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martes, agosto 8, 2023

Los reguladores no son héroes

Los héroes que necesitamos se benefician de servirnos


Amazon ha demandado a miles de críticos “falsos” que, a cambio de una remuneración, han publicado críticas positivas de diversos productos. Estas pseudoopiniones violan el espíritu -y posiblemente la funcionalidad- del sistema de calificación de Amazon, en gran medida autogestionado. Los clientes confían en las reseñas para orientar sus propias elecciones, y una oleada de reseñas patrocinadas puede inducirles a elegir productos de calidad inferior.

George Akerlof y Robert Shiller abordan un tema similar en su último libro de economía conductual y autoayuda, Phishing for Phools(en español, Suplantación de identidad). Los autores, ambos premios Nobel, afirman que un mercado no regulado da lugar a enormes cantidades de manipulación y engaño. No se especifica cuánto, pero la idea general del argumento es que se necesitan héroes reguladores para frenar a los comerciantes malvados.

¿Reguladores heroicos?

No es de extrañar que los autores estén a favor de los esfuerzos heroicos de un tipo progresista más antiguo, como los trabajos de Alice Lakey o su homóloga moderna Elizabeth Warren. Su trabajo, respectivamente, condujo a la creación de la Administración de Alimentos y Medicamentos y la Oficina de Protección Financiera del Consumidor. Estos progresistas son vistos como heroicos por emprender “acciones no egoístas, sino por el bien público”. El problema con estos héroes, sin embargo, es que invariablemente no se centran en educar a los consumidores para que puedan tomar mejores decisiones, sino en acorralar a la manada de burócratas y políticos en esferas de regulación cada vez más amplias.

Si bien es cierto que la regulación de los consumidores puede proporcionar puntos focales que ayuden a compradores y vendedores a interactuar – de hecho, Amazon apeló precisamente a eso en su demanda – esta verdad, sin embargo, pasa por alto el punto fundamental (e incómodo para Akerlof y Shiller) de que es Amazon quien está trabajando para resolver el problema, no los reguladores gubernamentales.

No nos equivoquemos. El clásico artículo de Akerlof sobre la calidad de los bienes en un mundo de información imperfecta esboza claramente un problema que los mercados deben abordar, pero es un problema tanto para los consumidores como para las plataformas de mercado en las que participan. Esas plataformas tienen un incentivo natural para promover la información que los consumidores necesitan para tomar decisiones más informadas. Los incentivos de los reguladores están menos alineados con los intereses de los consumidores. (Pero los defensores de la regulación rara vez se preguntan qué incentivos mueven a los reguladores gubernamentales).

Hay otro aspecto del modelo de Akerlof que es revelador a este respecto: en equilibrio, el llamado “mercado de los limones” debería deshacerse a medida que más y más consumidores se frustran con niveles de calidad cada vez más bajos. Así, la plataforma del mercado debería derrumbarse. El problema de este resultado teórico es que, una vez más, no tiene en cuenta la observación empírica de que son los mercados los que resuelven los problemas de mercado.

Aquí puede encontrar una traducción al portugués de este artículo.

Michael Spence, Premio Nobel 2001, no tendría ningún problema con esta observación. Spence señaló que es mucho más interesante comparar los resultados en el mercado con lo que es posible en un mundo de información incompleta, no con lo que se encuentra donde no existe imperfección por suposición. Spence explicó en su discurso del Nobel que ante un mundo de información imperfecta, la asimetría entre comprador y vendedor “no puede eliminarse simplemente con un movimiento de la pluma”.

¿En comparación con qué?

Incluso cuando reconocemos que los individuos pueden estar limitados en sus capacidades analíticas y de toma de decisiones, debemos preguntarnos: “¿Comparados con qué?”. Como se ha señalado en otras partes de estas páginas, cada defecto de los consumidores es peor en los votantes. Además, el llamamiento inmediato a una mayor regulación gubernamental ignora el problema permanente del conocimiento: la adquisición de información está limitada por las capacidades de las personas normales (al fin y al cabo, no todos podemos ser héroes). Saber qué transacciones evitar es una información valiosa, pero ese conocimiento debe descubrirse primero para poder compartirse. Si esta información no es fácil de conseguir, no está claro cómo sabrán los reguladores a qué procesos del mercado dirigirse, y mucho menos cómo mejorarlos.

Y si la información existe, entonces hay una oportunidad para que la acción empresarial reúna esta información y la venda a los consumidores. Dicho de otro modo, los fallos del mercado que hacen que los individuos tomen malas decisiones son en sí mismos oportunidades de beneficio para que los empresarios ayuden a la gente a tomar mejores decisiones.

En un mundo de incertidumbre, garantizar la calidad puede ser una poderosa ventaja competitiva. Amazon quiere que usted, el cliente, utilice su sistema de búsqueda y recomendación para comprar nuevos productos, productos que no puede tocar e inspeccionar físicamente. El sistema de reseñas es un método para superar esta asimetría informativa. Cuando se cuestiona la integridad del sistema de reseñas, Amazon se enfrenta a la perspectiva de un menor volumen de transacciones y, por tanto, de menores beneficios.

Héroes privados

Esta es la razón por la que Amazon está actuando para reducir a sus miembros deshonestos. Los minoristas sólo pueden justificar precios altos cuando pueden garantizar la calidad. El sistema de opiniones de Amazon constituye una importante subvención informativa a sus usuarios, y la empresa está dispuesta a crear esta información (o a que la creen los usuarios) porque conduce a un mayor volumen de comercio y a los beneficios de consumo que conlleva y que Amazon aporta a los lectores de libros de todo el mundo.

Lo que Akerlof y Shiller pasan por alto es que crear y mantener una plataforma viable de oportunidades comerciales es enormemente caro. Que los clientes salgan por la puerta para no volver nunca -o tal vez escriban críticas negativas en Yelp- provoca una inestabilidad en el mercado que puede ser fatal si no se atiende.

En lugar de centrarnos en el fracaso de los consumidores, el pecado original de nuestra humanidad, deberíamos fijarnos en cómo los empresarios de la información nos están permitiendo tomar mejores decisiones. La revolución de la información liderada por estos innovadores ha cambiado el mundo con unos costes de distribución más bajos que nunca. Puede que no sean los héroes asistencialistas del mundo de fantasía de Akerlof y Shiller, sino los solucionadores de problemas de mercado del que realmente ocupamos.

Los reguladores de espíritu público pueden ser los héroes que queremos, pero no son los héroes que necesitamos.

Publicado originalmente el 6 de enero de 2016.