21 años de edad para fumar: ¿Qué diría Tocqueville?

Alexis de Tocqueville animaría a quienes creen en la libertad, la dignidad y la responsabilidad individual, a preservar y promover esas virtudes.

Publicado originalmente el 16 de enero de 2020.

El paquete de gastos de 1.4 billones de dólares convertido en ley ofrece muchos motivos para lamentarse, como ha comentado Scott Sumner. Una de las disposiciones eleva la edad legal federal para la compra de tabaco y cigarrillos electrónicos de 18 a 21 años. Aunque 20 estados ya habían fijado la edad en 21 años, la nueva disposición la eleva en los demás estados.

En la década de 1830, el gran francés Alexis de Tocqueville describió el carácter estadounidense, fuera de los estados esclavistas. Su descripción probablemente siguió encajando bastante bien hasta el siglo XX. Mucho de lo que describió, nosotros, los estadounidenses de hoy, podríamos alegrarnos de haberlo eliminado: la ingenuidad, la insensibilidad al arte y al refinamiento, la represión de los placeres estéticos, el conformismo. Pero, ¿qué hay de la buena voluntad, la esperanza, la confianza en uno mismo, el orgullo de serlo?

Tocqueville describió a los estadounidenses en su primera gran obra La democracia en América. ¿Podemos ver en los estadounidenses de hoy las siguientes características?

  • "En América no hay, propiamente hablando, adolescencia: al final de la niñez aparece el hombre y comienza a trazar su propio camino... [A]l acercarse el joven americano a la edad adulta, los lazos de la obediencia filial se relajan día a día; dueño de sus pensamientos, pronto es dueño de su conducta.... [El hijo espera el momento exacto en que será su propio dueño y entra en su libertad sin precipitación y sin esfuerzo, como una posesión que es suya y que nadie pretende arrebatarle....". (2:202-3)
  • "Mucho antes de que una chica norteamericana llegue a la edad de casarse, comienza su emancipación del control materno; apenas ha dejado de ser una niña cuando ya piensa por sí misma, habla con libertad y actúa por su propio impulso....[Los vicios y peligros de la sociedad se le revelan pronto; al verlos claramente, los ve sin ilusión y los afronta sin miedo, pues está llena de confianza en su propia fuerza, y su confianza parece ser compartida por todos los que la rodean.... Por lo tanto, en lugar de inculcarle la desconfianza en sí misma, buscan constantemente aumentar su confianza en su propia fuerza y carácter". (2:209-10)
  • "En los Estados Unidos, tan pronto como un hombre ha adquirido cierta educación y recursos pecuniarios, o bien se esfuerza por enriquecerse mediante el comercio o la industria, o bien compra tierras en el campo, no despejado, y se convierte en pionero. Todo lo que pide al Estado es que no le molesten en su trabajo y que le aseguren sus ganancias". (2:263)
  • "Cuando un particular medita sobre un emprendimiento, por muy directamente relacionada que esté con el bienestar de la sociedad, nunca piensa en solicitar la cooperación del gobierno; sino que publica su plan, se ofrece a ejecutarlo, corteja la ayuda de otros individuos y lucha virilmente contra todos los obstáculos". (1:98)
  • "Cuando un norteamericano pide la cooperación de sus conciudadanos, rara vez se le niega; y a menudo he visto que se le brinda espontáneamente y con una muy buena voluntad". (2:185)
  • "[N]ingún país el crimen elude más raramente el castigo. La razón es que todo el mundo se concibe a sí mismo como interesado en aportar pruebas del delito y en apresar al delincuente". (1:99)
  • "En los Estados Unidos las profesiones son más o menos laboriosas, más o menos rentables; pero nunca son ni altas ni bajas: toda vocación honesta es honorable". (2:162)
  • "En Estados Unidos casi nadie habla de la belleza de la virtud, pero sostienen que la virtud es útil y lo demuestran todos los días". (2:129)

Tocqueville vio a un pueblo con confianza en sí mismo y con respeto consigo mismo. Uno de los temas significativos de su obra es que estos rasgos se derivaban del hecho de que el gobierno estadounidense de la época era pequeño, descentralizado y permitía mucha libertad: "Los norteamericanos creen que su libertad es el mejor instrumento y la más segura salvaguarda de su bienestar" (2: 151).

A Tocqueville no le habría sorprendido saber que, a partir de 2020, el gobierno nacional de Estados Unidos fijaría una edad legal de 21 años para comprar tabaco. Advirtió proféticamente tanto a los franceses como a los estadounidenses que un despotismo asfixiante podría estar en su futuro. De todas maneras, lamentaría la actualidad.

Y alentaría a los que siguen creyendo en la libertad, la dignidad y la responsabilidad individual a preservar y promover esas virtudes.

Este artículo fue reproducido con permiso de The Library of Economics and Liberty.