Más del 20% de las universidades podrían quebrar debido a los cierres, de acuerdo con profesor de la Universidad de Nueva York.

El castillo de naipes de la educación superior estaba destinado a caerse en algún momento, pero el COVID-19 se ha convertido en un catalizador.

Por muy malo que haya sido el cierre de COVID-19 en cualquier número de sectores de la economía de los EE.UU., los colegios y universidades se han visto particularmente afectados. Los restaurantes y los cines tienen plantas físicas que continúan costándoles dinero sin importar si están sirviendo comida o mostrando películas. A los hoteles se les hace aún peor, porque son mucho más caros de mantener. Pero a los colegios y universidades se les hace aún peor. Sus plantas físicas no sólo incluyen viviendas y comedores, sino también áreas de recreación, aulas y extensos terrenos. Además, los colegios y universidades tienen un personal que a menudo es cientos de veces mayor que el de los hoteles.

A diferencia de los restaurantes, los cines y los hoteles, los colegios y las universidades tienen la capacidad de ofrecer su producto a distancia. Los estudiantes con sus caras plantadas firmemente en las llamadas de Zoom se han convertido en la nueva normalidad muy rápidamente. Pero cuando de una cuarta parte a casi la mitad de los ingresos de una universidad provienen del alojamiento y la comida, se hace evidente muy rápidamente que esas clases en Zoom están destruyendo los flujos de ingresos de las universidades.

Para empeorar las cosas, los estudiantes extranjeros se están quedando en casa en tropel debido al virus y a la política de los Estados Unidos. Esto puede parecer poco, pero las universidades obtienen más del doble de ingresos del típico estudiante extranjero que del típico estudiante americano. Los estudiantes extranjeros han estado subvencionando a los estudiantes americanos durante años. Y ahora no lo hacen.

El resultado de todo esto, según el profesor de Marketing de la Universidad de Nueva York Scott Galloway, es bastante desconcertante. Al examinar unas 442 universidades de EE.UU., Galloway estima que más del 20% podría fracasar debido a los cierres, y que otro 30% tendrá dificultades para permanecer abierto. Esto significa que el 50% de las universidades de EE.UU. corren un riesgo muy serio (o mortal).

Nada de esto es tan sorprendente. El número de potenciales estudiantes universitarios está limitado por el número de jóvenes preparados para la universidad. Y ese número no ha estado creciendo. Enfrentados a una población mayormente estancada, las universidades comenzaron una especie de danza de la muerte hace varias décadas. Para atraer más estudiantes, las instituciones comenzaron a mejorar sus plantas físicas - primero con aire acondicionado (eso no era algo que se hacía en las universidades hace una generación), luego con nuevos y mejores dormitorios, luego con todo tipo de extravagancias como muros de escalada, entrenadores personales, gimnasios de última generación, wifi en todo el campus, y transporte a los puntos de interés locales. Pero estas comodidades eran caras. Para pagarlas, las universidades tenían que atraer aún más estudiantes, lo que hicieron mejorando sus servicios aún más.

Y cuando se había agotado la población de jóvenes listos para la universidad, las universidades bajaron sus estándares y empezaron a admitir a jóvenes no tan listos para la universidad. Pero para mantener a esos estudiantes en sus asientos y pagando la matrícula, las universidades tenían que proporcionar todo tipo de ayuda correctiva. Y eso requería aún más planta física y más personal para llevar a estos estudiantes a un punto en el que tuvieran al menos una oportunidad de graduarse. Los números son inequívocos. En 1970, el 17% de los jóvenes de 18 a 24 años en los EE.UU. eran estudiantes universitarios de tiempo completo en instituciones de 4 años. Ese número aumentó constantemente hasta más del 30% en 2018. Eso es más de un 75% de crecimiento en el número de estudiantes universitarios en relación con la población. ¿Cómo es posible que, en las mismas décadas en que el precio ajustado a la inflación de la educación superior se duplicó con creces, el número ajustado a la población de jóvenes de 18 a 24 años que optaron por ir a la universidad aumentó en un 75%?


