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jueves, febrero 29, 2024

La vida sin microondas


La semana pasada, el microondas de mi familia se estropeó después de 15 años de fiel servicio. Puede que este incidente te parezca trivial. Estoy seguro de que lo es. Pero me hizo darme cuenta de lo valioso que ha sido el microondas para nosotros. Y nuestra semana sin microondas me enseñó mucho sobre el valor de los microondas y, en general, sobre el valor de la libertad económica.

Consideremos primero el valor de un microondas. Lo primero que hago cada mañana, después de dar de comer a los gatos y limpiar sus excrementos, es prepararme una taza de café cargado al que añado un poco de leche y una cucharada de nata montada. A veces añado demasiada leche y el café no está lo bastante caliente. Entonces lo meto en el microondas unos 20 segundos y ¡voilá! Tengo el café a la temperatura adecuada. Mientras lo bebo despacio, trabajo en el crucigrama del periódico local. A veces, me tomo la bebida y, por lo tanto, 15 minutos después tengo que volver a meterla en el microondas. 

Pero desde que se estropeó el microondas, he tenido que cambiar de método. Vierto menos leche y uso menos nata montada porque no quiero que el café esté demasiado frío. Me encuentro bebiendo el café más rápido de lo habitual porque, cuando se enfría demasiado, no lo disfruto tanto.

Y piensa en las sobras. Mi mujer y yo, que estamos muy ocupados, pedimos comida para llevar al menos una vez a la semana y solemos tener sobras. Sin un microondas para calentarlas, no son tan sabrosas. 

Prescindir del microondas me recordó cuándo y por qué compramos el primero. Fue a principios de 1985. Nuestra hija Karen sólo tenía unos meses. Habíamos estado ahorrando para comprar una casa en la cara península de Monterrey, así que no queríamos “malgastar” el dinero en un microondas. Pero Karen nos despertaba a menudo en mitad de la noche para que le diéramos de comer. Uno de nosotros, normalmente mi mujer, tenía que levantarse, ir a la cocina, llenar un biberón con leche artificial, poner agua a hervir en el fuego y calentar el biberón. Después de uno o dos meses así, decidimos comprar un microondas. Ahorraba un tiempo valioso cada noche y permitía a mi mujer estar menos despierta mientras calentaba el biberón, lo que le facilitaba volver a dormirse. El microondas, que nos había parecido un lujo, resultó ser una de las cosas más valiosas que habíamos comprado nunca. 

La alegría del excedente del consumidor

Los economistas tienen un término elegante y útil para lo que estoy describiendo: excedente del consumidor.  El excedente del consumidor es la cantidad máxima que estamos dispuestos a pagar por un artículo menos la cantidad real que pagamos. Obtuvimos un inmenso excedente de consumo por un artículo cuyo precio en aquel momento era inferior a 150 dólares.

He aquí un ejercicio esclarecedor: Empieza a mirar los objetos que tienes, intenta recordar lo que pagaste por ellos y luego piensa en el papel que desempeñan en tu vida. Una vez que hayas pensado en cómo han mejorado tu vida, pregúntate cuál es la cantidad máxima que estarías dispuesto a pagar por ellos. Un artículo obvio para empezar es un teléfono inteligente. Apostaría a que tu excedente de consumo, incluso después de restar los gastos mensuales, es de al menos 1.000 dólares al año. 

Tal vez seas alguien que no obtiene un gran valor de un teléfono inteligente. Vale, pero ¿y el valor de su fontanería interior? Piense en lo que paga por ella: unos 10.000 dólares por el inodoro, el lavabo, la bañera y las tuberías, la mayoría de los cuales duran 15 años o más. Probablemente menos de 100 dólares al mes por la factura del agua. Coste anual: unos 1.000 dólares. ¿Cuánto estarías dispuesto a pagar por tener cañerías interiores? 

Soy una de las pocas personas que aún recuerdan lo que es no tener cañerías interiores. Crecí en una pequeña ciudad del medio oeste canadiense. No tuvimos cañerías hasta los siete años. Incluso durante los duros inviernos de las praderas canadienses, teníamos que ir al “biffy” exterior para ocuparnos de nuestra “fontanería” interior. Cuando conseguimos cañerías interiores de verdad, nos sentimos como si viviéramos en el Ritz. Recordando lo que era vivir sin fontanería, estaría dispuesto a pagar al menos 20.000 dólares al año por tenerla. Eso sí que es excedente del consumidor.

