento” del siglo XVI. Su nombre era Nicolás Copérnico (1473-1543). Sus intereses incluían la astronomía, las matemáticas, la teología, la medicina y la política. Se le conoce sobre todo por haber inaugurado la “revolución copernicana”, un monumental cambio de paradigma, que supuso el abandono de la perspectiva ptolemaica de los cielos (con la Tierra en el centro) y el paso al modelo heliocéntrico.

Copérnico postuló correctamente que el Sol estaba en el centro del sistema solar, no la Tierra. Confirmado un siglo después por las observaciones de otro “hombre del Renacimiento”, Galileo Galilei, el heliocentrismo de Copérnico transformó para siempre la ciencia astronómica. Se cree que también fue el primero en afirmar que la Tierra gira sobre su eje una vez cada 24 horas.

Puede que recuerdes esto de tus clases de ciencias. Pero, ¿tus profesores te dijeron que Copérnico también hizo astutas contribuciones al campo de la economía, dos siglos antes de que ésta surgiera como ciencia propia en La riqueza de las naciones de Adam Smith?

Los estudiosos alemanes y polacos difieren sobre la nacionalidad de Copérnico. Vivió en un territorio de habla alemana (que más tarde sería Prusia), pero que en aquella época pertenecía a Polonia. El propio hombre era de origen mixto polaco-alemán y hablaba ambos idiomas.

Polaco o alemán, o polaco-alemán, según se prefiera, Copérnico escribió varios tratados sobre temas económicos. Los dos más interesantes son La Meditata, publicado en 1517, y *Sobre el principio de la acuñación de moneda, publicado en 1526. Este último lo abrió con este notable párrafo:

Aunque hay innumerables flagelos que en general debilitan a los reinos, principados y repúblicas, los cuatro más importantes (a mi juicio) son la disensión, la mortalidad, el suelo estéril y la degradación de la moneda. Los tres primeros son tan evidentes que nadie ignora su existencia. Pero la cuarta, que se refiere al dinero, es tenida en cuenta por pocas personas y sólo por las más perspicaces. Porque socava a los Estados, no con un solo ataque de una sola vez, sino gradualmente y de cierta manera encubierta.

Cuatro siglos más tarde, se diera cuenta o no, el economista británico John Maynard Keynes se hizo eco de Copérnico cuando escribió su famosa frase

No existe un medio más sutil y seguro de derribar las bases existentes de la sociedad que el de desvirtuar la moneda. El proceso pone todas las fuerzas ocultas de la ley económica del lado de la destrucción, y lo hace de una manera que ni un hombre entre un millón es capaz de diagnosticar.

El economista de la Escuela Austriaca, Murray Rothbard, señaló que Copérnico se interesó por la economía cuando el rey de Polonia Segismundo I le pidió que construyera una reforma monetaria. Marcin Chmielowski, vicepresidente de la Fundación para la Libertad y el Emprendimiento de Katowice (Polonia), me dice que probablemente la economía le removió mucho antes.

“Procedía de una familia de comerciantes y desde niño se ocupaba de temas relacionados con el dinero, los precios de los lingotes y otros productos básicos”, dice Chmielowski. “También era el administrador de las propiedades de la iglesia en Frombork y participaba en las convenciones donde se discutían temas económicos”.

El aumento de los precios como consecuencia de la devaluación generalizada de las monedas captó la atención de Copérnico a principios del siglo XVI. El hecho de que los gobiernos usurpen la función del mercado de proporcionar un medio de intercambio (y luego lo arruinen) es un problema antiguo. Incluso el antiguo profeta Isaías lo condenó cuando reprendió a los israelitas con estas palabras “Tu plata se ha convertido en escoria, tu vino en agua” (Isaías 1:22). En toda la Europa devastada por la guerra del siglo XVI, los gobiernos engañaban a sus pueblos reduciendo el contenido de metales preciosos de sus monedas.

“El error más grande y más prohibitivo tiene que ser cuando un gobernante trata de sacar provecho de la acuñación de monedas introduciendo y haciendo circular nuevas monedas con un peso y una finura inferiores, junto a las originales, y afirma que tienen el mismo valor”, escribió Copérnico. “El dinero pierde su valor sobre todo por la excesiva abundancia”.

El problema de la subida de los precios no era la moneda en sí, sino los gobernantes que la estaban corrompiendo y multiplicando. En sus palabras,

Pero si tienen en cuenta el bien común, seguramente no podrán negar que la moneda sana beneficia no sólo al Estado, sino también a ellos mismos y a toda clase de personas, mientras que la moneda degradada es perjudicial… Porque vemos que los países que más prosperan son los que tienen moneda sana, mientras que los que usan moneda inferior decaen y caen.

