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miércoles, febrero 28, 2024

La política en el aula de economía: Cómo puede funcionar realmente

Es posible que los estudiantes no estén de acuerdo y aun así tengan buenas discusiones sobre política económica.


He seguido varias discusiones en Facebook y en otros lugares de Internet sobre la conveniencia, o no, de que los profesores discutan sobre política en el aula. Mi impresión, aunque no lo he contado literalmente, es que prácticamente todos los profesores que son algo libertarios y que han debatido sobre el tema piensan que es una mala idea hacerlo.

Mi opinión es diferente. Creo que, si se hace bien, debatir sobre política en el aula es otra forma de ampliar el proceso de aprendizaje que los profesores intentan conseguir.

Debate, no dictado

En primer lugar, diré que mi opinión es similar a la de quienes piensan que debatir sobre política es una mala idea. Los ejemplos que señalan son típicamente ejemplos de un profesor que se enseñorea de los estudiantes y les dice lo que deben pensar sobre un tema y, a menudo, incluso peor, les dice que no piensen sobre el tema sino que simplemente estén de acuerdo con la conclusión del profesor. Eso es horrible en muchos sentidos, y confío en que los lectores de EconLog no necesiten convencerse de ello.

Peor aún, por supuesto, es recompensar a los estudiantes por estar de acuerdo con el profesor y darles créditos extra por asistir a mítines y ponerse de un lado -del lado del profesor, por supuesto- de la cuestión.

Pero fíjese que eso no es realmente debatir. Lo que yo defiendo es el debate. Cuando se discute, existe la tentación de decir a los estudiantes lo que uno piensa. La mayoría de los profesores con los que hablo dicen que resisten esa tentación. Yo solía hacerlo, pero ya no.

He aquí por qué.

Cuando empecé a dar clases en 1975, mi opinión era que debía ser objetivo y dejar que los alumnos se preguntaran de qué lado estaba. Creo que así es como empiezan muchos profesores asistentes.

Esto tiene un gran problema: No tengo cara de póquer. Me resulta muy difícil hablar de un tema que me apasiona -por ejemplo, el salario mínimo o el control de los alquileres o el servicio militar- y no mostrar mi pasión. Así que no hice un buen trabajo ocultando mis puntos de vista. Aun así, durante años intenté mantener el enfoque con el que había empezado: no indicar mis puntos de vista.

Entonces, hacia 1987, cuando llevaba unos tres años en la Naval Postgraduate School (NPS), me entró la fiebre del Potomac. Convencí a mi mujer para que considerara la posibilidad de volver a DC, y me entrevisté para un par de trabajos allí. Mientras todo esto ocurría, impartí lo que pensé que podría ser el último curso de economía que impartiera, así que decidí probar lo que siempre había querido probar: aplicar las herramientas más que de otro modo a cuestiones de política económica y, si se me preguntaba, exponer explícitamente mis puntos de vista.

En la primera clase de mi curso de microeconomía, después de exponer los puntos más destacados del programa y de decirles, sutilmente, que no sería un sobresaliente fácil, ni siquiera un sobresaliente fácil, dije algo como lo siguiente:

Como se trata de un curso de microeconomía, una de las formas de hacerlo interesante y relevante es aplicando las microherramientas a cuestiones políticas. Tengo opiniones definidas sobre prácticamente todas las cuestiones políticas a las que las aplico. Antes intentaba ocultar mis opiniones. Normalmente no lo conseguía. Si después de esta clase me invitan a una partida de póquer, diré que no porque perderé. No tengo cara de póquer. Así que, de todos modos, es probable que descubras mis puntos de vista, pero puede que te preguntes por qué he intentado ocultarlos. Yo también me lo he preguntado. Sería raro que alguien que ha estudiado y/o enseñado economía durante más de 15 años no tuviera opiniones sobre los temas que ha estudiado. Así que permítanme exponer mi filosofía general por adelantado. Soy un libertario de la “l” minúscula. Creo que la gente debería tener una gran libertad en sus vidas. Ahora bien, puede que te preguntes cómo te trataré si, como es probable, no eres libertario. ¿Te guardaré rencor si no estás de acuerdo conmigo? No, no lo haré. Pero, ¿cómo puedo hacerte creíble ese compromiso? Sólo con lo que realmente hago al corregir y comentar en clase. Pero hay algo que puedo decirte para consolarte un poco. Como pertenezco a una minoría política, estoy acostumbrado a que la gente no esté de acuerdo conmigo casi siempre. Así que puedo soportarlo. Si arremetiera contra la gente que no está de acuerdo conmigo, estaría arremetiendo todo el tiempo. No lo hago.

El poder de la honestidad

Numerosos estudiantes dijeron que era muy reconfortante ver a un profesor admitir que tenía opiniones. Tenían la sensación de que los profesores no eran sinceros con ellos cuando actuaban como si no lo fueran.

Fue la primera clase realmente exitosa que impartí en NPS, en el sentido de que enseñé a los estudiantes mucho sobre cómo aplicar la economía al mundo. Y me sorprendieron las calificaciones que obtuve en los formularios de opinión de los estudiantes (SOF) que pude ver después de que me dieran las notas. Obtuve puntuaciones altas en la mayoría de las categorías, lo cual no es inusual. Lo inusual fue la sección de comentarios escritos. Numerosos estudiantes dijeron que era muy refrescante ver a un profesor admitir que tenía opiniones. Tenían la sensación de que los profesores no eran sinceros con ellos cuando actuaban como si no lo fueran.

No me lo esperaba.

Resulta, por supuesto, que no acepté un trabajo en DC. La única oferta en firme que recibí era por un sueldo inferior a lo que ganaba en el mundo académico durante 12 meses. También había condiciones inesperadas. Y, para colmo, llegó a principios de febrero, cuando había una gran tormenta de nieve en DC y yo había llevado a mi hija a la playa en Pacific Grove porque la temperatura había superado los 90 grados. Alguien intentaba decirme algo.

A partir de entonces, impartí todos mis cursos de ese modo, y los alumnos aprendieron que podían discrepar y que podíamos mantener buenos debates sobre política económica.

Este artículo ha sido reproducido con permiso de The Library of Economics and Liberty.

(Artículo publicado originalmente el 26 de octubre de 2018).


  • David Henderson is a research fellow with the Hoover Institution and an economics professor at the Graduate School of Business and Public Policy, Naval Postgraduate School, Monterey, California. He is editor of The Concise Encyclopedia of Economics (Liberty Fund) and blogs at econlib.org.