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martes, octubre 24, 2023

Oriente Medio demuestra que el libre comercio es tan antiguo como la civilización

Durante mucho tiempo, Bagdad fue una de las ciudades más ricas del mundo


Hoy en día mucha gente cree que el libre mercado y la industrialización son inventos nuevos. De hecho, durante la Alta Edad Media se desarrolló un modelo de mercado en el mundo islámico. Los europeos envidiaban el progreso económico, científico e intelectual que tenía lugar en Oriente Medio y el norte de África. La razón del éxito del mundo islámico en aquella época es sencilla: el libre intercambio. En Oriente Próximo y el Norte de África existía un sistema de propiedad privada y libertad contractual. Las prácticas de mercado, como la contabilidad, las inversiones con ánimo de lucro y la fabricación de bienes para los mercados internacionales de exportación, eran habituales en ciudades como Bagdad, Mosul y Alepo.

El comercio en el antiguo Oriente Próximo

La Edad de Oro islámica duró desde el siglo VIII d.C. hasta el siglo XIII d.C. Fue un periodo caracterizado por prácticas de mercado avanzadas y la protoindustrialización. Durante este periodo se desarrollaron muchos tipos de negocios. Entre ellas, la agroindustria, los instrumentos astronómicos, la cerámica, los productos químicos, las tecnologías de destilación para la primitiva industria petrolera, los relojes, la maquinaria mecánica hidráulica y eólica, la estera, los mosaicos, el vidrio, la pasta y el papel, la perfumería, el petróleo, las medicinas, la fabricación de cuerdas, la seda, el azúcar, los textiles y las armas. Para estas industrias se construyeron los primeros complejos fabriles (tiraz). El conocimiento de estas industrias se transmitió a Europa, fomentando la temprana industrialización europea. Por ejemplo, en el siglo XI, artesanos egipcios fundaron en Grecia sencillas fábricas de vidrio en Europa.

Durante mucho tiempo, Bagdad fue una de las ciudades más ricas del mundo, como se aprecia en las historias de la colección Las mil y una noches de cuentos populares de Oriente Próximo. En estos cuentos, los héroes suelen ser capitalistas mercaderes que, con su afán de riqueza, se benefician tanto a sí mismos como al resto de la sociedad. La tradición oriental de retratar a los empresarios como héroes difiere marcadamente de la tradición occidental moderna, en la que el agente de una empresa económica suele ser el villano, mientras que el héroe se caracteriza por su desprecio por la riqueza material. Hoy en día, las instituciones occidentales se configuran de acuerdo con los principios de la economía de mercado, pero la cultura occidental contemporánea sigue conservando una visión hostil de la empresa, el comercio y la acumulación de riqueza. Por el contrario, esos conceptos siguen celebrándose en las culturas de Oriente Medio.

Las civilizaciones de Oriente Medio prosperaron y fomentaron el progreso humano porque se regían en gran medida por el mercado.

Oriente Medio tiene una larga historia empresarial. Los primeros emprendedores, empresas, primeros bancos y especuladores financieros ya habían surgido hace 4.000 años en las antiguas Babilonia y Asiria, en los países conocidos hoy como Irak y Siria. Con el tiempo, se han encontrado y descifrado un gran número de tablillas de arcilla de estas civilizaciones. Muchas de estas tablillas de arcilla son recibos de transacciones económicas y dibujan un panorama claro: Las civilizaciones de Oriente Próximo prosperaron y fomentaron el progreso humano porque se regían en gran medida por el mercado. Los relatos conservados nos cuentan incluso cómo los precios de mercado en la antigua Babilonia fluctuaban de un mes a otro, e incluso de una semana a otra.

Como escribieron los historiadores holandeses Robartus Johannes van der Spek y Kees Mandemakers en el artículo Sentido y sinsentido en el enfoque estadístico de los precios babilónicos (Bibliotheca orientalis 2003, 60;5-6:521-537), “Que los mecanismos de mercado desempeñaron su papel en la economía babilónica parece ahora incuestionable”. 

