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martes, septiembre 19, 2023

Señores y siervos en la Europa medieval

El sistema económico de la Edad Media se fundamentaba en el feudalismo, sosteniendo a los señores con el trabajo de los siervos.


Al intentar comprender las ideas e instituciones del período de la historia que suele denominarse “Edad Media”, hay que tener en cuenta que éste abarca un marco temporal que se divide fácilmente en períodos más pequeños, cada uno de los cuales puede considerarse que tiene sus propias características y cualidades únicas.

Cada parte de Europa tuvo su propio desarrollo histórico en términos de tradiciones y costumbres.

Además, cada parte de Europa tuvo su propio desarrollo histórico en términos de tradiciones y costumbres. Sólo una institución englobó a todo el mundo europeo durante la mayor parte de este tiempo: la Iglesia Católica.

Se suele definir la Edad Media como el periodo que comienza con la caída del Imperio Romano en el año 476 d.C. a manos de las tribus germánicas invasoras. Se suele decir que el “final” de la Edad Media se sitúa en torno al año 1500. A partir de esta fecha, se produjeron cambios trascendentales en la historia europea que transformaron la faz de la sociedad europea, y también el desarrollo del mundo entero. El año 1500 fue la víspera de la Gran Reforma Religiosa conocida como Protestantismo. Marca el inicio del “descubrimiento” del “Nuevo Mundo” por Cristóbal Colón en 1492 y de una ruta marítima alrededor de África hasta la India en 1498.

Poco después de 1500, se empezó a utilizar la brújula, que cambió radicalmente la capacidad de recorrer grandes distancias fuera de la vista de la tierra y sin depender de cielos despejados para “leer” las estrellas; fue testigo de la introducción de la pólvora, que transformó la guerra; y fue el comienzo de las fuerzas intelectuales que finalmente dieron lugar a la Edad de la Razón y el Siglo de las Luces en el siglo XVIII.

La vida rural y la autosuficiencia del sistema señorial

En la actualidad, en Estados Unidos, menos del tres por ciento de la población activa trabaja en la agricultura o en ocupaciones relacionadas con la agricultura; este pequeño porcentaje de la población activa estadounidense alimenta a la mayor parte de la población del país y queda mucho por exportar para alimentar a otras partes del mundo.

Esto contrasta fuertemente con la vida en la Edad Media. Se calcula que entre el 80% y el 90% de la población europea vivía de la tierra y dedicaba todo su tiempo a la producción de alimentos. El 10-20% restante se dedicaba a pequeños oficios relativamente sencillos en las ciudades, prestaba servicios personales a la nobleza o era miembro de la Iglesia católica y, por tanto, atendía las necesidades religiosas del pueblo.

En la mayor parte de la Europa medieval, la agricultura se organizaba en torno al sistema señorial. Las unidades sociales locales giraban en torno a “el señorío”, o residencia del “señor”, que era a la vez propietario de toda la tierra y gobernaba su uso y a las personas que vivían en ella mediante la posesión de un alto grado de poder y legitimidad.

Se ha afirmado que el Estado surgió de bandas de merodeadores que decidieron que querían establecerse permanentemente y gobernar a quienes habían conquistado y saqueado.

En el libro El Estado (1915), del sociólogo alemán Franz Oppenheimer, y en Poder y prosperidad (2000), del economista estadounidense Mancur Olson, ambos sostienen que el Estado moderno surgió de la conquista de territorios por bandas de merodeadores que decidieron asentarse de forma permanente y gobernar a quienes habían conquistado y saqueado. El Estado se convirtió en la estructura política institucional que proporcionó legitimidad a las bandas conquistadoras al racionalizar su dominio no sólo como una extorsión continua para su propio enriquecimiento, sino como algo beneficioso para los gobernados y saqueados debido a que el conquistador les proporcionaba ley y orden, y algunos proyectos de infraestructuras útiles.

En última instancia, cada señorío funcionaba como una entidad económica autosuficiente, en la que se realizaba toda la producción para los miembros locales. Además de cultivar sus propios alimentos, los señoríos criaban ganado, molían su propio grano para hacer pan, hilaban hilo para fabricar su propia ropa y producían y mantenían la mayoría de sus propios aperos de labranza y manufactura.

Los señoríos contenían en sí mismos tres características: unificaban las actividades políticas y económicas en una sola institución; utilizaban ampliamente el trabajo forzado para la realización de muchas tareas y deberes; y eran extremadamente autosuficientes.

El sistema señorial formaba parte del más amplio orden feudal. El feudalismo representaba un sistema en el que los ocupantes y usuarios de la tierra en la que vivían y trabajaban no eran los propietarios; eran “arrendatarios” del “soberano” -el Señor del Señorío-, que legitimaba su autoridad afirmando que ofrecía protección a los ocupantes en forma de servicio militar.

