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jueves, noviembre 30, 2023

Un economista manco, por favor

Lord Bauer sabe a qué atenerse


“Aunque la pureza es una virtud sencilla para el aceite de oliva, el aire marino y las heroínas de los cuentos populares, no lo es para los sistemas de elección colectiva” -Amartya Sen1

El presidente Harry Truman odiaba a los que denominaba economistas de dos brazos, aquellos que le aconsejaban primero “por un lado” y luego “por el otro”. Deme un economista manco, exigía, un asesor que no vacilara.

Me acordé de esta historia cuando leí algunos de los escritos del economista indio Amartya Sen, último Premio Nobel de Economía. Ganó el prestigioso galardón (dotado con casi un millón de dólares) por su trabajo sobre la pobreza, el hambre, la desigualdad, la teoría del crecimiento, los derechos humanos y la ética, todos esos amplios temas de debate comunes a la economía del desarrollo.

Escribir sobre estos temas es encomiable; sólo desearía saber lo que dice. Sen es uno de esos economistas de los que se quejaba Truman. Representa todo lo que hay de erróneo en la economía moderna, que Peter Drucker ha descrito acertadamente como “economía inteligente, brillante y en bancarrota”.2

Demasiado Sen

Sen tiene todas las credenciales del establishment. Ha enseñado en Harvard y Cambridge y fue presidente de la American Economic Association en 1994. Sus mentores son Joan Robinson, Kenneth Arrow y el filósofo John Rawls. Académico prolífico, Sen ha escrito y leído todo lo imaginable sobre sus temas favoritos. Cita a docenas y docenas de autores. Se dedica a la modelización matemática y a la teoría de juegos. Sopesa los pros y los contras de cada matiz de la alta teoría. Y, sin embargo, cuando se trata de su propio punto de vista, nunca parece llegar a una conclusión sencilla. Para Sen, todo es complejo e indeterminado.

Por ejemplo, en 1985 pronunció una serie de conferencias en la Universidad de Cambridge, publicadas posteriormente como The Standard of Living (Cambridge University Press, 1987). ¿Es posible medir y comparar el nivel de vida entre individuos o naciones? Sen nunca está seguro. En sus trabajos sobre la desigualdad, rechaza las comparaciones de ingresos basadas en la utilidad e incluso distingue entre “bienestar” y “nivel de vida”. Cuando terminas de leer a Sen, te entran ganas de unirte a los subjetivistas-relativistas puros. En un artículo citado a menudo, “Rational Fools”, Sen ofrece una crítica del utilitarismo y del interés propio, diciendo en un momento dado: “este enfoque presume tanto demasiado poco como demasiado mucho”.3 Sólo en el mundo de Sen sería eso posible.

El único caso que conozco en el que Sen establece una postura clara es el de las hambrunas, un ámbito que conoce de primera mano. Las democracias liberales, dice, evitan las hambrunas. “En la terrible historia de las hambrunas en todo el mundo, nunca se ha producido una hambruna importante en una democracia “4 .

Al tratar de ser ultra erudito, Sen ofusca más de lo que elucida. Como escribió Sylvia Nasar en el New York Times (15 de octubre de 1998), Sen es “muy influyente, pero amplio, difuso, carente de un solo teorema asesino”. El filósofo chino Lin Yutang lo expresó mejor: “Si uno es demasiado culto, entonces no sabe que lo correcto es correcto y lo incorrecto es incorrecto”.5

“Bauer, el manco”

¡Deme un economista manco! En la teoría del desarrollo, ese candidato sería Lord Bauer. Se esté o no de acuerdo con él, no cabe duda de cuál es su postura. Es un ardiente polemista en defensa del capitalismo democrático (incluida la propiedad privada, el libre comercio y el gobierno limitado) en los países en desarrollo.

P. T. Bauer es un disidente de larga data en la economía del desarrollo que finalmente ha sido reivindicado. En este sentido, sigue los pasos de otros economistas del libre mercado, como Milton Friedman, que finalmente demostró tener razón sobre la eficacia de la política monetaria, y Ludwig von Mises y F. A. Hayek, que predijeron acertadamente que la planificación central socialista nunca podría funcionar.

En la posguerra, Bauer libró una solitaria batalla contra la ayuda exterior, la planificación centralizada, la nacionalización y otros planes contrarios al mercado. Negó la ortodoxia entonces vigente, como el círculo vicioso de la pobreza y las etapas de crecimiento económico de W. W. Rostow. Hoy en día, incluso Rostow admite que “evidentemente, la posición de Bauer contiene ideas serias y correctas; por ejemplo, la astuta y rápida capacidad de respuesta de los agricultores a los incentivos y desincentivos, la superioridad de los sistemas de comercio competitivos privados sobre los públicos “6 .

Al igual que Sen, Bauer tiene una amplia experiencia en el mundo en desarrollo, tras haber pasado años en Asia y África como escritor y consultor. Advirtió repetidamente al gobierno indio de que sus planes quinquenales nunca alcanzarían sus elevados objetivos. (El único economista indio al que respetaba era B. R. Shenoy, un disidente solitario).

El FMI podría aprender mucho leyendo el libro de texto clásico de Bauer, The Economics of Under-Developed Countries, en coautoría con B.S. Yamey (Cambridge University Press, 1957). Y uno de los mejores ensayos breves jamás escritos es “La lección de Hong Kong “7. Otros ensayos pueden encontrarse en Dissent on Development (Harvard University Press, 1976) y The Development Frontier (Harvester, 1991). El Cato Institute ha publicado recientemente un libro, The Revolution in Development Economics, editado por James A. Dorn, Steve H. Hanke y Alan S. Walters, dedicado a Lord Bauer y que incluye muchos de sus artículos. Nada podría ser mejor, a falta de un Premio Nobel.

Notas

  1. Amartya K. Sen, Collective Choice and Social Welfare (San Francisco: Holden-Day, 1970), p. 200.
  2. Peter F. Drucker, The Unseen Revolution (Nueva York: Harper & Row, 1976), pp. 114-15.
  3. Amartya K. Sen, “Locos racionales: A Critique of the Behavioral Foundations of Economic Theory”, citado en H. Harris, ed., Scientific Models and Men (Nueva York: Oxford University Press, 1978), pp. 317-44.
  4. Amartya Sen, Prospect, octubre de 1995, citado en Chris Patten, East and West (Nueva York: Macmillan, 1998), p. 198.
  5. Lin Yutang, La importancia de vivir (Nueva York: John Day Company, 1937), p. viii. El profundo libro de Yutang ha sido reeditado recientemente por William Morrow. Lo recomiendo encarecidamente.
  6. W.W. Rostow, Theorists of Economic Growth from David Hume to the Present (Nueva York: Oxford University Press, 1990), p. 386.
  7. P. T. Bauer, “The Lesson of Hong Kong”, Equality, the Third World and Economic Delusion (Cambridge, Mass.: Harvard University Press, 1981).


[Artículo publicado originalmente el 1 de febrero de 1999].


  • Mark Skousen is a Presidential Fellow at Chapman University, editor of Forecasts & Strategies, and author of over 25 books. He is the former president of FEE and now produces FreedomFest, billed as the world's largest gathering of free minds. Based on his work “The Structure of Production” (NYU Press, 1990), the federal government now publishes a broader, more accurate measure of the economy, Gross Output (GO), every quarter along with GDP.