Fuente de datos: Centro Nacional de Estadísticas de Educación

Tres fuerzas estaban trabajando. Al garantizar los préstamos estudiantiles, el gobierno federal simultáneamente encarecía la universidad (aumentando el número de estudiantes que asistían a la misma), y facilitaba a los estudiantes la obtención de préstamos para pagarlos (obligando a los contribuyentes a pagar parte de la cuenta). En segundo lugar, el éxito de las escuelas secundarias llegó a medirse por el número de sus estudiantes aceptados en las universidades. Esto animó a los profesores y administradores de las escuelas secundarias a empujar a más estudiantes a ir a la universidad. Y por último, los profesores de las universidades se esforzaron por diluir el rigor académico para mantener las matrículas. En resumen, para obtener más ingresos, las universidades tenían que aumentar sus matrículas. Para ello, las universidades tenían que facilitar la graduación.

Este castillo de naipes estaba destinado a caerse en algún momento, pero el COVID-19 se ha convertido en un catalizador. "En algún momento" es muy probable que se nos caiga encima.

Al igual que cualquier otra empresa, las universidades dejarán de funcionar cuando se vuelvan insolventes. No hay nada especial en una universidad en este sentido. Desde 2016, unos 52 colegios y universidades han cerrado sus puertas o se han fusionado con otras instituciones. Con la nueva realidad de COVID-19, esta tendencia se acelerará. Las grandes escuelas estatales y las de la Ivy League saldrán del otro lado para estar seguros. Pero las pequeñas universidades de artes liberales no serán tan afortunadas.

Pero eso es sólo el comienzo de las muy malas noticias para las instituciones en riesgo. La crisis relacionada con COVID-19 ha causado que muchos jóvenes se pregunten si quieren ir a la universidad, dados los costos exorbitantes. Por primera vez en décadas están haciendo las preguntas correctas sobre la universidad. La pregunta más importante, por supuesto, es si la universidad es una buena inversión.

Los jóvenes están encontrando que la respuesta es más compleja de lo que parece a primera vista. El rendimiento financiero de una carrera de cuatro años va desde de 3 millones de dólares para las carreras ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas hasta un cuarto de millón de dólares menos para carreras como Educación Infantil, Voz y Ópera, y Piano. La mayoría de las carreras que terminan en la palabra "estudios" (Estudios de Cine, Estudios Organizacionales, Estudios Urbanos, Estudios Liberales) ofrecen un retorno financiero de entre un tercio y un décimo del de las carreras de ciencias y tecnología.

El gobierno ha apoyado a los colegios y universidades requiriendo a los contribuyentes que suscriban préstamos estudiantiles. A su vez, los colegios y universidades han apoyado a las carreras de bajo valor al incluir muchos de sus cursos en el plan de estudios generales, exigiendo así a los estudiantes que los tomen.

A medida que las instituciones comprometen las normas en nombre del aumento del número de estudiantes, los empleadores se darán cuenta de que, si bien algunas especialidades universitarias siguen siendo valiosas, un título universitario en general no lo es necesariamente. A medida que el COVID obligue a las universidades a ofrecer clases en línea, los estudiantes se darán cuenta de que pueden asistir a la universidad desde sus propios hogares con un importante ahorro. Cualquiera de estos factores pondría una presión financiera significativa en las universidades. Y mientras se aprietan el cinturón, los primeros programas que eliminarán son aquellos cuya demanda es menor.

El lado bueno de todo esto es que surgirá un sistema más fuerte de educación superior, uno reorientado a la educación de los estudiantes en lugar de vender una "experiencia universitaria". Todavía habrá muchas opciones para esa "experiencia universitaria", pero probablemente habrá un número de opciones puramente utilitarias para los que tienen conciencia del presupuesto y están impulsados académicamente. Al final, COVID-19 puede llegar a ser visto como el catalizador que interrumpió el sistema norteamericano de educación superior para mejor, no importa lo sombrío que parezca ahora.