Políticas de COVID-19 llevan la deuda nacional a un récord histórico en la economía de EE.UU.

La relación sin precedentes de deuda-economía hoy en día incluye 2,5 billones de dólares en nueva deuda desde que se inició la pandemia.

La deuda nacional de los Estados Unidos acaba de alcanzar el 120,5% de la producción económica anual de la nación, rompiendo un récord establecido en 1946 para el nivel de deuda más alto en la historia de los Estados Unidos. El extremo anterior del 118,4% se derivó de la Segunda Guerra Mundial, el conflicto más mortífero y extendido en la historia del mundo.

La proporción sin precedentes de la deuda en la economía, que es la principal medida de la deuda pública de los economistas, incluye 2,5 billones de dólares de nueva deuda desde el inicio de la pandemia COVID-19. Sin embargo, no explica la gran mayoría del daño económico infligido por los cierres de empresas ordenados por el gobierno, que pronto harán que la proporción de la deuda sea significativamente mayor al disminuir su denominador. Aunque esta disminución ya ha comenzado, la mayor parte no se refleja aún en los datos oficiales sobre el tamaño de la economía de los Estados Unidos.

A diferencia de la deuda de la Segunda Guerra Mundial, que cayó rápidamente una vez finalizada la guerra, la deuda nacional moderna ha estado en una senda ascendente pronunciada durante décadas. El principal impulsor de esto ha sido el aumento del gasto del gobierno en programas sociales, que pasó del 20% de los gastos federales en 1959 al 62% en 2018. Sin reformas sustanciales, el gasto social aumentará aún más y llevará la deuda a niveles que empequeñecen la deuda de la Segunda Guerra Mundial.

Contrariamente a las afirmaciones de que la deuda del gobierno no es un problema importante, una amplia gama de hechos muestra que puede tener graves consecuencias negativas, como salarios más bajos, crecimiento económico débil, aumento de la inflación, impuestos más altos, reducción de los beneficios del gobierno o combinaciones de tales resultados. Estos, a su vez, perjudican la calidad de vida de las personas y pueden reducir su esperanza de vida. Es posible que algunos de estos impactos ya hayan comenzado.

Medición de la deuda nacional

La cifra oficial del Tesoro de los EE.UU. para la deuda del gobierno federal el 15 de junio de 2020 es de 26,131,295,159,192 dólares. Esta medida de la deuda bruta ha crecido a lo largo de la mayor parte de la historia de la nación, pero exagera la escala de la deuda a lo largo del tiempo porque no tiene en cuenta la inflación, el aumento de la población o el crecimiento económico. Estos factores permiten a los gobiernos llevar más deuda con menos daño que si sus economías fueran más pequeñas.

Para ajustar estos factores en todas las naciones y a lo largo del tiempo, los economistas y los organismos gubernamentales suelen medir la deuda pública como una porción de la producción económica anual de cada nación, o producto interno bruto (PIB). Esto explica los diferentes tamaños de la población, algunos efectos de la inflación y la capacidad de los gobiernos para pagar sus deudas.

A lo largo de la historia de los Estados Unidos, la proporción de la deuda del gobierno con respecto al PIB ha sido en promedio de 30,3% y se ha mantenido alrededor o por debajo de este nivel, excepto por un aumento masivo desde la Segunda Guerra Mundial y durante la era moderna. El récord de la Segunda Guerra Mundial de 118,4% se mantuvo durante los últimos 74 años, pero fue derribado el 22 de mayo de 2020 cuando alcanzó el 118,5%. A finales de mayo, había alcanzado el 119,5%, o cuatro veces su promedio en la historia de la nación:

La deuda siguió creciendo a principios de junio y alcanzó el 120,5% el día 8 del mes. Estas cifras de deuda en relación al PIB se basan en los últimos datos anuales disponibles del Tesoro de EE.UU. y la Oficina de Análisis Económico de EE.UU., la agencia federal que calcula las cifras oficiales del PIB.

