Cómo respondieron los padres fundadores de los Estados Unidos a una epidemia en la capital de la nación

Incluso si el gobierno federal tuviera el poder de saltar en una crisis, es difícil concebir cualquier acción que pudiera haber tomado y que hubiese respondido mejor al desafío que lo que hicieron los habitantes de Filadelfia, por más burdo que parezca según los estándares de hoy en día.

No lea este libro antes de comer, o en medio de una noche de insomnio. Porque es un libro repugnante, lleno de los desagradables detalles sobre una enfermedad repugnante.

Suena como el primer párrafo de una dura crítica, de una estrella, de un experto literario despiadado, pero no lo es. Es del prefacio de 1949 de un libro del propio autor del libro, J. H. Powell. Titulado Bring Out Your Dead: The Great Plague of Yellow Fever in Philadelphia in 1793, es "la historia de una asquerosa y fantástica peste, que golpea sin aviso a todas las clases de la sociedad", un verdadero relato de "gente enferma de cuerpo y corazón, asombrada y temerosa, paralizada por la misteriosa obscenidad que les rodea".

A decir la verdad, disfruté mucho el libro.

Powell da vida a los eventos y a la gente de la peor epidemia de la historia americana, sí, peor que el coronavirus de Wuhan de 2019-2020 y la Gripe Española de 1918. Aunque se localizó en Filadelfia, mató a casi el 10% de una ciudad de 51.000 habitantes entre el 1ero de agosto y el 9 de noviembre de 1793. Eso es unas diez veces la tasa de mortalidad en los EE.UU. por la pandemia de hoy. Más del 40% de los habitantes de Filadelfia huyeron al campo para escapar de una enfermedad cuyo origen (un virus que se propaga por la picadura de un mosquito) nadie lo sabría hasta dentro de cien años.

Un nuevo interés en desastres históricos de salud está llamando la atención sobre el libro de Powell, así como sobre otro bueno de 2003, An American Plague: La verdadera y aterradora historia de la epidemia de fiebre amarilla de 1793 por Jim Murphy. Para este ensayo, dibujé los pasajes de ambos volúmenes.

Filadelfia fue la capital nacional de América y la sede del gobierno federal en 1793. Por ley del Congreso, la capital no se trasladaría a lo que hoy es Washington D.C. sino siete años después. El presidente George Washington había comenzado su segundo mandato en marzo. Cinco meses después, en medio de un verano caluroso y húmedo, los habitantes de Filadelfia se enfermaron repentinamente en grandes cantidades, lo que llevó rápidamente a decenas de muertes por día. ¿Qué hizo la administración de Washington en respuesta?

Nada. Es todo lo que pudo hacer. No tenía ningún deber constitucional en la materia y menos aún experiencia y pericia. Nadie argumentó que hubiera excepciones epidemiológicas a la Primera Enmienda o, para el caso, a cualquier otra disposición del documento ratificado sólo cuatro años antes. Así que el gobierno federal nunca se involucró.

Incluso si el gobierno federal hubiese tenido el poder de saltar hacia la crisis, es difícil concebir cualquier acción que pudieran haber tomado y que hubieran respondido mejor al desafío que lo que hicieron los habitantes de Filadelfia, por más burdo que parezca según los estándares de hoy en día. Los funcionarios federales estaban allí, en la escena, pero no poseían ningún conocimiento especial que los locales no tuvieran también. La fiebre amarilla no es contagiosa de una persona a otra. La enfermedad requiere un mosquito de por medio y nadie lo sabía entonces. Los cierres probablemente no hubieran hecho mucha diferencia.

El único gran asunto que la administración de Washington tuvo que decidir - si convocar al Congreso en otoño en su sede de Filadelfia o en algún otro lugar - provocó vistas agudas en ambos lados. Thomas Jefferson y James Madison (ambos de tendencia anti-federalista) le dijeron al Presidente que no tenía autoridad para trasladar el lugar donde se reunía el Congreso, por lo que tendría que ser Filadelfia, a pesar de la crisis. Alexander Hamilton argumentó que si un enemigo extranjero ocupaba la capital o si cualquier otro tipo de desastre en la ciudad impedía que el Congreso se reuniera, entonces, por supuesto, el Presidente podía reunir al congreso en otro lugar. Apenas unas semanas después de la epidemia, Washington y los miembros de su gabinete se fueron a Germantown, diez millas al norte, y esperaban que el Congreso les siguiera.

