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sábado, marzo 30, 2024

Oferta, demanda, inventarios

Los inventarios suavizan las fluctuaciones de precios ante los cambios de la oferta y la demanda


El análisis de la oferta y la demanda es el pan de cada día en las aulas de economía. En todo Estados Unidos, a medida que las hojas cambian de color y comienza la universidad, los profesores de economía desplazan las curvas de oferta y demanda y muestran cómo cambia el precio de un bien en respuesta.

En el mundo real no hay curvas de oferta y demanda. Sin embargo, el análisis de la oferta y la demanda es un poderoso marco para organizar el pensamiento sobre cómo los cambios de comportamiento se propagan por la economía, provocando cambios en los precios y, a su vez, afectando a las decisiones tomadas por compradores y vendedores.

F. A. Hayek, en su clásico artículo de 1945 de la American Economic Review, “The Use of Knowledge in Society” (disponible en www.econlib.org/library/Essays/hykKnw1.html), describía cómo el cambio de precio en respuesta a un cambio en la demanda o la oferta transmite información e induce a compradores y vendedores a responder de formas que serían difíciles, si no imposibles, de conseguir en una situación centralizada y jerárquica:

“Supongamos que en algún lugar del mundo ha surgido una nueva oportunidad para el uso de alguna materia prima, digamos, el estaño, o que se ha eliminado una de las fuentes de suministro de estaño. No importa para nuestro propósito -y es muy significativo que no importe- cuál de estas dos causas ha hecho que el estaño sea más escaso. Todo lo que los usuarios de estaño necesitan saber es que parte del estaño que solían consumir se emplea ahora de forma más rentable en otros lugares y que, en consecuencia, deben economizar estaño. La gran mayoría de ellos ni siquiera necesita saber dónde ha surgido la necesidad más urgente, o a favor de qué otras necesidades deben maridar el suministro”.

Sin embargo, en el mundo real, ¿realmente desempeñan los precios el papel que afirman Hayek y otros economistas?

La gente come más pizza el domingo de la Super Bowl que cualquier otro día del año. Sospecho que la gente también come más perritos calientes y chili ese día. También supongo que las ventas de cerveza están entre las cinco primeras, junto con Nochevieja, el 4 de julio, el Memorial Day y el Labor Day.

Pero a pesar del enorme aumento de la demanda de masa de pizza, bollos de perritos calientes y cerveza en ese único día, los precios de esos productos no son más altos el domingo de la Super Bowl. En todo caso, son más bajos de lo habitual, ya que las tiendas de comestibles y otros establecimientos intentan atraer a los clientes.

¿Cómo se concilia este fenómeno con la teoría de la oferta y la demanda? El aumento de la demanda debería traducirse en un aumento de los precios.

La respuesta es sencilla: la masa de la pizza y los bollos de los perritos calientes se pueden almacenar. La masa y los bollos pueden congelarse sin apenas pérdida de calidad. Si el precio fuera alto el domingo de la Super Bowl, habría una oportunidad de arbitraje, una oportunidad de ganar dinero almacenando suministros cuando la demanda es baja y vendiéndolos cuando la demanda es alta. Esta oportunidad de almacenamiento suaviza los precios para que el día anterior y el posterior sean aproximadamente iguales.

Esta historia está bien hasta donde llega, pero apunta a una idea sobre los mercados que a menudo ignoramos en la enseñanza de la oferta y la demanda: el papel de los inventarios para suavizar las fluctuaciones de precios ante los cambios de la oferta y la demanda, ya sean predecibles o impredecibles.

Mi colega de George Mason Walter Williams lo explica mejor que yo: “Esta es mi relación con mi tienda de comestibles. No les digo cuándo voy a ir. No les digo lo que quiero comprar. No les digo cuánto voy a comprar. Pero si no tienen lo que quiero cuando aparezco, los despido”.

