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domingo, octubre 23, 2022

Por qué John D. Rockefeller es un héroe que merece ser celebrado, no un villano

A través de sus innovadoras prácticas empresariales, John D. Rockefeller elevó la calidad de vida de decenas de millones de personas y dio empleo a cientos de miles.

Crédito de la imagen: Biblioteca del Congreso

John D. Rockefeller (1839-1937) fue un hombre al que la historia ve con injusta controversia. Primer multimillonario legítimo de Estados Unidos, Rockefeller tenía un valor de 1,4 billones de dólares en el momento de su muerte (270.000 millones en dólares de 2022), equivalente al 1,5% del PIB, lo que le convierte en el estadounidense más rico de la historia.

Fue un hombre que se hizo a sí mismo que hizo su fortuna como fundador de Standard Oil al facilitar una mejora en la calidad de vida de la persona promedio a través de productos asequibles a base de petróleo. Sus prácticas empresariales sentaron las bases de las estructuras y los libros de jugadas de las grandes empresas que siguen vigentes hoy en día.

Durante su vida siempre fue una figura controvertida, pero su reputación se vio especialmente perjudicada cuando la periodista Ida Tarbell publicó La historia de la Standard Oil, que pintaba a Rockefeller como un despiadado asaltante que a menudo jugaba sucio para destruir a cualquier competidor dispuesto a desafiarle. En realidad, el padre de Tarbell era un empresario petrolero rival que decidió trabajar contra la Standard Oil, y cuando no pudo competir a su nivel, fue expulsado del negocio. Ida Tarbell presentó una historia en la que hombres honestos se ganaban bien la vida hasta que el malvado Rockefeller apareció y se la robó. Esta era una representación falsa e injusta.

El desarrollo de una industria

Aunque el libro de Tarbell es sobre todo una historia sobre Rockefeller intimidando a las empresas para que se unan a él o vayan a la guerra con él, presenta una visión detallada de la historia temprana de la industria petrolera. Antes del siglo XIX, el petróleo no se comprendía y se consideraba una molestia, ya que parecía brotar del suelo y contaminar el agua dulce. Finalmente, alguien tuvo la idea de tomar esta sustancia y llevarla a un laboratorio para su estudio, donde se descubrió que podía arder fácilmente. Los primeros perforadores aparecieron en el oeste de Pensilvania, donde esta sustancia negra se encontraba en gran cantidad, y así nació la industria del petróleo.

Los primeros días de la industria petrolera fueron una época en la que el oro negro era increíblemente fácil de acceder y la barrera de entrada para cualquier nuevo negocio era mucho menor que la actual. Había mucho despilfarro y mucha ineficacia. Mucha gente se hacía rica rápidamente y no veía ninguna razón para mejorar sus modelos de negocio. Los perforadores a menudo se quedaban sin barriles antes de terminar de bombear y dejaban que el exceso de petróleo fluyera, dañando el medio ambiente a la vez que dejaban que su producto se desperdiciara. Los refinadores se especializaban en convertir el petróleo crudo en queroseno, un proceso que conservaba el sesenta por ciento de la cantidad original del petróleo; tiraban el cuarenta por ciento restante, desechándolo como residuo, al tiempo que volvían a dañar el medio ambiente. En la década de 1860 esta industria era nueva y la demanda de petróleo de la Guerra Civil y el auge de la posguerra hicieron que esta ocupación fuera dinero fácil para quienes se dedicaban a ella. Pero, como todos los auges, no pudo durar. Cuando finalmente quebró, sólo sobrevivieron los empresarios más fuertes.

Integración vertical

Aunque podía haber muchos empresarios fuertes en esta industria, sólo uno la dominaría para ser recordado hoy como un titán, John D. Rockefeller. El éxito de Rockefeller se debió a muchos factores, pero uno de los más importantes fue que fue pionero en la integración vertical en su negocio para reducir costes. En primer lugar, contrató a fontaneros para que trabajaran directamente con él en lugar de subcontratar el trabajo, lo que redujo los costes de las tuberías de sus refinerías. En segundo lugar, decidió fabricar directamente sus propios barriles en lugar de comprarlos a terceros proveedores. Esto le permitió disponer de un producto adaptado a sus necesidades al tiempo que redujo sus costes en el artículo en un sesenta por ciento aproximadamente. Estas prácticas le permitieron reducir los costes además de reducir la dependencia de otras personas o empresas fuera de su control, lo que aumentó su eficiencia.

