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lunes, febrero 26, 2024

La ciencia imperial


“Creo que es bastante probable que estemos entrando en una era de mucha más interacción entre las ciencias”.

-Kenneth E. Boulding [1]

Durante el siglo XX, fue muy popular calificar la economía de “ciencia lúgubre”, un término burlón acuñado por el crítico inglés Thomas Carlyle en la década de 1850. Carlyle arremetía contra el capitalismo del laissez-faire, que definía como “la anarquía más el alguacil”, entre otras cosas, por ser incompatible con la esclavitud [2].

Pero las actitudes están cambiando rápidamente a medida que nos adentramos en el siglo XXI. La economía, que ya no es sombría, ha recorrido un largo camino para reinventarse y expandirse hacia nuevos territorios tan rápidamente que se necesita otra frase descriptiva. Como un ejército invasor, la ciencia de Adam Smith está invadiendo el conjunto de las ciencias sociales: derecho, finanzas, política, historia, sociología, ecologismo, religión e incluso deportes. Por eso he bautizado a la economía del siglo XXI como la “ciencia imperial”.

El sueño de Boulding se hace realidad

El padre de la economía como movimiento interdisciplinar es Kenneth E. Boulding, profesor durante muchos años de la Universidad de Colorado en Boulder, fallecido en 1993. Publicó más de 1.000 artículos sobre más de dos docenas de temas eclécticos, desde la teoría del capital hasta el cuaquerismo. Pero la visión de Boulding de que cada disciplina tomara prestadas ideas de otras disciplinas no es exactamente lo que ha ocurrido. Por el contrario, la economía ha empezado a dominar a las demás profesiones.

El primer avance se produjo en la teoría financiera. Harry Markowitz, un estudiante de economía de la Universidad de Chicago, escribió un artículo sobre la teoría de la cartera en el número de marzo de 1952 de The Journal of Finance. Fue el primer intento de cuantificar el concepto económico de riesgo en la selección de acciones y carteras. De este trabajo surgieron la teoría moderna de la cartera y la “teoría del mercado eficiente”, que sostiene que los cambios a corto plazo en los precios de las acciones son prácticamente impredecibles y que es extremadamente difícil, si no imposible, batir las medias del mercado a largo plazo.

Estas teorías de torre de marfil fueron recibidas con desdén por los gestores profesionales de Wall Street, pero acabaron siendo confirmadas por numerosos estudios. Los fondos indexados, los vehículos de inversión favoritos de los economistas, son ahora el mayor tipo de fondo de inversión vendido en Wall Street [3].

James Buchanan y Gordon Tullock, ambos de la Universidad de Virginia, publicaron The Calculus of Consent en 1962 y cambiaron para siempre la forma en que los politólogos ven las finanzas públicas y la democracia. Hoy en día, la teoría de la elección pública se ha incorporado al plan de estudios de todas las aulas de economía.

Buchanan y otros teóricos de la elección pública sostienen que los políticos, como los hombres de negocios, están motivados por el interés propio. Buscan maximizar su influencia y establecer políticas para ser reelegidos. Por desgracia, los incentivos y la disciplina del mercado suelen faltar en el gobierno. Los votantes tienen pocos incentivos para controlar los excesos de los legisladores, que a su vez responden mejor a los poderosos grupos de interés. Como resultado, el gobierno subvenciona los intereses creados del comercio mientras impone costosas y despilfarradoras regulaciones e impuestos al público en general.

La escuela de la elección pública ha cambiado el debate del “fracaso del mercado” al “fracaso del gobierno”. Buchanan y otros han recomendado una serie de normas constitucionales para exigir al erróneo sector público que actúe de forma más responsable, como exigir supermayorías para subir los impuestos, proteger los derechos de las minorías, devolver el poder a los gobiernos locales e imponer límites a los mandatos [4].