Esta es nuestra relación con la mayoría de los proveedores en la economía moderna estadounidense. Esperamos que las estanterías estén llenas, y normalmente lo están. Los costes de mantenimiento de estos inventarios no son gratuitos. Pero preferimos pagar esa prima a encontrarnos con estanterías vacías y perder el tiempo buscando el producto en otro sitio.

Los inventarios son una forma de competir ofreciendo la seguridad de la disponibilidad. Como ilustra la historia de Williams, esta forma de competencia no confiere una ventaja competitiva. Más bien, se convierte en una necesidad para una empresa que quiere permanecer en el mercado.

En los últimos años, parte del éxito de la gran distribución se debe al poder del inventario y la disponibilidad. Los amantes de los libros prefieren los 100 000 títulos de Borders y Barnes and Noble al encanto de las pequeñas tiendas independientes. Home Depot y Lowe’s han expulsado del negocio a las pequeñas ferreterías independientes con precios más bajos. Pero la gama de productos disponibles es también una gran parte de su éxito.

Entonces, ¿todos esos profesores están malgastando el tiempo de sus alumnos enseñándoles una herramienta, la oferta y la demanda, que no es más que una curiosidad?

No: la capacidad de utilizar los inventarios en respuesta a cambios en la demanda está limitada por los costos de mantener los inventarios. Para los cambios previstos cuando el inventario es relativamente barato, como el domingo de la Super Bowl, el aumento de la demanda no se traduce en un aumento del precio.

Pero cuando mantener el inventario es difícil, caro o imposible, todo el impacto de los cambios en la demanda se refleja en el precio. El precio de las rosas en San Valentín o la víspera es mucho más alto que en otros momentos del año porque las flores no pueden almacenarse como la cerveza ni congelarse como la masa de pizza.

Papel limitado para el inventario

El precio de la vivienda en la zona de Washington D.C. refleja el aumento del tamaño de las administraciones públicas, ya que los empleados públicos y las oficinas públicas hacen subir el precio. El único papel del inventario en esta situación es la construcción de viviendas en suburbios cada vez más lejanos. El tiempo de desplazamiento reduce la capacidad de estas oportunidades ampliadas para satisfacer el aumento de la demanda. El precio de la vivienda sube en las zonas más cercanas a la ciudad.

El tiempo de desplazamiento en una ciudad como Washington D.C. es otro ejemplo de cómo el precio, y no el inventario, vacía el mercado. Como las carreteras son propiedad pública que no pertenecen a nadie, el tiempo de viaje causado por la congestión es el precio que vacía el mercado en lugar de un pago de bolsillo. Es físicamente imposible aumentar la oferta en horas pico. No se pueden almacenar carriles adicionales ni congelarlos. Así que viajar en hora pico lleva más tiempo que en otros momentos. Si alguien fuera propietario de las carreteras, el precio sería más alto en las horas pico.

Con el tiempo, a medida que más gente se traslada a áreas metropolitanas como Washington D.C., el tiempo que se tarda en desplazarse hasta allí también aumenta inexorablemente. Este costo de tiempo sólo disminuye cuando se construyen nuevas carreteras o se amplían las existentes. Pero si la demanda sigue aumentando, el tiempo de viaje para cualquier desplazamiento concreto empezará de nuevo a subir.

Y los precios importan incluso en un mundo donde el inventario es posible. Importan a corto plazo porque no todos los mercados pueden hacer frente a fluctuaciones a corto plazo cuando el inventario es costoso. A su vez, estas fluctuaciones de precios inducen la innovación como forma de competencia, para reducir tanto el costo de producción como el costo de aprovisionamiento de existencias.

El tiempo dedicado a comprender la oferta y la demanda sigue siendo tiempo bien empleado.


  • Russell Roberts the host of the weekly podcast, EconTalk and co-creator of the Keynes-Hayek rap videos. His latest book is How Adam Smith Can Change Your Life. He is also a John and Jean De Nault Research Fellow at Stanford University"s Hoover institution.