Jefferson y Madison ganaron esa batalla pero, al final, la cuestión era discutible. La primera helada a principios de noviembre mató a los mosquitos y a la enfermedad por igual. El Congreso se reunió en Filadelfia en diciembre, pero uno de sus primeros actos fue aprobar una ley que autorizaba al Presidente a convocarla fuera de la capital nacional en el futuro, si las condiciones lo exigían.

El gobierno del estado de Pensilvania también estaba domiciliado en Filadelfia en ese momento. La capital no se trasladaría a Harrisburg hasta 1812. En 1793, el Gobernador Thomas Mifflin y la legislatura proporcionaron algo de dinero a Filadelfia para ayudar a manejar la crisis, luego dejaron la ciudad por el tiempo que duró. Así que todo se redujo a los habitantes de Filadelfia. Afortunadamente, fueron bendecidos con el talento de liderazgo público y privado del alcalde Matthew Clarkson, el Dr. Benjamin Rush, y otros. Rush fue uno de los firmantes de la Declaración de Independencia y sirvió como Cirujano General del Ejército Continental durante la Guerra de la Independencia.

Hasta el día de hoy, no hay cura para la fiebre amarilla. Gracias en gran parte al trabajo del médico del Ejército de los Estados Unidos, el Dr. Walter Reed (sin relación) en 1901, sabemos que el virus se propaga por una especie particular de mosquito, el Aedes aegypti. Los tratamientos y paliativos modernos reducen en gran medida el sufrimiento y las muertes. Drenar los pantanos y charcos de agua estancada siguen siendo las medidas preventivas más eficaces. Pero hace 230 años, lo que una víctima soportaba y lo que los "expertos" prescribían era un espectáculo de horror medieval. Powell escribe:

La lasitud, los ojos vidriosos, los escalofríos, las fiebres, los dolores de cabeza, las náuseas, los vómitos y las hemorragias nasales atacarían repentinamente a las personas con la mejor salud. Estos síntomas, más violentos que los que los médicos habían alguna vez observado, serían seguidos por un tinte amarillo en los globos oculares, vómitos, estreñimientos del estómago, vómito negro, hipo, depresión, "suspiros profundos y angustiosos, delirio comatoso", estupor, decoloración púrpura de todo el cuerpo [por el daño del hígado], y finalmente la muerte.

En el pánico que siguió al inicio de la epidemia, no hubo fin a los extraños e ineficaces tratamientos sugeridos y probados. Incluyeron rociar a los afectados con vinagre, "bañarse en tierra" (revolcarse en la suciedad), beber un cuarto de galón de melaza, quemar tabaco en las calles. La purga y el derramamiento de sangre eran los remedios favoritos del Dr. Rush, que también incluían un brebaje de mercurio y jalap, siendo este último una droga extraída de las raíces tuberculosas de una planta trepadora mexicana. Como revela el libro de Murphy,

Aparecieron anuncios en los periódicos pregonando la corteza peruana, la sal de vinagre, el alcanfor refinado y otros brebajes, como el Elixir de Daffey (que contenía tanto alcohol puro que un un vaso de esto podía dejar a una persona con una congestión alcohólica). La ciencia de la medicina a finales del siglo XVIII todavía se basaba en gran medida en antiguos mitos y remedios populares.

Alguien recomendó que para purificar el aire de lo que fuese que causaba la enfermedad, la pólvora debía ser quemada libremente. Así que durante un breve tiempo, hasta que los residentes se quejaron del ruido y el humo, los trabajadores municipales sacaron cañones por las calles y los dispararon cada pocos metros más o menos.

Sin saber que un mosquito era el portador, muchas personas pensaron que podían contraer la fiebre amarilla por estar cerca de alguien infectado. Así que el "distanciamiento social" se convirtió en la norma. Powell escribe,

La gente rápidamente adquirió los hábitos de vivir con miedo. El apretón de manos fue abandonado, los conocidos desairados, todos caminaban en medio de las calles para evitar las casas contaminadas. Los que llevaban bandas de luto eran obviamente peligrosos, como los médicos y los ministros. La gente maniobraba a su paso para acercarse a cualquiera que conociera.

El gobierno de la ciudad ordenó una cuarentena limitada de los extranjeros que llegaban, pero con poco efecto porque la fuente del problema no estaba en el extranjero. Fue levantada rápidamente. Cuando la ciudad limpió la suciedad en y alrededor de los muelles del río, probablemente esto ayudó más que la cuarentena.

Temerosos de dejar sus casas a menos que tuvieran un lugar a donde huir en el campo, los ciudadanos de Filadelfia se retiraron del comercio. Los negocios cerraron. La entrega del correo se detuvo. Los periódicos se redujeron a una sola página por falta de publicidad. Los barcos que llegaban por el río Delaware no podían encontrar trabajadores en los muelles, así que se sentaban en el agua o en los muelles mientras su carga se pudría.