Más rico que Rothschild

Por último, pensemos en la penicilina. En uno de los mejores artículos de economía de los últimos 20 años, titulado “Cornucopia”, el economista Brad DeLong, de la Universidad de Berkeley, lo explica sucintamente. Escribe: “Nathan Meyer Rothschild -el hombre más rico del mundo en la primera mitad del siglo XIX- murió de un absceso infectado”. Si hubiera existido la penicilina, su muerte prematura habría sido muy improbable. DeLong continúa señalando que, de no haber tenido antibióticos e inyecciones de adrenalina, él (DeLong) habría muerto de neumonía infantil.

¿Y a qué debemos todo este progreso? A la relativa libertad económica. ¿Por qué pude comprar un microondas en 1985 por unos 150 dólares? ¿Y por qué hoy puedo comprar uno aún mejor que, ajustado a la inflación, es aún más barato? Porque la gente ejerció su libertad para mejorar el microondas en varias fases de diseño y producción. Otros se sumaron a esas mejoras y abarataron cada vez más el coste gracias a una mejor fabricación, una mejor logística y mayores economías de escala. La competencia entre productores y minoristas de microondas nos aporta excedente de consumo.

¿Por qué podemos comprar un teléfono que, además de ser mejor que el reloj de pulsera ficticio de Dick Tracy, es un ordenador más potente que el portátil más potente disponible hace apenas 15 años? Porque Steve Jobs, de Apple, y otros talentosos empresarios deseosos de ganar no sólo dinero, sino mucho dinero, idearon formas de hacer que nuestros teléfonos inteligentes fueran cada vez mejores. Gracias a la competencia, esos teléfonos se convirtieron en una ganga.

Es cierto que el agua corriente suele ser suministrada por organismos públicos o por monopolios privados regulados. Pero esa no es una característica necesaria del agua corriente. Se pueden concebir empresas de agua no reguladas que nos traigan agua. Y quienes nos instalan la fontanería interior suelen ser contratistas privados que compiten entre sí. En la medida en que no son competitivos, se debe principalmente a que los gobiernos exigen que tengan licencia. Sin esas licencias, la fontanería interior sería aún más barata. Habría más excedente del consumidor y más recursos para utilizar en otras cosas que valoramos.

Los antibióticos no fueron desarrollados inicialmente por un empresario con ánimo de lucro.  Sin embargo, fueron producidos en masa y comercializados por muchas empresas farmacéuticas con ánimo de lucro. La historia de la libertad económica no está totalmente limpia: Las patentes, un monopolio concedido por el gobierno, fueron parte de la razón por la que se inventaron los medicamentos. Aun así, la gente era libre de fundar empresas farmacéuticas e invertir en ellas para producir esos valiosos productos.

Marx

Puede sorprender a quienes nunca lo hayan leído, pero Karl Marx destacó los enormes beneficios de la libertad económica en el siglo XIX. Escribió:

[D]urante su dominio de escasos cien años. . . [la burguesía] creó fuerzas productivas más masivas y colosales que todas las generaciones precedentes juntas. El sometimiento de las fuerzas de la naturaleza al hombre, la maquinaria, la aplicación de la química a la industria y la agricultura, la navegación a vapor, los ferrocarriles, los telégrafos eléctricos, la tala de continentes enteros para el cultivo, la canalización de los ríos, la conjura de poblaciones enteras de la tierra.

Pero aquí está lo sorprendente, que Brad DeLong, en el artículo antes mencionado, señala: El progreso económico del siglo XX hace que el progreso del siglo XIX parezca trivial en comparación. La razón principal de ese progreso es un alto grado de libertad económica. Pero estamos perdiendo esa libertad. No lo hagamos.


  • David Henderson is a research fellow with the Hoover Institution and an economics professor at the Graduate School of Business and Public Policy, Naval Postgraduate School, Monterey, California. He is editor of The Concise Encyclopedia of Economics (Liberty Fund) and blogs at econlib.org.