El Departamento de Veteranos compró 10.000 teléfonos inteligentes durante la pandemia. El 85% nunca se utilizó

Hay una forma correcta y otra incorrecta de ayudar a los veteranos sin techo.

El Departamento de Asuntos de los Veteranos de Estados Unidos malgastó 1.8 millones de dólares en costos de planes de datos para teléfonos no utilizados, según un informe del inspector general publicado recientemente. La Administración de Salud de los Veteranos había gastado 7 millones de dólares en la compra de 10.000 teléfonos con planes de llamadas ilimitadas de prepago para los veteranos sin techo, pero el 85% de los teléfonos quedaron sin usar. El informe también descubrió que se desperdiciaron 571.000 dólares en planes de datos para iPads almacenadas debido a una mala supervisión.

"Los smartphones y los iPads se compraron como parte de los esfuerzos para aumentar el acceso de los veteranos sin techo a la telesalud", explica Associated Press. "Los veteranos estaban inscritos en un programa de vivienda de apoyo de la VA al Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano".

El informe pedía al VA que  "estableciera un objetivo realista para los días de almacenamiento junto con un proceso para supervisar de cerca los días de almacenamiento para cada proveedor de planes de datos y tomar medidas correctivas cuando no se cumpla el objetivo". También le pidió a la VA que creara un proceso que iniciara los cargos del plan de datos sólo después de que el dispositivo haya sido entregado a un veterano.

Lamentablemente, el despilfarro y la mala gestión del gobierno no es nada nuevo. Desde baños de 2 millones de dólares hasta estatuas de camellos por 400.000 dólares, los gobiernos se las han arreglado para tirar cantidades locas de dinero por el desagüe a lo largo de los años. De hecho, el despilfarro gubernamental es tan común que el senador Rand Paul prepara un informe anual "Festivus" en el que detalla los ejemplos más atroces de despilfarro de recursos del año.

Pero aunque el despilfarro gubernamental no es nada nuevo, lo que resulta intrigante de este caso en particular es la razón que se dio para el problema.

"El inspector general concluyó que los funcionarios de la Administración de Salud de los Veteranos... hicieron un esfuerzo de buena fe para ayudar a los veteranos a conseguir teléfonos inteligentes", señala Associated Press. "Pero descubrieron que había una 'falta de información para que los funcionarios pudieran determinar la cantidad necesaria para los veteranos a los cuales iban dirigidos".

Si esta valoración te suena, pues debería. Como el economista F. A. Hayek, galardonado con el premio Nobel, afirmaba que la "falta de información" que poseen los burócratas del gobierno sobre la "cantidad necesaria" de diversos recursos es, de hecho, el principal problema de la planificación central. El despilfarro es inevitable en estos sistemas precisamente porque nunca pueden acumular, y mucho menos gestionar, los conocimientos necesarios para determinar la mejor asignación de los recursos.

Hayek explica el problema del conocimiento en su famoso ensayo El uso del conocimiento en la sociedad.

"El carácter peculiar del problema de un orden económico racional está determinado precisamente por el hecho de que el conocimiento de las circunstancias de las que debemos hacer uso nunca existe en forma concentrada o integrada, sino únicamente como los trozos dispersos de conocimiento incompleto y frecuentemente contradictorio que poseen todos los individuos por separado. El problema económico de la sociedad no es, por tanto, un mero problema de cómo asignar los recursos "dados" -si por "dados" se entiende dados a una sola mente que resuelve deliberadamente el problema planteado por estos "datos". Es más bien un problema de cómo asegurar el mejor uso de los recursos conocidos por cualquiera de los miembros de la sociedad, para fines cuya importancia relativa sólo conocen estos individuos. O, para decirlo brevemente, es un problema de utilización del conocimiento que no se le da a nadie en su totalidad".

La solución a este problema, dice Hayek, es la descentralización y los precios de mercado. Con los precios de mercado, podemos saber lo que la gente considera valioso y dirigir la producción a esos fines. Pero sin precios de mercado, estamos "tanteando en la oscuridad", como dice Mises. Por eso el Departamento de Asuntos de Veteranos desperdició más de un millón de dólares en estos planes de datos. No tenían forma de saber la demanda de estos teléfonos, por lo que acabaron comprando muchos más de los necesarios.

Por supuesto, nada de esto quiere decir que no debamos ayudar a los veteranos sin techo. La cuestión es cuál es la forma más eficaz de ayudarles. ¿El enfoque gubernamental o el enfoque de mercado?

El enfoque gubernamental, como ilustra esta historia, consiste en suponer que sabemos lo que necesitan los veteranos sin techo, comprar un montón de cosas y luego darnos cuenta de que en realidad nos equivocamos en las necesidades y desperdiciamos un montón de dinero.

El enfoque de mercado, en cambio, parte de la base de que no sabemos qué es lo mejor para otras personas ni cuáles son sus necesidades específicas. A partir de ahí, nos damos cuenta de que no tiene mucho sentido que los planificadores centrales gasten dinero en su nombre. Por lo tanto, en lugar de tratar de adivinar lo que necesitan, centramos nuestros esfuerzos en salir de su camino. Nos deshacemos de las leyes de salario mínimo y de los requisitos de licencias profesionales que puedan impedirles trabajar. Reducimos los impuestos para que puedan ahorrar dinero y eliminamos las regulaciones amiguistas que hacen que los productos cotidianos sean más caros de lo necesario. En otras palabras, dejamos que el mercado funcione.

Sin duda, el enfoque del mercado es radicalmente diferente de lo que hemos estado haciendo. Pero, dado el resultado de las cosas, tal vez lo que necesitamos es una diferencia radical.

Este artículo ha sido adaptado de un número del boletín electrónico FEE Daily. Haz clic aquí para suscribirte y recibir noticias y análisis sobre el libre mercado como éste en tu bandeja de entrada todos los días de la semana.