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domingo, junio 25, 2023

Lo que tienen en común el esquema de Charles Ponzi y los programas de prestaciones de EE.UU.

La estructura del esquema de Charles Ponzi debió impresionar a los responsables políticos que alcanzaron la mayoría de edad en la década de 1930, porque utilizarían la misma estructura para el nuevo sistema de Seguridad Social de la nación.

Imagen: Charles Ponzi

Cuando en 1920 se descubrió que la oportunidad de inversión de Charles Ponzi de vender sellos postales internacionales era una estafa, su premisa básica quedaría asociada para siempre al nombre de este hombre. Un esquema Ponzi promete a los inversores enormes beneficios de una inversión que en realidad no existe. En su lugar, sin que nadie lo sepa excepto la persona o personas que lo dirigen, se paga a los antiguos inversores con dinero procedente de nuevos inversores. Este montaje suele pasar desapercibido hasta el día en que el pozo de nuevos inversores se seca y el dinero deja de entrar.

La estructura del esquema de Ponzi debió de impresionar mucho a los responsables políticos que estaban llegando a la mayoría de edad durante esta época, porque utilizarían el mismo montaje para el nuevo sistema de Seguridad Social de la nación en la década de 1930. A partir de 1937, los empleados y los empresarios tuvieron que financiar el sistema y, en 1940, los jubilados empezaron a cobrar prestaciones. La cuantía económica de estas prestaciones empequeñeció lo que los primeros jubilados aportaron durante su carrera laboral. Esto podría parecer injusto para la mayoría de nosotros, pero como había mucha más gente aportando al sistema que cobrando, a nadie pareció importarle mucho.

La espiral descendente de Medicare

Gracias al baby boom de la posguerra, el sistema de la Seguridad Social pudo funcionar y seguir siendo financieramente solvente. Aunque al principio el público se mostraba escéptico ante el programa, cada vez más gente se fue aficionando a él a medida que cotizaban, veían cómo otros se beneficiaban y, finalmente, se beneficiaban ellos mismos. Fue tan popular que el gobierno decidió ampliar su papel de proveedor de prestaciones sociales introduciendo el sistema Medicare en 1965.

No cabe duda de que Medicare fue un intento de resolver un problema real al que se enfrentaban la mayoría de las personas mayores en relación con los seguros sanitarios privados; era muy caro. Unas tres veces más caro que para una persona más joven. El sistema actual de Medicare consta de cuatro partes, pero para simplificar nos centraremos en la Parte A, que se financia mediante impuestos sobre las nóminas, como la Seguridad Social. Y, al igual que la Seguridad Social, no es sostenible a largo plazo porque está estructurado como un esquema Ponzi, en el que tiene que entrar dinero nuevo para pagar a los mayores que lo van retirando.

Hoy en día existen más tratamientos médicos que hace sesenta años. Esto ayuda a la gente a vivir más que antes, lo que también significa que están utilizando más el sistema que las generaciones anteriores. Al mismo tiempo, hay menos trabajadores por beneficiario que antes, lo que significa que sale más dinero y entra menos. Esta es la fase de un esquema Ponzi en la que las cosas están a punto de desmoronarse.

Los fallos de estos sistemas no son revelaciones nuevas. De hecho, las estimaciones de cuándo los programas se quedarán sin dinero proceden de los propios programas. La reforma es necesaria, pero resulta desagradable para la mayoría de los políticos porque los antiguos inversores constituyen un gran bloque de votantes, y quieren los beneficios prometidos aunque su propio dinero desaparezca y sea otro el estafado.

Esquemas Ponzi y política fiscal federal

Estados Unidos siempre paga sus facturas” es un eslogan que no parece tener mucho sentido cuando se piensa realmente en ello. Cuando recibo mis facturas del agua, la electricidad y el gas, el importe adeudado es siempre el actual y no hay saldos vencidos. Una vez que pago la factura mensual, el importe a pagar siempre vuelve a cero. Esto sucede porque siempre pago mis facturas y, por lo tanto, no hay ninguna deuda.

La mayoría de los estadounidenses tienen tarjetas de crédito y nos ayudan a salir adelante cuando pasamos apuros económicos. Pero ningún prestamista responsable te subiría el límite mientras estés al límite y no hayas reducido tu saldo de forma significativa. Tampoco nadie te abriría una cuenta nueva una vez comprobada tu calificación crediticia, ya que este comportamiento se traduciría en una puntuación baja. El riesgo de impago es demasiado alto.

Pero de alguna manera estos principios salen volando cuando se trata del gobierno federal, que tiene una deuda de 31,4 billones de dólares sin tener en cuenta los pasivos no financiados. De algún modo, cuando afirman que siempre pagan sus facturas aunque lo hagan a través de nueva deuda, está bien, pero si tu amigo intentara hacer lo mismo, pensarías que es tonto.

A medida que nos acercábamos a la fecha límite del último límite de endeudamiento en mayo de 2023, la Secretaria del Tesoro Janet Yellin advirtió al público que si no se elevaba el límite permitiéndonos pedir más prestado, entonces no podríamos hacer los pagos a los antiguos prestamistas a los que se les debía y se habría producido un impago. En otras palabras, la única y absoluta manera de que se pagara y se pague a un antiguo inversor es si hay un nuevo inversor con dinero nuevo que introducir en el sistema. La financiación de nuestro gobierno es un esquema Ponzi.

¿Cuánto puede durar?

Incluso con el acuerdo que suspende el techo de la deuda durante dos años, el verdadero problema se está dejando de lado sin aportar ninguna solución significativa a largo plazo. El gasto seguirá superando a los ingresos y, al igual que Charles Ponzi, Bernie Madoff y muchos otros como ellos, el castillo de naipes acabará por derrumbarse.

Estados Unidos de América es una de las naciones más grandes de la historia de la civilización. La riqueza y la industria que se crearon aquí hasta mediados del siglo XX no tenían precedentes. Pero la abundancia creada por las generaciones anteriores ha sido dada por sentada por quienes viven en tiempos cómodos.

Económicamente hablando, no somos ni de lejos tan fuertes ahora como entonces. La única razón por la que no ha sido insoportable es porque el impulso del pasado todavía ha sido capaz de sostenernos. Pero una vez que eso se detenga, nos quedaremos solos, porque si los negocios del gobierno siguen como hasta ahora, el sistema se derrumbará.

Lo único que cabe esperar ahora es que aún estemos a tiempo de cambiar el rumbo que llevamos.


  • Daniel Kowalski is an American businessman with interests in the USA and developing markets of Africa.