Esta tradición de mercado fue suprimida tras la invasión del rey macedonio Alejandro Magno. Bajo el control helénico, la economía de Oriente Próximo se apartó de los mercados. Una vez que los líderes locales restablecieron el control de Oriente Próximo, se produjo un retorno gradual a los mercados. Las reformas de los derechos de propiedad en Persia algún tiempo antes de la conquista islámica propiciaron un renacimiento del mercado, que continuó tras el cambio hacia el Islam.

El propio profeta Mahoma fue comerciante durante muchos años. Su primera esposa, Khadija, era una reputada capitalista mercantil que gestionó algunos de sus asuntos comerciales. Khadija es considerada una de las figuras femeninas más importantes del Islam, comúnmente considerada por los musulmanes como la “Madre de los Creyentes”. Es un raro ejemplo de mujer empresaria de la Edad Media que influyó en la historia. Cuando la tribu de Quraysh en La Meca reunía sus caravanas para emprender el viaje de verano a Siria o el de invierno a Yemen, la caravana de Khadija igualaba a las caravanas de todos los demás comerciantes de la tribu juntos.

Mosul era una de las megalópolis que existían a lo largo de la antigua Ruta de la Seda

Hoy asociamos ciudades como Mosul y Alepo con el fundamentalismo, la guerra y el conflicto. Sin embargo, son ciudades en las que el libre intercambio floreció durante siglos antes de que esa institución hubiera llegado a Europa. Mosul era una de las megaciudades que existían a lo largo de la antigua Ruta de la Seda, que unía China, India, Oriente Próximo, el norte de África y Europa en una red de comercio mundial. Las ciudades a lo largo de la Ruta de la Seda no sólo eran mercados por los que circulaban numerosas mercancías, sino también ciudades que albergaban grandes industrias manufactureras que producían exportaciones internacionales.

Mosul fue también uno de los centros industriales más importantes de la Edad Media. En los alrededores de la ciudad se extraía y destilaba el petróleo crudo (naft), se mezclaba con arcilla blanca o cloruro de amonio para formar una pasta y se volvía a destilar. Los productos petroquímicos así creados se utilizaban luego como combustible para el alumbrado, ingredientes en medicina, en la extracción de ciertas gemas y minerales, y para fabricar proyectiles de fuego para la guerra.

Junto a su industria petroquímica, Mosul era también un centro de tejido donde se fabricaban cortinas, túnicas a rayas y otros productos textiles. Las raíces etimológicas del tejido de algodón “muselina” se encuentran en el nombre de la ciudad. La muselina primitiva se tejía a mano con un delicado y raro hilo hilado a mano y se importó a Europa hasta el siglo XVIII. Los franceses también utilizan la palabra “mousseline” para designar un tejido muy fino y semiopaco como la muselina. Cuando el célebre explorador veneciano Marco Polo visitó Mosul a principios del siglo XIV, observó que tenía una población mixta, formada por árabes y cristianos nestorianos y jacobitas. En las regiones cercanas vivían kurdos, algunos de los cuales eran musulmanes y otros cristianos. Hoy sabemos que también vivían allí otras minorías, como los judíos, pero Marco Polo no los menciona.

A lo largo de los siglos, el comercio y los negocios florecieron en Alepo.

Alepo se menciona en las primeras tablillas que describen el gobierno del antiguo rey sirio Zimri-Lim, que llegó al poder en 1775 a.C. Según las tablillas, Alepo o Halabu, como se conocía entonces, desempeñaba un importante papel en la fabricación de telas y prendas de vestir. La tradición mercantil de esta ciudad siria se remonta a casi cuatro mil años, según los textos conservados. A lo largo de los siglos, el comercio y la actividad empresarial florecieron en Alepo. Muchas de las caravanas que transportaban mercancías entre Europa y China, India y Persia pasaban por Alepo.