El señor feudal se distinguía por ser a la vez jefe político y empleador económico, y ambas funciones no se consideraban separadas. Como explica el historiador francés Marc Bloch en su libro La sociedad feudal (1939),

El señor no sólo obtenía de sus campesinos unos ingresos valiosos y una mano de obra igualmente valiosa. No sólo era rentista del suelo y beneficiario de los servicios; también era juez, a menudo -si cumplía con su deber- protector, y siempre un jefe, al que, aparte de cualquier vínculo más vinculante y más personal, aquellos que “poseían” sus tierras de él o vivían en sus tierras estaban obligados, por una obligación muy general pero muy real, a ayudar y obedecer.

Así pues, la señoría no era simplemente una empresa económica por la que los beneficios se acumulaban en manos de un hombre fuerte. Era también una unidad de autoridad, en el sentido más amplio de la palabra; pues los poderes del jefe no se limitaban, como en principio ocurre en las empresas capitalistas, al trabajo realizado en sus “locales comerciales”, sino que afectaban a toda la vida de un hombre y actuaban simultáneamente, o incluso en lugar del poder del Estado y de la familia.

Como todas las células sociales organizadas superiores, la señoría tenía su propia ley, por regla general consuetudinaria, que determinaba las relaciones de los súbditos con el señor y definía con precisión los límites del pequeño grupo al que obligaban estas reglas tradicionales.

Trabajo obligatorio y reglamentado

El segundo elemento del sistema señorial era el trabajo obligatorio. Los villeins, o siervos, que eran ocupantes de la tierra, tenían derecho a cultivar parte de la tierra del señor en beneficio propio a cambio de su trabajo en la labranza del resto de la tierra en beneficio del señor feudal.

Los villanos también pagaban diversas cuotas en forma de dinero (procedente de porciones de las cosechas que cultivaban en las tierras que se les permitía utilizar para sus propios fines, y que vendían en las ciudades y aldeas locales), y otros servicios en especie, como la construcción y el mantenimiento obligatorios de caminos en determinadas épocas del año.

De la mañana a la noche, los arrendatarios eran vigilados, supervisados, reprendidos y obligados a realizar diversas tareas. Tenían que trabajar la tierra del Señor; necesitaban hacer una cierta cantidad de trabajo de campo cada día, incluyendo el cuidado del ganado del Señor (vacas, caballos, gallinas, cerdos, etc.), asegurándose de que la tierra del Señor estaba bien abonada, y manteniendo y reparando las herramientas y aperos propiedad del Señor.

Sólo cuando todo este trabajo se había realizado se les permitía trabajar sus parcelas personales para sus propios fines familiares. Eran vigilados y supervisados de cerca, ya que su propio interés era terminar su trabajo en la tierra del Señor lo antes posible para ponerse a trabajar en sus propias parcelas de las que se beneficiaban personalmente. explica Marc Bloch:

A este Señor, como lo llamaban, los cultivadores de la tierra debían, en primer lugar, una parte más o menos importante de su tiempo; jornadas de trabajo agrícola dedicadas al cultivo de los campos, prados y viñedos de su demense [hacienda]; servicios de acarreo y transporte; y a veces servicios como constructores y artesanos.

Además, estaban obligados a destinar a su uso una parte considerable de sus propias cosechas, unas veces en forma de rentas y otras mediante impuestos en dinero, y el intercambio preliminar de productos por dinero era en este caso asunto suyo.

Los propios campos que cultivaban no se consideraban de su plena propiedad, ni su comunidad era -al menos en la mayoría de los casos- la propietaria plena de aquellas tierras sobre las que se ejercían derechos comunes.

Pero se decía que estaban “en poder” del Señor, lo que significa que, como propietario de las tierras, tenía un derecho superior sobre ellas, reconocido por las cuotas que le correspondían, y capaz, en determinadas circunstancias, de prevalecer sobre los derechos concurrentes de los cultivadores individuales y de la comunidad.

Los villeins, o siervos, nacían en la tierra y vivían allí toda su vida. Pocos se alejaban más de 50 km de su lugar de nacimiento. Si un Señor Feudal vendía uno de sus señoríos a otro Noble, no sólo incluía la tierra, el ganado y las herramientas de trabajo, sino también a los siervos de la tierra.

La única escapatoria de la servidumbre en el señorío era ir y esconderse con éxito en una de las ciudades amuralladas medievales durante un año y un día. Después de eso, el villein, o siervo, era considerado un “hombre libre”. Así, en la Edad Media se decía: “El aire de la ciudad te hace libre”.

Publicado originalmente el 11 de octubre de 2016


  • Richard M. Ebeling is BB&T Distinguished Professor of Ethics and Free Enterprise Leadership at The Citadel in Charleston, South Carolina. He was president of the Foundation for Economic Education (FEE) from 2003 to 2008.