No lo identificó como tal, pero Copérnico observó lo que más tarde se conoció como la teoría cuantitativa del dinero: la observación de que los cambios en los precios se corresponden con los cambios en la oferta monetaria. Es una generalización burda pero útil, aunque los economistas austriacos señalaron posteriormente que las valoraciones subjetivas de los consumidores desempeñan un papel más importante en los precios y el valor del dinero que la cantidad de dinero por sí sola. “La carestía de todo”, escribió Copérnico, “es el resultado de la baratura del dinero, pues los precios aumentan y disminuyen según la condición del dinero”.

Lo que hoy los economistas denominan “Ley de Gresham” fue previsto por Nicolás Copérnico décadas antes de que fuera identificado por el asesor financiero de la reina Isabel I de Gran Bretaña, Sir Thomas Gresham. Se expresa comúnmente como “el dinero malo expulsa al bueno”, un fenómeno que se produce cuando los gobiernos emiten una moneda degradada para que circule junto a otra mejor. Copérnico señaló que cuando Prusia acuñaba dos monedas del mismo valor nominal pero con diferentes porciones de metal precioso, la gente gastaba la moneda sobrevalorada y atesoraba la infravalorada.

Los estadounidenses mayores deberían conocer esta ley económica por experiencia propia. Nuestras monedas de 10, 25 y medio dólar tenían un 90% de plata hasta 1965, año en que se eliminó el contenido de plata de las monedas de 10 y 25 centavos y se redujo a sólo un 40% en los medios dólares (y luego se eliminó por completo en 1969). Las monedas acuñadas en 1964 y antes fueron atesoradas o fundidas mientras la gente gastaba las degradadas. Si tienes dos monedas de 25 centavos en el bolsillo, una de 90 por ciento de plata fechada en 1964 y otra de 1974 que no contiene nada de plata, ¿cuál vas a meter en la máquina para pagar algo?

Para ser justos con los griegos, Copérnico no fue el primero en darse cuenta de que el dinero malo expulsa al bueno. El dramaturgo ateniense Aristófanes escribió sobre ello en Atenas en el siglo V a.C. (véase ¿Gresham o Copérnico? de Bernard Ziffer).

Por cierto, el rey de Polonia Segismundo I se tomó a pecho el consejo de Copérnico. Tomó medidas para restablecer la moneda sana y, según Abdullah Bin Abbas, “reconoció y citó las obras de Copérnico, lo que le valió una gran reputación y aclamación”.

Mikolaj Pisarski es presidente del Instytut Misesa (Instituto Mises-Polonia) en Wroclaw. Le pedí que evaluara el impacto histórico de Copérnico. Su respuesta fue la siguiente:

Su legado como economista está estrechamente ligado a la historia de Polonia. No sólo su magistral Tratado sobre la moneda fue redactado bajo fuego literal, mientras el propio Copérnico comandaba la defensa de la sitiada Olsztyn durante la guerra polaco-teutónica, sino que con él consiguió lo que muchos economistas de hoy en día jamás podrían soñar: fue ampliamente leído y puesto en práctica tanto en Prusia como en Polonia. El recuerdo del economista Copérnico se conservó incluso bajo el comunismo del siglo XX, cuando su rostro se puso irónicamente en un billete de 1.000 złoty, uno de los símbolos de la República Popular Polaca.

Nicolás Copérnico vivió en una época de monopolios gubernamentales en lo que respecta al dinero. Es posible que diera por sentado este hecho sin imaginar que el libre mercado y la competencia podrían satisfacer las necesidades monetarias de la humanidad, mejor que los políticos. Pero no cabe duda de que comprendió algunos puntos vitales, a saber: El dinero sano requiere de limitaciones en su cantidad. La degradación de la moneda hace que los precios suban y que el buen dinero desaparezca de la circulación. Y el culpable de la erosión del valor del dinero es invariablemente un gobierno deshonesto.

Para más información, véase (en inglés):

El Meditata de Nicolás Copérnico

Una discusión empírica de la política monetaria por Abdullah Bin Abbas

¿Gresham o Copérnico? de Bernard Ziffer

Tratado sobre la acuñación de monedas y la opinión de Copérnico sobre la economía, de Leszek Zigner

Monete Cudende Ratio – Ensayo sobre la acuñación de moneda de Nicolás Copérnico

El secreto de Copérnico: cómo empezó la revolución científica, de Jack Repcheck

Un cielo más perfecto: cómo Copérnico revolucionó el cosmos, de Dava Sobel




  • Lawrence W. Reed es presidente emérito de FEE, anteriormente fue presidente de FEE durante casi 11 años, (2008 - 2019).