Por qué el juego en la infancia es la mejor educación

Mi educación fue útil. Pero sólo en la medida en que se me había dado la libertad de jugar con ella.

Cuando era niña, mis padres me dejaban jugar.

Crecí con una educación impartida en el hogar, así que tenía más tiempo que otros niños, la mayor parte del cual me la pasaba corriendo.

Hacia mis  deberes escolares... no estaba privada de escolarización. Pero la mayor parte de mis recuerdos de la infancia son de juegos: construyendo fuertes en el bosque, construyendo pueblos de Playmobil en la sala de la casa, inventando historias que podía disfrazar y representar.

No estaba atrapada en un aula todo el día, y tampoco estaba atada a programas extraescolares. En lugar de llevarme del fútbol a la banda y a las clases de clarinete, mi madre me dejaba libre para hacer lo que quisiera (dentro de lo razonable).

Así que construía cosas. Leía historias. Hacía dibujos y agujeros en mis jeans, me embarraban y ensuciaba la casa y la pasé muy bien.

Quienes han tenido la libertad de explorar de niños parecen encontrar más fácil el éxito de adultos.

Y como no había nada que hacer, quería intentarlo todo.

Cuando leía novelas, me inspiraba a escribir las mías. Cuando leí sobre Laura Ingalls Wilder haciendo su propia ropa, traté de enseñarme a mí misma a coser también. Cuando miraba los catálogos de muñecas y no podía pagar la ropa para las muñecas que quería, usaba mis nuevas habilidades de costura para hacer mis propias versiones.

Pensé que sólo me estaba divirtiendo, pero en realidad estaba aprendiendo una lección importante: cómo ser autodidacta. No necesitaba instrucciones de nadie más. Y esa es una habilidad fundamental para la vida.

Cuando estaba en la escuela primaria, descubrí que los amigos de mis abuelos pensaban que mi exuberancia era linda y estaban dispuestos a incentivar mis creaciones "comprándolas" por unos pocos centavos. A los 12 años, empecé mi propio negocio.

No porque quisiera trabajar, era todo un juego, pero era un juego que se expandía en la vida real. Cuando eres libre de seguir tus intereses, las líneas entre los dos pueden desdibujarse rápidamente.

Construir un fuerte en la sala de tu casa se transforma en la reorganización de tu propia habitación, lo que rápidamente lleva a una verdadera organización y habilidades de diseño interior. Y esa es una habilidad de vida. La gente hace carreras como diseñadores de interiores - e incluso si alguien sólo usa esa habilidad en su propia casa, aún así mejora su calidad de vida.

Ese fue el origen de mi negocio que desarrollé cuando tenía 12 años, vendiendo muñecas, tejidas a mano, a amigos y a las madres de nuestra comunidad que impartían educación en el hogar, hechas con patrones que yo misma había diseñado.

La mayoría de mis habilidades importantes para la vida tuvieron su raíz en el juego y de la exploración no guiada. Las clases que tomé fueron útiles, y la orientación que tuve fue invalorable. Pero las cosas que realmente me equiparon para la vida fueron los momentos en que me dieron algo nuevo - ya sea una nueva herramienta o información en bruto - y me dejaron libre para ir a jugar con ella.

Un ejemplo: cuando estaba en primer grado, mi mamá me inscribió en una clase que implicaba aprender a tejer. Aprendí de esa clase, por supuesto. Pero el verdadero aprendizaje vino después, cuando estaba tejiendo sólo por diversión. Aprendí nuevos puntos, porque me fascinaba descubrir lo que podía hacer con mis manos. Aprendí nuevos patrones, y luego hice los míos propios.

Esa fue el origen de mi negocio cuando tenía 12 años, vendiendo muñecas, tejidas a mano, a mis amigas y a las mamás de nuestra comunidad que impartían educación en el hogar, hechas con patrones que yo misma había diseñado. Esta nueva exploración me llevó a desarrollar nuevas habilidades, como la contabilidad, porque quería llevar la cuenta del dinero que de repente había descubierto cómo hacer.

El resultado final de las buenas intenciones para los hijos es que muy pocos lleguen a la edad adulta habiendo tenido la oportunidad de asumir responsabilidades onerosas y resolver problemas complicados para ellos mismos y para otros.

Y así mi infancia inmersa en el juego se convirtió en una adolescencia explorando el mundo real, que a su vez se convirtió en una edad adulta que estaba bien equipada para abrazar.

A medida que crecía, empecé a notar la misma tendencia en otros niños educados en el hogar. Simplemente eran más interesantes. Tenían la libertad de ir a explorar cosas, y sus exploraciones los llevaban a lugares interesantes. Veo la misma tendencia ahora trabajando con jóvenes - quienes tenían la libertad de explorar cuando eran niños parecen encontrar más fácil el éxito cuando son adultos.

En su libro How Will You Measure Your Life, Clayton Christensen habla de los recursos que proporcionamos a nuestros niños (campamentos de veranos, deportes, clases de baile, otras actividades organizadas), la obsesión de nuestra cultura por ellos y los costos potenciales.

"Cuando nos enfocamos tanto en proveer a nuestros niños con recursos, necesitamos hacernos una nueva serie de preguntas: ¿Mi hijo ha desarrollado la habilidad de desarrollar mejores habilidades? ¿El conocimiento para desarrollar un conocimiento más profundo? ¿La experiencia para aprender de sus experiencias?" escribe Christensen, quien sirvió como profesor del programa Kim B. Clark de Administración de Empresas en la Escuela de Negocios de Harvard hasta su muerte recientemente. 

El profesor continúa con el argumento de que centrarse demasiado en las actividades pone a los niños en la posición de absorber, pero sin saber qué hacer con todos estos recursos - como un niño que puede memorizar cosas en la escuela pero no puede usar esa información para crear algo nuevo.

Estamos tan preocupados por darle a los niños los mejores recursos en bruto que no les damos tiempo para aprender qué pueden hacer con ellos.

Christensen de nuevo:

"El resultado final de estas buenas intenciones para nuestros niños es que muy pocos llegan a la edad adulta habiendo tenido la oportunidad de asumir una responsabilidad onerosa y resolver problemas complicados para ellos mismos y para otros. La autoestima - la sensación de que "no tengo miedo de enfrentar este problema y creo que puedo resolverlo" - no proviene de recursos abundantes. Más bien, la autoestima viene de lograr algo importante cuando es difícil de hacer".

Cuando la sociedad mide el éxito de los padres por la cantidad de campamentos en los que han inscrito a sus hijos, da miedo alejarse de eso. ¿Qué pasa si estás haciendo algo mal?

Mi educación fue útil. Pero sólo en la medida en que se me dio la libertad de jugar con ella.

Pero, ¿y si no es tu alejamiento lo que está mal, sino la premisa de que los niños aprenden de las actividades, en lugar de los espacios intermedios?

Cuando crecí y salí al mundo por primera vez, las lecciones que me guiaron no eran las que venían de las clases que había tomado o de las actividades en las que me había presentado. Las lecciones que me guiaron fueron las que obtuve del juego - aprendizaje a hacer tareas,  espíritu empresarial, auto-dirección e incluso auto-conocimiento.

El resto de mi educación fue útil. Pero sólo en la medida en que se me había dado la libertad de jugar con ella.