Alepo solía ser la ciudad más grande de Siria antes de que partes de ella fueran devastadas en la Guerra Civil Siria. Era famosa por su bazar, repleto de más de mil puestos y que se extendía a lo largo de 13 kilómetros. Era uno de los bazares más grandes del mundo y solía impresionar a los turistas antes de la guerra. Si el bazar de Alepo asombraba a los visitantes modernos, uno sólo puede imaginar el efecto que debía de tener sobre los que visitaban la ciudad hace cientos de años. El bazar era una institución mercantil histórica, y cada sección del mismo llevaba el nombre de oficios de productos como el cobre y la lana.

El papel del comercio en el Oriente Próximo moderno

En nuestra era moderna, ciudades internacionales como Nueva York han inspirado la comida de fusión, que es la combinación de diferentes culturas alimentarias para crear una nueva cocina. En la antigüedad, Alepo era una de las ciudades donde se unían las culturas, gracias a los mercados. La comida de fusión que se elaboró por primera vez en esta época aún puede comprarse en Alepo. Por ejemplo, el kubbeh de membrillo, un manjar agridulce, es fruto de la inspiración china.

A principios de la Edad Moderna, las semillas del capitalismo moderno se plantaron en Italia, a través de una profunda interacción con ciudades como Alepo y Mosul. Los comerciantes venecianos viajaban desde Alepo hasta Persia e incluso la India. Traían paños que intercambiaban por mercancías como seda cruda, especias y drogas. Representantes de la Compañía Rusa Inglesa en una visita a Persia comentaron que en Persia se usaba mucha tela veneciana. Del mismo modo, cuando la Compañía Inglesa de Levante intentó establecer una ruta comercial terrestre hacia la India en 1591, descubrió que los venecianos habían construido fábricas a lo largo de toda la ruta comercial que iba de Alepo a Bagdad, Hormuz y Goa. En el siglo XVI existía una extensa red comercial en la que trabajaban juntos europeos, habitantes de Oriente Próximo e indios.

Mosul y Alepo podrían haber vuelto a prosperar en nuestra era moderna, pero se vieron arrastradas por conflictos internacionales en torno al petróleo, el extremismo religioso y político y las tensiones étnicas. Pero aún hoy pervive la tradición emprendedora de estos centros metropolitanos. Poco después de que las balas empezaran a volar sobre Alepo el año pasado, los ciudadanos se reunieron en torno al hotel Chahba Palace, en Alepo occidental. El acontecimiento que atrajo a más de 6.000 visitantes cada día fue el 15º festival anual de tres días que comienza el Día Internacional de la Mujer. Organizado por el comité femenino de la Cámara de Comercio de Alepo, el festival pretende animar a las mujeres a participar en la vida empresarial de la ciudad. Los empresarios, en su mayoría mujeres, instalaron unos 300 puestos, formando un bazar temporal. El acontecimiento permitió a los empresarios cuyas tiendas habían sido destruidas durante la guerra civil atraer a nuevos clientes.

Los empresarios locales ofrecían agua y suministraban electricidad antes de que las autoridades municipales hubieran conseguido restablecer los servicios.

En Mosul, los empresarios locales han desempeñado un papel importante en la reconstrucción de la sociedad. Mientras gran parte de la ciudad era un campo de batalla, se abrieron negocios en los barrios que eran relativamente seguros. En el este de Mosul, que en aquel momento había sido liberado del Estado Islámico, los mercados ya habían vuelto mientras la guerra hacía estragos en otras partes de la ciudad. Los empresarios locales ofrecían agua y suministraban electricidad antes de que las autoridades de la ciudad hubieran conseguido restablecer los servicios.

El antiguo Irán también tiene una historia empresarial muy profunda. A menudo se considera a Adam Smith el padre de la economía y el primer defensor intelectual de los ideales del libre mercado. Esta creencia se deriva de la suposición de que Smith fue el primero en explicar cómo se desarrollan los mercados a través de la división del trabajo y la especialización. Sin embargo, esto no es cierto. El primer relato lo hizo el historiador griego Jenofonte, que describió el funcionamiento de un mercado de la antigua Persia 2.000 años antes que Adam Smith. 

