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lunes, junio 17, 2024

Rompiendo la ley de la demanda

La nueva teoría del salario mínimo de Krueger y Card después de 20 años

Crédito de la imagen: Wikimedia Commons

Durante varias décadas después de la Segunda Guerra Mundial, hubo una gran división entre las opiniones profesionales y las opiniones públicas sobre el salario mínimo. Por aquel entonces, casi todos los economistas profesionales estaban de acuerdo en que las leyes de salario mínimo causan desempleo entre los trabajadores de baja productividad. Pero las leyes de salario mínimo seguían siendo populares entre el público en general y, en consecuencia, entre la mayoría de los políticos. Hoy, el consenso entre los economistas profesionales no está tan claro.

El Presidente Obama propuso recientemente un aumento del salario mínimo, hasta 10.10 dólares. ¿Cómo lo justifica la Administración?

Hace poco más de 20 años, Alan Krueger y David Card publicaron un estudio que parecía justificar las leyes de salario mínimo. Según la teoría de Krueger y Card, el aumento del salario mínimo no causará pérdidas significativas de puestos de trabajo, y de hecho puede conducir a un aumento del empleo de trabajadores de baja productividad. Krueger y Card supuestamente invalidaron las leyes de la economía, en particular la ley de la demanda.

¿Cómo lograron este milagro? Nueva Jersey subió su salario mínimo hace más de 20 años. Pensilvania no modificó su ley de salario mínimo en ese momento. Krueger y Card realizaron una encuesta telefónica en locales de comida rápida y descubrieron que el número de trabajadores de comida rápida en la zona de Princeton había aumentado en relación con la zona de Filadelfia.

Como era de esperar, los políticos acogieron el estudio de inmediato, tanto por motivos políticos como ideológicos. Recibió una gran atención mediática cuando se publicó, y los partidarios de las leyes de salario mínimo consideraron el estudio una refutación definitiva del antiguo consenso profesional contra los salarios mínimos. No sólo lo utilizaron para justificar los esfuerzos del presidente Clinton por aumentar el salario mínimo, sino que Krueger acabó convirtiéndose en el presidente del Consejo de Asesores Económicos del presidente Obama. Y, sin embargo, el propio Krueger instó a la cautela con respecto a los aumentos del salario mínimo.

¿Se había derogado la ley de la demanda?  ¿Podrían los legisladores controlar con éxito el precio de la mano de obra sin efectos perversos como despidos, sustitución de mano de obra o reducción de la contratación?

Disidencia

La revisión posterior del estudio de hace 20 años sugiere que la cautela no es suficiente. De hecho, un análisis minucioso ha dado la vuelta a las conclusiones del estudio Krueger-Card, sugiriendo que todo el episodio fue un error.

En primer lugar, interpretar el estudio Kruger-Card como prueba de que los economistas habían estado equivocados durante todos esos años era una interpretación poco razonable. Décadas de investigación empírica separada indican que los salarios mínimos aumentan el desempleo, especialmente entre los adolescentes. Aunque técnicamente es posible que un estudio tenga razón y muchos otros estén equivocados, este resultado es muy poco probable. De vez en cuando aparecen anomalías en los estudios empíricos. Pero el estudio Krueger-Card, en el mejor de los casos, mostró efectos a corto plazo limitados al área de Princeton. Sin embargo, los que ya creían en las leyes de salario mínimo lo aceptaron acríticamente.

En segundo lugar, el estudio Krueger-Card en particular tiene graves defectos. Krueger y Card contaron el número de empleados, no el total de horas trabajadas por los empleados. David Neumark y William Wascher examinaron los registros escritos del número de horas trabajadas en restaurantes de Nueva Jersey y Pensilvania y descubrieron que el aumento del salario mínimo en Nueva Jersey redujo la demanda de mano de obra en un 4%.

Saul Hoffman y Diane Trace examinaron el empleo de los trabajadores de baja productividad en Nueva Jersey y Pensilvania a finales de la década de 1990. Descubrieron que el aumento del salario mínimo federal de 1996-1997, que eliminó la diferencia entre los salarios mínimos de los dos estados, redujo el empleo de los trabajadores de baja productividad en Pensilvania, especialmente entre los que habían abandonado la escuela secundaria. El estudio Hoffman-Trace examinó más pruebas sobre áreas más amplias que Krueger-Card, y durante más tiempo. Una vez más, un estudio superior arrojó la conclusión habitual: los salarios mínimos son una mala política.