Incluso los relojes de la ciudad se enloquecieron. Eran tantos los relojeros y cronometradores que estaban enfermos, muertos o desaparecidos, que los habitantes de Filadelfia a menudo no podían saber con seguridad qué hora era.

Las iglesias de Filadelfia nunca cerraron durante la epidemia. Dada la naturaleza de la enfermedad, no habría habido ninguna diferencia de cualquier manera. Si los funcionarios del gobierno hubieran ordenado su cierre, hay buenas razones para creer que los devotos de Filadelfia habrían desafiado o resistido tales órdenes.

A su favor, el alcalde Clarkson respondió con coraje y sentido común. Formó un comité de ciudadanos locales respetados que organizaron hospitales improvisados, recaudaron dinero para el tratamiento, limpiaron las calles y los muelles, y cuidaron de los niños que quedaron repentinamente huérfanos cuando sus padres o tutores murieron a causa de la enfermedad.

Algunos residentes blancos se quejaron de que las enfermeras negras de la ciudad estaban aumentando sus honorarios en medio de la crisis. Llevaron su queja al alcalde, con la esperanza de que impusiera controles sobre esos honorarios. Él dijo que no. Jim Murphy nos dice,

El alcalde sabía que no podía ordenar a las enfermeras negras que rechazaran cualquier pago superior a un dólar. Si las obligaba a mantener bajos sus costos, tendría que hacer lo mismo con cada comerciante, trabajador y granjero que hiciera negocios en la ciudad. ¿Cuánta comida se llevaría al mercado si insistía en que sólo se cobraran los precios previos a la plaga? ¿Cuántos carteros se llevarían los cadáveres enfermos? Lo que sucedía con las enfermeras negras era un ejemplo clásico de que la demanda superaba a la oferta, lo que resultaba en precios más altos, y nada más... También hizo que se publicara un anuncio en los periódicos que amonestaba a los ciudadanos a dejar de molestar a las enfermeras negras mientras iban por la ciudad a hacer su trabajo.

El Dr. Rush, aunque equivocado en cuanto a los remedios, tenía razón en sus advertencias iniciales de que la enfermedad era la fiebre amarilla; también trabajó durante largas horas para llevar consuelo a los afligidos. Murió en 1813, ampliamente estimado como un héroe por sus conciudadanos.

La gente de las ciudades cercanas y los estados adyacentes se unieron para ayudar a la Ciudad del Amor Fraternal mientras la enfermedad hacía estragos. Los neoyorquinos fueron los primeros en darles un regalo a Filadelfia de 5.000 dólares, una suma considerable en aquellos días y el comienzo de una cascada de filantropía para Filadelfia. Según Powell,

La noticia de 5.000 dólares de Nueva York se extendió por la ciudad como un tónico. Fue, proclamó el editor Brown, un acto de noble simpatía y generosidad. Y mientras otras donaciones llegaban, el Comité (de la creación del alcalde Clarkson) sabiamente dio publicidad a todas ellas, incluso a las más pequeñas. Las columnas de Brown pronto se llenaron de cartas de pueblos, municipios, condados, congregaciones y sínodos, todas ellas llevando regalos de algún tipo para dejarlos al cuidado del alcalde. Los ciudadanos angustiados podían animarse. No estaban solos en la desgracia. Toda América compartía su carga.

Ninguna de esas donaciones era requerida por nadie. Era simplemente lo que los americanos hacían, desde lo más profundo de sus corazones, sin mandatos de lo alto. La epidemia de Filadelfia de 1793 fue uno de los primeros y mejores ejemplos de la cascada de caridad privada que definió a la nación durante los dos siglos siguientes.

Los brotes de fiebre amarilla en Filadelfia volvieron a ocurrir durante los últimos tres años de la década de 1790. Ninguno, afortunadamente, fue tan letal y generalizado como el episodio de 1793.

Todas estas décadas después, quizás las lecciones aplicables para hoy de la experiencia de Filadelfia de entonces son pocas y limitadas. Sin duda, es un tributo a la ciudad que se levantó y prosperó, gracias a la iniciativa de sus ciudadanos y a las libertades que la nación en su conjunto disfrutó en sus primeras décadas. Medio siglo después de la epidemia, Filadelfia era una ciudad bulliciosa con 122.000 habitantes, dos veces y media más grande que en la víspera del desastre de 1793.