Reducción de los residuos

Mientras otras refinerías tiraban los subproductos de la producción de queroseno, Rockefeller se dedicaba a ver cómo podían ser útiles estos productos. De este modo, produjo gasolina y vaselina, además de otras creaciones nunca vistas. Utilizaba estos nuevos productos en su negocio y también los vendía a los consumidores. Esto aumentó los ingresos y, lo que es más importante, sus beneficios, ya que los costes ya estaban cubiertos en gran medida por el proceso de fabricación del queroseno.

Mayor control

Uno de los puntos más controvertidos de la carrera de Rockefeller tuvo que ver con la Southern Improvement Company (Compañía de Mejoras del Sur, en español) en 1872. Aunque probablemente sea el miembro más recordado de este esquema en la actualidad, la Southern Improvement Company fue concebida por los jefes de las principales compañías ferroviarias, donde se confabularon para repartirse el transporte industrial antes de que existieran las carreteras y los vehículos modernos. Bajo este esquema, la Standard Oil y otras grandes empresas recibieron rebajas y descuentos en sus envíos mientras que las pequeñas empresas tuvieron que pagar tarifas infladas.

Este esquema se haría público y, tras su exposición, las autoridades gubernamentales trabajarían para ponerle fin. Aunque Rockefeller se benefició del esquema, parecía tener poca confianza en la buena fe de las compañías ferroviarias. Decidido a que el éxito de su negocio no dependiera de su poder, pasó a innovar los oleoductos como forma de transportar sus productos en sus propios términos.

Ganar-ganar

Parte de la razón por la que el escándalo de Southern Improvement dejó una gran mancha en la reputación de Rockefeller fue porque pasó a adquirir 22 de las 24 refinerías de petróleo de Cleveland en lo que se llamó la Masacre de Cleveland. Esto iniciaría un patrón que Rockefeller empleaba frecuentemente al realizar negocios. Se reunía con un competidor y le mostraba sus libros. El competidor vería que Rockefeller era demasiado grande y demasiado eficiente para competir contra él y se le daría la oportunidad de vender su empresa a la Standard Oil mientras se le proporcionaba un trabajo de nivel ejecutivo en la organización más grande donde podría ganar más dinero pero ya no sería su propio jefe, o podría rechazar el acuerdo y competir con Rockefeller.

Los hombres que, como el padre de Ida Tarbell, rechazaban el trato, a menudo se encontraban fuera del negocio, mientras que los que aceptaban el trato se hacían ricos.

El consumidor ganó

Rockefeller era más grande que sus competidores nacionales y una de las armas que esgrimía en los negocios era la capacidad de mantener una guerra de precios. Algunas batallas comerciales se volvían tan encarnizadas que ambas partes vendían sus productos con pérdidas y el ganador era el que no quebraba. El verdadero ganador de estas luchas eran los consumidores, que podían comprar queroseno a precios más baratos.

Aunque nos han enseñado a ver a la Standard Oil como un monopolio, también nos han hecho creer que los monopolios son malos porque pueden engullir al cliente sin miedo a que les vendan menos. La realidad es lo contrario en el caso de la Standard Oil. Aunque obtuvieron importantes beneficios, éstos fueron en gran medida el resultado de la eficiencia de los costes y no de unos precios más altos. De hecho, entre 1870 y 1897 el precio del queroseno bajó de 26 centavos el galón a 6 centavos el galón.

Aunque Rockefeller fue implacable con su competencia, su deber no era apuntalarla. Se convirtió en líder de su industria gracias al trabajo duro, a su dedicación a la eficiencia y a la innovación.

Al hacerlo, elevó la calidad de vida de decenas de millones de personas, al tiempo que daba empleo a cientos de miles. Hoy debería ser recordado como un héroe, no como un villano. Dejó al mundo un lugar mejor y más próspero que cuando lo encontró.


  • Daniel Kowalski is an American businessman with interests in the USA and developing markets of Africa.