Además, en la narración de Jenofonte de una historia persa, toma forma la primera defensa conocida en el mundo del intercambio voluntario en el mercado. La historia de Jenofonte trataba de Ciro el Grande, posiblemente la figura política más importante de su época. La moraleja de la historia era que un gobernante sabio no debía regular el mercado basándose en lo que el gobernante creía que era un intercambio eficiente. Por el contrario, sólo debía preocuparse de si la transacción se había realizado de acuerdo con los derechos de propiedad y el intercambio voluntario. Esa es la esencia de la libre empresa.

Heródoto señala que Ciro despidió a los diplomáticos espartanos diciendo: “Nunca he temido a ningún hombre que tenga un lugar establecido en medio de su ciudad, donde se reúnen para engañarse unos a otros y renegar de sí mismos”. Esta cita ha sido ampliamente interpretada como prueba de que los persas no apreciaban el intercambio en el mercado. De hecho, las antiguas civilizaciones que se incorporaron al Imperio persa, como Babilonia y Asiria, tenían una tradición de práctica del mercado de unos 1.500 años de antigüedad en la época del reinado de Ciro. 

Como explica Carl J. Richards en su libro de 2008 Griegos y romanos portadores de regalos: Cómo los antiguos inspiraron a los padres fundadores, Ciro expresaba el sentido de superioridad moral de los persas sobre los griegos.

Dado que la honradez era el requisito más importante de la religión [persa zoroástrica]”, escribió Richards, “los zoroástricos como Ciro se escandalizaban de la inmoralidad del mercado griego (el ágora), afirmando que los griegos mantenían ‘un lugar especial, señalado, donde se reúnen para engañarse unos a otros'”.

Tales actitudes despectivas hacia el enemigo eran comunes entre los antiguos. 

La tradición del libre intercambio en Irán continuó hasta principios de la Edad Moderna, sobre todo en la isla de Hormuz, en el Golfo Pérsico. En el siglo XVI, el explorador portugués Pedro Teixeira, por ejemplo, escribió que “poderosas caravanas suelen dirigirse desde todas las partes de Persia a Ormuz” para comerciar con el mundo exterior, que serían los portugueses, otros cristianos, musulmanes y personas de otras religiones. 

Las mercancías que se comerciaban en la isla persa de Ormuz incluían productos agrícolas y ganaderos como caballos, rubia (una planta utilizada desde la antigüedad como tinte rojo para el cuero, la lana, la seda y el algodón) y ruibarbo, así como productos agrícolas procesados como agua de rosas. También se mencionan productos industriales como paños muy finos, seda cruda y procesada, brocados (telas ricamente decorativas tejidas en lanzadera) y alfombras.

Algunos de los logros tecnológicos de la industria persa impresionaron al explorador portugués, que entre otras cosas menciona “extraordinarias monedas de plata pura” fabricadas en la ciudad persa de Lara. ¿Por qué era tan avanzada esta ciudad de un país musulmán? La respuesta es que el puerto de Gerun, en Hormuz, era “un mercado libre y justo”, o un mercado libre en lenguaje moderno.

La cultura empresarial sigue viva en Mosul, Alepo y Hormuz. De hecho, el intercambio comercial forma parte del ADN cultural de todos los habitantes de Oriente Próximo, ya sean árabes, iraníes, turcos, kurdos, judíos o armenios. La dependencia del petróleo, al estar en el centro de los conflictos mundiales y el extremismo, hizo que la región islámica se estancara en los últimos tiempos. Irak y Siria estuvieron gobernadas por partidos baasistas cuya ideología estaba fuertemente inspirada en el marxismo. 

Pero hoy, por debajo de todos los conflictos, existe en todo Oriente Próximo el deseo de volver a una economía de mercado. Para que eso ocurra, la actitud del resto del mundo importa mucho. ¿Enviamos mercancías a través de las fronteras, o ejércitos? El libre intercambio es la alternativa a la política exterior intervencionista.

Reimpreso de HumanProgress

Publicado originalmente el 29 de junio de 2018