COVID-19 Respuestas e impactos

Desde el día en que la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró la pandemia de COVID-19 (11 de marzo) hasta el 8 de junio, la deuda nacional de EE.UU. aumentó en 2,5 billones de dólares o 11,5 puntos porcentuales del PIB. Esto se debió principalmente a:

  • Cuatro proyectos de leyes federales aprobados para enfrentar la pandemia y amortiguar las consecuencias económicas del cierre de empresas impuestas por los gobiernos estatales. Estos costarán alrededor de $2,5 billones, o un promedio de $19.000 por cada hogar de la nación.
  • Pérdida de ingresos fiscales por el cierre de empresas.
  • Los incrementos de la deuda que ya fueron incorporados al presupuesto federal para el 2020.

Debido a que los últimos datos disponibles sobre el PIB son para el primer trimestre de 2020, y los cierres de empresas no comenzaron hasta mediados de marzo, sólo afectan a medio mes en los números reportados por el año. Por lo tanto, los cierres tienen un efecto relativamente pequeño en la última cifra anual del PIB, reduciéndolo alrededor de una 0,4%.

También en respuesta a COVID-19 y a los cierres, la Reserva Federal creó billones de dólares en dinero nuevo para comprar la deuda del gobierno federal y otros activos financieros. Los efectos de tales políticas no se manifiestan necesariamente en la deuda nacional, pero pueden afectar a la gente de otras maneras.

Conductores Sistémicos

Al igual que los recientes aumentos de la deuda de las leyes relacionadas con COVID-19, la deuda nacional ha sido impulsada principalmente durante los últimos 60 años por el gasto social, o programas gubernamentales que proporcionan asistencia sanitaria, seguridad de ingresos, educación, nutrición, vivienda y servicios culturales. Estos programas han crecido del 20% de todo el gasto federal en 1959 al 62% en 2018:

Bajo las leyes y políticas actuales, la Oficina Presupuestaria del Congreso proyecta que casi todo el crecimiento futuro de la deuda se deberá al aumento del gasto en programas sociales y a los intereses de la deuda nacional.

Sin embargo, muchos medios de comunicación y políticos han culpado del aumento de la deuda al gasto militar. En realidad, sin embargo, el gasto militar se ha desplomado del 55% de todos los gastos federales en 1959 al 18% en 2018. Estas son cifras completas que incluyen los gastos militares estándar, las asignaciones suplementarias como las promulgadas para las guerras de Irak y Afganistán, y los beneficios para los veteranos.

Otra causa comúnmente culpada del aumento de la deuda son los recortes de impuestos, pero el hecho es que los ingresos tributarios federales se han mantenido aproximadamente al mismo nivel que una porción del PIB durante los últimos 80 años. Por lo general, disminuyeron durante las recesiones y repuntaron durante las recuperaciones, pero la tendencia a largo plazo ha sido plana desde la década de 1940. Antes de eso, los niveles de impuestos aumentaron dramáticamente durante la Gran Depresión/New Deal y la Segunda Guerra Mundial:



Desde la época de John F. Kennedy en los años 60 hasta Donald Trump, varios Congresos y Presidentes han promulgado una serie de recortes de impuestos. Sin embargo, los niveles de impuestos se han mantenido generalmente estables debido a los aumentos de impuestos y un fenómeno llamado "bracket creep". Con el tiempo, esto aumenta automáticamente las tasas de impuestos de la gente porque muchas leyes fiscales no están indexadas para el crecimiento de los ingresos y/o la inflación. Por lo tanto, si los recortes de impuestos no se aplican periódicamente, los impuestos consumen una parte cada vez mayor de los ingresos de la gente y la economía de la nación.

Por ejemplo, después de que entraran en vigor los recortes de impuestos Trump de 2017, la Oficina Presupuestaria del Congreso proyectó en 2018 que la porción de la economía de la nación consumida por los impuestos se elevaría por encima de su promedio a largo plazo en varios años y luego continuaría en una trayectoria ascendente. Parte de este aumento se debe a las disposiciones de los recortes de impuestos que se vencen en el 2026, pero la tendencia general se debe al “bracket creep”:

Estos datos exhaustivos revelan que muchos "recortes de impuestos" fueron en realidad "niveladores de impuestos" porque mantuvieron los impuestos en una tendencia relativamente plana durante más de medio siglo.