La economía entra en los tribunales

En 1972, Richard A. Posner, economista que enseña en la Facultad de Derecho de la Universidad de Chicago y es juez presidente del Séptimo Circuito de Apelaciones de Estados Unidos, escribió Economic Analysis of Law (Análisis económico del derecho), que sintetizaba las ideas de Ronald Coase, Gary Becker, F. A. Hayek y otros grandes economistas de la Universidad de Chicago. Hoy existen centros de “derecho y economía” en muchos campus universitarios. El juez Posner afirma: “Cada campo del Derecho, cada institución jurídica, cada práctica o costumbre de abogados, jueces y legisladores, presentes o pasados -incluso antiguos- son materia prima para el analista económico” [5] Los economistas aplican los principios del análisis coste-beneficio y del bienestar a todo tipo de cuestiones jurídicas -antimonopolio, trabajo, discriminación, medio ambiente, regulaciones comerciales, castigos y premios. En mi columna de octubre de 1999, informé sobre el nuevo trabajo del profesor de Derecho de Chicago John R. Lott, Jr. sobre la relación entre la posesión de armas y la delincuencia. Lott aplicó el principio del incentivo para demostrar que los ciudadanos bien armados disuaden la delincuencia.

Gary Becker, de Chicago, ha estado a la vanguardia de la aplicación de la teoría de los precios a problemas sociales contemporáneos, como la educación, el matrimonio y el divorcio, la discriminación racial, la caridad y el abuso de drogas. No en vano, tituló su libro para el gran público La economía de la vida. Pero Becker advirtió: “Este trabajo no fue bien recibido por la mayoría de los economistas”, y los ataques de sus críticos fueron “a veces muy desagradables” [6].

Hay muchos otros casos en los que los economistas han introducido mejoras significativas en otras disciplinas: en la contabilidad (véase la columna de julio de 1999 sobre el “Valor Económico Añadido”, o EVA), la historia (véanse los trabajos de Robert Fogel y Douglass North), la religión (Lawrence Iannaccone y Edwin West han demostrado que una mayor competencia en las religiones aumenta la asistencia a las iglesias), la gestión (el Centro de Procesos de Mercado de la Universidad George Mason) y la sociología (véanse los escritos de Richard Swedberg). Incluso han cambiado la forma en que se subastan las letras del Tesoro.

Al entrar en el siglo XXI, las teorías falsas siguen prevaleciendo en la política, el derecho, la historia, la sociología y otras disciplinas. Como afirmó una vez Lord Acton: “No hay error tan monstruoso que no encuentre defensores entre los hombres más capaces”. Cuanto antes entren en liza los principios de la economía de mercado y ataquen las falsas doctrinas, mejor nos irá a todos.

Notas

  1. Kenneth E. Boulding, The Skills of the Economist (Cleveland: Howard Allen, Inc., 1958), p. 134.
  2. Para conocer todos los antecedentes del racismo de Carlyle y su vil ataque al capitalismo de mercado, véase David M. Levy, “150 Years and Still Dismal!”, en Ideas on Liberty, marzo de 2000, y el capítulo 3 de mi nuevo libro, The Making of Modern Economics (Armonk, N.Y.: M.E. Sharpe, 2001).
  3. Dos libros excelentes sobre la teoría moderna de la cartera son Burton Mankiel, A Random Walk Down Wall Street, 6ª ed. (Nueva York: W. W. Norton, 1996) y Peter L. Bernstein, Capital Ideas (Nueva York: Simon & Schuster, 1992).
  4. Sigue mereciendo la pena leer The Calculus of Consent, de Buchanan y Tullock (Ann Arbor: University of Michigan Press, 1962). Para un excelente resumen, véase el capítulo XI, “The Public Choice School: Politics as a Business”, en Todd G. Buchholz, New Ideas from Dead Economists (Nueva York: Penguin Books, 1989).
  5. Richard A. Posner, Law and Literature, 2ª ed. (Cambridge, Mass.: Harvard University Press, 1998), p. 182. En Nicholas Mercuro y Steven G. Medema, Economics and the Law: From Posner to Post-Modernism (Princeton, N.J.: Princeton University Press, 1997).
  6. Gary S. Becker y Guity Nashat Becker, The Economics of Life (Nueva York: McGraw-Hill, 1997), p. 3.

[Artículo publicado originalmente el lunes, 1 de enero de 2001].


  • Mark Skousen is a Presidential Fellow at Chapman University, editor of Forecasts & Strategies, and author of over 25 books. He is the former president of FEE and now produces FreedomFest, billed as the world's largest gathering of free minds. Based on his work “The Structure of Production” (NYU Press, 1990), the federal government now publishes a broader, more accurate measure of the economy, Gross Output (GO), every quarter along with GDP.