En tercer lugar, el empleo en el sector de la comida rápida en el área de Filadelfia parece haber tendido a la baja, en comparación con Nueva Jersey (véase J. Angrist y J. Piscke, Mostly Harmless Econometrics, p. 231). Así pues, cualquier indicio de descenso relativo del empleo de los trabajadores de la comida rápida en los alrededores de Filadelfia tras el aumento del salario mínimo en Nueva Jersey es una coincidencia.

En cuarto lugar, la búsqueda desenfrenada de salarios mínimos más altos contradice lo que Krueger y Card dijeron sobre la ley de la demanda en los mercados laborales. En una entrevista, Card afirmó

Hay fricciones en el mercado y cierta información imperfecta. Eso no significa que si aumentáramos el salario mínimo a 20 dólares la hora no tendríamos problemas masivos, si lo aplicáramos… Los economistas que se opusieron a nuestro trabajo estaban molestos por la idea de que estábamos dando rienda suelta a la gente que quería fijar los salarios en todas partes a cualquier nivel posible. Y ese no era en absoluto el espíritu de lo que realmente decíamos. De hecho, ni en el libro ni en otros escritos propuse en ningún momento subir el salario mínimo.

Card también afirmó que “siendo realistas, por supuesto, Estados Unidos nunca va a aplicar un salario mínimo draconiano”. Card hizo esta afirmación mucho antes de los recientes llamamientos a una duplicación draconiana del salario mínimo federal en el sector McDonald’s de los mercados laborales. La realidad a la que nos enfrentamos es que los salarios mínimos alcanzarán niveles draconianos de entre 15 y 20 dólares a menos que las personas que entienden la ley de la demanda resistan la presión a favor de salarios mínimos más altos.

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En una entrevista en PBS, Alan Krueger afirmó que un pequeño aumento del salario mínimo no afectaría negativamente al empleo, pero que un gran aumento sí lo haría. Krueger cree que hay puntos de inflexión en los mercados laborales (yo también). Sin embargo, a diferencia de Krueger, yo no considero que esta teoría de los puntos de inflexión sea sólo una teoría.

Adolescentes negros y abandono escolar

En la última década, la tasa de desempleo entre los adolescentes ha oscilado entre un mínimo del 12.7% (abril de 2006) y un máximo del 27.6% (octubre de 2009), y ha superado el 20% desde marzo de 2009. La tasa de desempleo entre los adolescentes negros ha oscilado entre el 23.5% (diciembre de 2005) y el 48.6% (septiembre de 2010). Las últimas cifras de julio de 2013 muestran una tasa de desempleo entre los adolescentes negros del 41.6 por ciento. Estas cifras no cuentan a los adolescentes que se rindieron y abandonaron por completo la población activa. Dado que las tasas de desempleo entre los adolescentes son siempre de dos dígitos, parece claro que los salarios mínimos superaron hace tiempo un punto de inflexión. Hay pruebas similares en relación con los que abandonan la escuela secundaria. En la última década, su tasa de desempleo anual ha oscilado entre el 6.8% (2006) y el 14.8% (2010). La tasa media de desempleo de los que abandonaron los estudios en la última década fue del 11.3%. La derogación total de las leyes de salario mínimo situaría a los mercados laborales estadounidenses en el lado derecho del punto de inflexión del empleo.

El presidente Obama afirma que unos salarios mínimos más altos son “buenos para la economía” porque unos ingresos más altos se traducen en una mayor demanda de los consumidores. Los salarios mínimos transfieren una pequeña cantidad de ingresos de los propietarios de las empresas a los empleados, al tiempo que animan a los propietarios a contratar menos trabajadores o a darles menos horas. Las leyes acaban reduciendo los ingresos de esos trabajadores.

Dolor laboral

Krueger y Card, junto con algunos otros economistas, intentaron esculpir una posición intermedia sobre los salarios mínimos. Sugirieron que la experimentación prudente con pequeños aumentos del salario mínimo podría aumentar los salarios de algunos sin disminuir el empleo. Todo lo que realmente demostraron fue que los políticos malinterpretan y hacen un mal uso de la investigación que les dice lo que los votantes quieren oír. Las leyes de salario mínimo no han ayudado a las personas a las que se suponía que debían ayudar. Los que de verdad quieren ayudar a los estadounidenses con rentas más bajas deberían presionar para que se deroguen estas leyes.


[Artículo publicado originalmente el 5 de agosto de 2013].


  • D. W. MacKenzie is an assistant professor of economics at Dickinson College.