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domingo, junio 9, 2024

Adam Smith Maestro Zen

Oriente y Occidente convergen en el «poder del ahora»


Según Eckhart Tolle, el popular autor de libros espirituales como El poder del ahora, la felicidad sólo es posible en el presente, el ahora. El pasado y el futuro están fuera de tu alcance, por lo que «el momento presente es todo lo que tienes». escribe:

Nunca ocurrió nada en el pasado; ocurrió en el Ahora. Nada ocurrirá nunca en el futuro; ocurrirá en el Ahora.

Su mensaje no es que debamos olvidar el pasado o dejar de planificar el futuro. Más bien está expresando una actitud psicológica coherente con muchas tradiciones espirituales y religiosas, orientales y occidentales.

Los economistas, Ludwig von Mises y Adam Smith entre ellos, han escrito en términos similares sobre el significado y la importancia del Ahora.

El Ahora praxeológico

Es cierto que Mises no se centra en el Ahora para explicar cómo alcanzar la felicidad. De hecho, en la tradición de Carl Menger que Mises ayudó a desarrollar, uno de los requisitos para la acción humana es que nos sintamos incómodos con nuestra situación actual, y el malestar no es coherente con la mayoría de los conceptos de felicidad. Pero lo relevante para Mises es que la acción humana sólo tiene lugar en el presente. En concreto, «desde el aspecto praxeológico [es decir, el aspecto relevante para la economía] hay entre el pasado y el futuro un presente real extendido. La acción está como tal en el presente real porque utiliza el instante y encarna así su realidad”, escribe.

Y no dice exactamente, como Tolle, que sólo en el presente podemos acceder a la realidad. Pero sí dice que el único tiempo del que disponemos para actuar -para aplicar los conocimientos adquiridos del pasado para cambiar el futuro de acuerdo con nuestras expectativas- es el «presente real ampliado». El Ahora existe entre la memoria y la expectativa.

Smith también escribió sobre el poder del Ahora, y con un espíritu muy parecido al de Tolle.

Una perspectiva smithiana

La Riqueza de las Naciones de Smith, publicado en 1776, se considera el primer tratamiento extenso y sistemático de la economía. Sus lecciones siguen siendo relevantes, y lo recomiendo encarecidamente a cualquiera que desee seriamente aprender sobre teoría económica e historia económica. Pero no es mi obra favorita de Smith.

Mi favorita, por su temática y sobre todo por su bella escritura, es la Teoría de los sentimientos morales de Smith, publicada en 1759. No intentaré resumirla, salvo para decir que trata de la naturaleza y los orígenes de los sentimientos, como la simpatía, y del papel que desempeñan en nuestras relaciones sociales, algo similar a lo que hoy se englobaría bajo el epígrafe de «economía cultural».

El primer capítulo, «Sobre la simpatía», comienza así:

Por muy egoísta que se suponga que es el hombre, es evidente que hay algunos principios en su naturaleza que le interesan por la fortuna de los demás y hacen que su felicidad sea necesaria para él, aunque no obtenga de ella más que el placer de verla. De esta clase es la piedad o compasión, la emoción que sentimos por la miseria de los demás, cuando la vemos o nos la hacen concebir de una manera muy viva.

Si sólo conoces a Smith por La riqueza de las naciones, con su importante lección de que «no es de la benevolencia del carnicero, el cervecero o el panadero de quien esperamos nuestra cena, sino de su consideración por su propio interés», puede que te sorprenda ver esta observación inicial sobre la compasión. Personalmente, me sorprendió el nivel de análisis psicológico contenido en La teoría de los sentimientos morales, especialmente las reflexiones sobre la felicidad y la infelicidad humanas:

La gran fuente tanto de la miseria como de los desórdenes de la vida humana, parece surgir de la sobrevaloración de la diferencia entre una situación permanente y otra. La avaricia sobrevalora la diferencia entre la pobreza y la riqueza; la ambición, la que existe entre la posición privada y la pública; la vanagloria, la que existe entre la oscuridad y la gran reputación.

Así pues, la avaricia y el orgullo y la ambición mal entendidos son fuentes de miseria para cualquiera, independientemente de su condición o posición. Y las distinciones sociales que hacemos entre personas de distintas profesiones no se deben a diferencias de naturaleza, como señala Smith en un famoso pasaje de La riqueza de las naciones:

La diferencia entre los caracteres más disímiles, entre un filósofo y un vulgar portero de calle, por ejemplo, parece surgir no tanto de la naturaleza como del hábito, la costumbre y la educación. Cuando vinieron al mundo, y durante los primeros seis u ocho años de su existencia, eran, tal vez, muy parecidos, y ni sus padres ni sus compañeros de juego podían percibir ninguna diferencia notable”.

Este pasaje refleja la creencia característicamente liberal de Smith (en el sentido original y clásico de la palabra) de que todas las personas son creadas iguales. Y eso, a su vez, me lleva a este maravilloso pasaje de La teoría de los sentimientos morales:

Lo que el favorito del rey de Epiro dijo a su amo, puede aplicarse a los hombres en todas las situaciones ordinarias de la vida humana. Cuando el rey le hubo relatado, en su debido orden, todas las conquistas que se proponía realizar, y había llegado a la última de ellas: ¿Y qué se propone hacer entonces vuestra majestad? dijo el favorito. – Me propongo entonces, dijo el Rey, divertirme con mis amigos, y procurar ser buena compañía con una botella. – ¿Y qué impide a Vuestra Majestad hacerlo ahora? replicó el favorito.

¡Qué sabio! continúa explicando Smith,

En la situación más brillante y exaltada que nuestra ociosa fantasía pueda presentarnos, los placeres de los que nos proponemos obtener nuestra verdadera felicidad, son casi siempre los mismos que, en nuestra posición real, aunque humilde, tenemos en todo momento a mano y en nuestro poder.

No se trata simplemente de pararse a oler las rosas. Smith está diciendo que siempre está en nuestra mano ser felices, seamos quienes seamos y estemos donde estemos. La felicidad está y sólo puede estar aquí y ahora, y nunca «a la vuelta de la esquina». En este sentido, la búsqueda incesante de la felicidad es la fuente misma de nuestra miseria.

La inscripción en la lápida de la tumba del hombre que se había esforzado por mejorar una constitución tolerable tomando medicamentos: «Estaba bien, deseaba estar mejor; aquí estoy», puede aplicarse generalmente con gran justicia a la angustia de la avaricia y la ambición decepcionadas.

Tolle no podría haberlo expresado mejor.


  • Sanford Ikeda is a Professor and the Coordinator of the Economics Program at Purchase College of the State University of New York and a Visiting Scholar and Research Associate at New York University. He is a member of the FEE Faculty Network.