Fallas para considerar la trayectoria

Dado que la deuda de la Segunda Guerra Mundial fue, por un amplio margen, la deuda más alta de los Estados Unidos durante más de 220 años, muchas personas han señalado que es una prueba de que las grandes deudas nacionales no perjudican a las economías. Por ejemplo, Douglas J. Amy, profesor de política en el Mount Holyoke College, escribió en 2011:

  • "Los conservadores también se equivocan cuando argumentan que el gasto deficitario y una gran deuda nacional inevitablemente socavarán el crecimiento económico".
  • "El mejor ejemplo es la Segunda Guerra Mundial cuando la deuda nacional se disparó al 120% del PIB, casi el doble de la deuda actual".
  • "Este gasto no sólo nos sacó de la Gran Depresión, sino que sentó las bases para un prolongado período de crecimiento económico sostenido en los años 50 y 60".

Previsiblemente, la deuda superó la de la Segunda Guerra Mundial en menos de una década, pero incluso antes de la pandemia de COVID-19, estaba creciendo a más del doble del nivel de la Segunda Guerra Mundial en las tres décadas siguientes. Estos hechos exponen la falla fatal en el argumento de Amy: el hecho de no considerar que la deuda de la Segunda Guerra Mundial fue un pico pasajero que se desplomó después de la guerra, mientras que la deuda moderna está creciendo rápidamente debido a asuntos estructurales.

La principal diferencia entre la era posterior a la Segunda Guerra Mundial y hoy en día es de nuevo el gasto. Después de la Segunda Guerra Mundial, el gasto federal como porción del PIB cayó en un 50% en dos años y fue en promedio un 41% más bajo que el último año de la guerra durante las siguientes cuatro décadas. En contraste, cuando Amy escribió lo anterior, la Oficina Presupuestaria del Congreso estaba proyectando que bajo las políticas actuales y una recuperación económica sostenida durante las próximas cuatro décadas:

  • El gasto federal sería en promedio un 72% más alto que en las cuatro décadas que siguieron a la Segunda Guerra Mundial
  • La deuda pública -una medida parcial de la deuda nacional que suele utilizar la Oficina Presupuestaria del Congreso- se incrementaría en 277 puntos porcentuales y crecería a partir de entonces hasta unas nueve veces el máximo de la Segunda Guerra Mundial:


En los años siguientes a esa proyección, tanto los resultados de la deuda como del PIB fueron peores de lo previsto, y la Oficina Presupuestaria del Congreso publicó una proyección más grave en 2013. En ese momento, Barack Obama y Paul Krugman estaban desestimando las preocupaciones sobre la deuda nacional, y David Lauter y Michael Hiltzik del Los Angeles Times estaban informando falsamente que la deuda estaba disminuyendo. Seis años más tarde, en 2019, el resultado fue incluso peor de lo proyectado:

Desde 2019, la deuda de las respuestas de los gobiernos a COVID-19 se ha ido sumando a esto, aumentando así su trayectoria ascendente.

Todo esto ha colocado a los EE.UU. en una situación de deuda mucho más crítica que en cualquier otro momento de su historia. A diferencia de la época de la Segunda Guerra Mundial, esto no es una anomalía pasajera sino un problema sistémico y creciente impulsado por las políticas federales en curso.

Consecuencias

Al contrario de aquellos que minimizan los peligros de la deuda pública, una amplia gama de investigaciones académicas ha documentado el daño que puede hacer:

  • Escribiendo para la Institución Brookings, Alan J. Auerbach y William G. Gale explican que "los grandes déficits sostenidos reducirán los futuros ingresos y niveles de vida nacionales".
  • La Oficina de Responsabilidad del Gobierno de los Estados Unidos advierte que "los costos de los préstamos federales serán asumidos por los trabajadores y contribuyentes del mañana", lo que "puede reducir o desacelerar el crecimiento de los niveles de vida de las generaciones futuras".
  • La Oficina de Presupuesto del Congreso informa: "Los grandes déficits presupuestarios reducirían el ahorro nacional, lo que conduciría a tasas de interés más altas, más préstamos del extranjero y menos inversión interna, lo que a su vez reduciría el crecimiento de los ingresos en los Estados Unidos".
  • En un libro publicado por Princeton University Press, Carmen Reinhart y Kenneth Rogoff explican: "Los gobiernos también pueden incumplir la deuda pública interna a través de una inflación elevada e imprevista, como hicieron famosamente los Estados Unidos y muchos países europeos en el decenio de 1970".
  • El artículo A2012 del Journal of Economic Perspectives documenta una fuerte asociación y una probable relación de causa y efecto entre los altos niveles de deuda pública y el escaso crecimiento económico.

Al erróneamente informar a la gente sobre estos asuntos, numerosos medios de comunicación publicaron un estudio que, según se dice, desmiente la conexión entre una deuda elevada y un crecimiento económico débil, pero el estudio muestra en realidad lo que los estudios anteriores habían encontrado: El crecimiento del PIB disminuye en un promedio de alrededor del 30% cuando la deuda del gobierno supera el 90% del PIB. Los autores del estudio, sin embargo, enterraron estos datos en la décima página de su documento y escribieron una engañosa visión general, que los medios de comunicación repitieron como un loro.

Las consecuencias de la deuda del gobierno no son sólo peligros potenciales que podrían ocurrir en algún momento futuro. Pueden, de hecho, haber comenzado ya. Aunque la asociación no prueba la causalidad, la deuda nacional ha aumentado drásticamente en las últimas décadas, y con ello, los EE.UU. han experimentado episodios de crecimiento históricamente pobre en el PIB, la productividad y los ingresos de los hogares. Esto podría causar una serie de impactos negativos en el bienestar humano en áreas como la educación, la nutrición, la atención sanitaria y la esperanza de vida.

Algunas personas señalan a Japón, que tiene una relación deuda/PIB de alrededor del 200%, como prueba de que las altas deudas nacionales son inofensivas. Afirman que Japón no ha sufrido como Grecia (que sufrió una crisis de deuda en 2009) porque Japón y otras naciones que tienen sus propias monedas "nunca se pueden quedar sin dinero para pagar lo que deben, ya que siempre pueden imprimir lo que necesitan como último recurso".

En realidad, al Japón le ha ido tan mal como a Grecia cuando se le mide por el indicador "preferido" del Banco Mundial, el bienestar humano, que es el consumo de bienes y servicios por parte de las personas. La diferencia es que el Japón ha experimentado un lento crecimiento a largo plazo de su nivel de vida a medida que su deuda se ha disparado, mientras que Grecia sufrió un repentino colapso de su nivel de vida cuando estalló la burbuja de su deuda. En última instancia, terminaron más o menos en el mismo lugar:

Una vez más, asociación no prueba causalidad, por lo que estos datos no prueban que los problemas económicos del Japón o de Grecia fueran causados por la deuda, pero sí desacreditan la noción de que Japón no haya sufrido como Grecia. La situación de Japón puede ser incluso peor que la de Grecia, ya que si la deuda ha jugado un papel en la larga caída de Japón, es más difícil para los ciudadanos entender esto y responsabilizar a los políticos por sus acciones. Por lo tanto, los efectos nocivos continúan.

Mientras que algunas personas imaginan que los gobiernos pueden pedir prestado sin perjudicar a la gente, una de las leyes más establecidas de la economía es que no hay tal cosa como un almuerzo gratis. El prolífico economista William A. McEachern explica por qué esto es así:

No hay almuerzo gratis porque todos los bienes y servicios implican un costo para alguien. El almuerzo puede parecer gratuito, pero extrae los escasos recursos de la producción de otros bienes y servicios, y quien proporciona un almuerzo gratuito a menudo espera algo a cambio. Un proverbio ruso dice algo parecido pero con un poco más de picardía: "El único lugar donde encuentras queso gratis es en una ratonera".