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domingo, mayo 26, 2024

La mayor privatización de la historia

La tierra bajo gestión gubernamental no crea riqueza


Tras la Guerra de la Independencia, los trece nuevos estados independientes de Norteamérica entraron en conflicto por sus fronteras territoriales, especialmente en la zona al oeste de los montes Apalaches. Siete estados reclamaban territorios que se extendían hasta el río Misisipi. Sin embargo, entre 1781 y 1802, los estados resolvieron estos conflictos, principalmente cediendo la mayor parte de sus tierras «occidentales» (las situadas más allá de los Apalaches) al gobierno estadounidense.

Estas tierras constituyeron la primera parte del «dominio público», la zona bajo propiedad y control del gobierno nacional. (Kentucky, que se formó a partir de una parte de la reclamación de Virginia, y Tennessee, que se formó a partir de una parte de la reclamación de Carolina del Norte, conservaron el control de sus propias tierras no reclamadas, por lo que éstas nunca pasaron a formar parte del dominio público). Las cesiones estatales ascendieron a más del 13% de la superficie terrestre final de Estados Unidos (sin Alaska ni Hawai), una superficie casi tan grande como la que conservaron los 13 estados originales.1

En la Ordenanza de Tierras de 1785 y la Ordenanza del Noroeste de 1787, el Congreso detalló cómo se transferiría el dominio público a propietarios privados y se dividiría en nuevos estados. Estas leyes tuvieron la mayor importancia a la hora de determinar el éxito del desarrollo del país.2

Aunque después pocas personas se han parado a considerar cómo se podría haber resuelto el asunto de otra manera, sin duda existían alternativas. Por ejemplo, los estados originales podrían haber insistido en sus reivindicaciones y librado guerras fronterizas para resolver sus diferencias (como han hecho muchos estados en otros lugares). O el gobierno nacional podría haber conservado la propiedad del dominio público y haberlo administrado como una colonia permanente, concediendo derechos de uso a favoritos políticos o arrendatarios. Si se hubiera adoptado esa alternativa, Estados Unidos no se habría desarrollado con tanto éxito como lo hizo. Al poner en manos privadas una enorme superficie de inmensa productividad potencial, con las explotaciones delimitadas con precisión mediante cuidadosos estudios y la propiedad validada por títulos registrados, el gobierno se aseguró de que la tierra tendiera a quedar bajo el control de las personas que le darían el uso más rentable y, por tanto, maximizarían su valor.

La importancia del sistema de disposición de tierras se hizo aún mayor a medida que la nación ampliaba su territorio. Las adquisiciones más importantes fueron la Compra de Luisiana (1803), Texas (anexionada en 1845), el País de Oregón (por negociación con Gran Bretaña en 1846) y la Cesión de México (por conquista en 1848). En conjunto, estas incorporaciones representaban el 68% de la superficie terrestre de Estados Unidos (sin Alaska ni Hawai).3 La compra de Alaska a Rusia en 1867 añadió una superficie más de dos veces mayor que la de Texas, aunque su lejanía, su terreno accidentado y la dureza de su clima disminuyeron su valor económico.

Durante el siglo XIX, el gobierno nacional transfirió la propiedad de gran parte del dominio público a otros de diversas maneras. (Aunque Texas conservó el control de sus tierras no reclamadas cuando se unió a Estados Unidos, privatizó gran parte de ellas). Tras la Guerra de la Independencia, la Guerra de 1812 y la Guerra de México, el gobierno de Estados Unidos concedió concesiones de tierras a los veteranos como recompensa por sus servicios militares. Concedió grandes extensiones a los estados para promover diversos proyectos, como la financiación de escuelas comunes, la realización de mejoras en el transporte y el establecimiento de «colegios de concesión de tierras». Otorgó tierras a empresas privadas para subvencionar mejoras en el transporte, especialmente en la vasta y escasamente poblada zona situada más allá del río Misisipi. A partir de 1862, transfirió una cantidad sustancial a los colonos con la condición de que ocuparan y cultivaran la tierra durante cinco años. El gobierno vendió gran parte del dominio público en subasta al mejor postor o, en virtud de las llamadas leyes de tanteo, a precios mínimos a colonos que habían ocupado las tierras sin derecho legal a hacerlo.

Según un resumen autorizado, «en 1970, aproximadamente 287 millones de acres de tierras públicas habían sido patentados a colonos, 328 millones de acres habían sido concedidos a los Estados para diversos fines públicos, 94 millones de acres habían sido concedidos a empresas ferroviarias para ayudar a financiar la construcción de ferrocarriles, y alrededor de 434 millones de acres habían sido vendidos o enajenados de otro modo».4 En Estados Unidos (excepto Alaska y Hawai), aproximadamente tres cuartas partes de la tierra pertenecen actualmente a propietarios privados.5

La tierra como mercancía

La forma en que el dominio público pasó a manos de propietarios privados fue menos importante que el mero hecho de su transferencia. Una vez transferida la tierra, ya fuera por venta a los agricultores o por donación a las compañías ferroviarias, se convertía en una mercancía que podía comprarse y venderse en un mercado abierto. Como tal, podía ser adquirida por el usuario potencial que estuviera dispuesto a pagar más, y se utilizaría de acuerdo con las valoraciones competitivas de cómo podría hacerse más productiva. Hoy en día, la evidencia de ese proceso competitivo nos rodea: la tierra que una vez perteneció al dominio público se ha destinado a una infinita variedad de usos por parte de los propietarios privados, y en combinación con el trabajo y el capital produce un enorme y tremendamente variado flujo de productos en la minería, la silvicultura, la ganadería, la agricultura, el comercio, la industria, la vivienda y otras actividades. Sigue pasando de un uso a otro a medida que cambian las condiciones económicas, facilitando el ajuste flexible de la economía y fomentando así el dinamismo económico.

Desgraciadamente, desde finales del siglo XIX la privatización del dominio público se ha ralentizado e incluso invertido, ya que cada vez más tierras han dejado de estar disponibles para su transferencia a propietarios privados y se han colocado en bosques nacionales, pastizales nacionales, parques nacionales, bases y reservas militares y otras reservas gubernamentales. En la actualidad, el gobierno de Estados Unidos posee aproximadamente el 28% de toda la superficie terrestre de la nación, incluido el 62% de Alaska y casi la mitad de las tierras de los 11 estados del extremo oeste de los cuarenta y ocho estados más bajos.6 Al mantener tanta tierra bajo gestión gubernamental, la nación sufre una tremenda pérdida continua de oportunidades para crear riqueza.