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lunes, abril 29, 2024

Franklin Roosevelt y el mayor mito económico del siglo XX


Abundan los libros de texto que señalan que el presidente Franklin Roosevelt dejó un sello permanente en la economía estadounidense. Pero ningún libro de texto explica cómo Roosevelt promovió el que probablemente sea el mayor mito económico del siglo XX: la idea de que el capitalismo causó la Gran Depresión.

Durante la campaña de 1932 contra Herbert Hoover, Roosevelt repitió en un discurso tras otro su opinión de que el libre mercado había fracasado en Estados Unidos. Durante ese año electoral, la economía estadounidense estaba en ruinas: un 25 por ciento de desempleo, un mercado de valores en picado y un pesimismo rampante minaban la moral de los estadounidenses. Ante audiencias de todo el país, Roosevelt expuso su teoría de por qué el capitalismo había fracasado.

El auge de la década de 1920 había creado una mala distribución de la riqueza, alegó Roosevelt. Los ricos eran cada vez más ricos y los pobres más pobres. «Los beneficios empresariales resultantes de este periodo fueron enormes», argumentó Roosevelt, pero «muy poco de ellos se destinó a aumentar los salarios; se olvidó al trabajador».

De hecho, los pobres se estaban empobreciendo tanto que ya no podían consumir lo suficiente para sostener una economía robusta, por lo que, naturalmente, ésta se hundió en la depresión. La solución, prometió Roosevelt, eran los programas del New Deal para «resolver el problema del subconsumo, ajustar la producción al consumo y distribuir la riqueza y los productos de forma más equitativa». Los economistas llamaron al diagnóstico de Roosevelt la tesis del «subconsumo».

Durante la campaña, Roosevelt a menudo arremetió contra los capitalistas, cuyo poder había «llegado a ser tan desproporcionado como para secar el poder adquisitivo de cualquier otro grupo…  Es una preocupación propia del Gobierno utilizar medidas sabias de regulación que devuelvan este poder adquisitivo a la normalidad». En otro discurso, dijo que «si el proceso de concentración continúa al mismo ritmo, al final de otro siglo tendremos toda la industria americana controlada por una docena de corporaciones, y dirigida quizá por cien hombres. En pocas palabras, nos dirigimos hacia una oligarquía económica, si es que no hemos llegado ya a ella».

La tesis del subconsumo no era original de Roosevelt, pero él la aplicó e hizo más por popularizarla que nadie. Pero, ¿es válida? ¿Apoyan las pruebas la opinión de que (1) la riqueza se estaba concentrando cada vez más durante la década de 1920, y (2) que los trabajadores industriales no podían consumir adecuadamente porque estaban recibiendo una parte cada vez menor de los beneficios empresariales durante la década de 1920?

Las estadísticas económicas recogidas durante las décadas de 1920 y 1930 dan poco apoyo a las ideas de Roosevelt. En 1921, el porcentaje de la renta nacional percibido por el 5 por ciento más rico de la población era del 25,5 por ciento. Ese porcentaje se mantuvo estable a lo largo de la década, y en 1929 el 5 por ciento más rico recibía el 26,09 por ciento de la renta nacional. ¿Sugiere realmente ese microscópico aumento, como acusó Roosevelt, que estábamos «dirigiéndonos hacia una oligarquía económica, si es que no hemos llegado ya a ella»?

Sobre la segunda cuestión de los ingresos de los trabajadores, las pruebas refutan directamente las acusaciones de Roosevelt. La participación de los trabajadores en los ingresos de las empresas no disminuyó, sino que aumentó constantemente durante la década de 1920: de menos del 70% en 1920 a más del 70% durante los últimos años de la década.

Como concluye Peter Temin, economista del MIT, «la relación entre consumo y renta nacional no disminuyó en los años veinte. Por lo tanto, una visión de subconsumo de los años 20 es insostenible». A partir de 1976, Temin observó que «el concepto de subconsumo ha sido abandonado en las discusiones modernas de macroeconomía». En otras palabras, la idea económica que inspiró a Roosevelt a lanzar el New Deal estaba tan desacreditada que ya ni siquiera era discutida por los economistas apenas una generación después de la muerte de Roosevelt.

Impulso del consumo

Pero el daño ya estaba hecho. Para impulsar el consumo, el New Deal había concedido algún tipo de subsidio gubernamental a los agricultores, a los trabajadores de las fábricas, a los veteranos e incluso a los mineros de plata. Se iniciaba la era del gran gobierno en Estados Unidos.

¿Por qué se equivocó Roosevelt? Es tentador argumentar que manipuló los datos y las palabras para ganar votos a corto plazo con una idea que no tenía ninguna resistencia a largo plazo. Además, muchos de sus Brain Trusters le instaron a promover el pensamiento subconsumista.

Otra posibilidad es que Roosevelt popularizara las ideas subconsumistas porque nunca entendió el libre mercado en particular ni la economía en general. Procedía de una familia acomodada, y su madre decía que nunca discutían ideas económicas en casa. Cuando fue a la escuela, al parecer nunca estudió economía en serio ni disciplinó su mente para estudiar los temas con lógica. En Groton, el rector, Endicott Peabody, votó a Hoover en 1932, admitiendo de buen grado que Roosevelt «no era brillante». En Harvard, Roosevelt sólo era un estudiante de notable o sobresaliente. Mostró poco interés en su curso de introducción a la economía, que tomó en su segundo año.

Más tarde, en la Facultad de Derecho de Columbia, su profesor en un curso sobre servicios públicos, Jackson E. Reynolds, dijo: «Franklin Roosevelt no era un buen estudiante. No parecía tener ninguna aptitud para el derecho, y no hizo ningún esfuerzo por superar esa desventaja trabajando duro. . . . Aprobó mis dos asignaturas, pero nunca se licenció porque suspendió. Después, en los despachos del centro de la ciudad, hizo el mismo tipo de expedientes”.

Una vez que Roosevelt fue presidente, muchos de los que trabajaron con él se sorprendieron por su mente indisciplinada y su ignorancia económica. En un diario secreto Brain Truster Raymond Moley escribió en mayo de 1936 tras una discusión con el presidente: «Me impresionó como nunca antes la absoluta falta de lógica del hombre, su escaso conocimiento preciso de las cosas de las que hablaba, las groseras inexactitudes de sus declaraciones».

Moley sugiere que tanto la ignorancia económica como el cálculo político influyeron en las críticas de Roosevelt al libre mercado. En cualquier caso, lo que podemos aprender de este episodio histórico es que las malas ideas económicas, si no se cuestionan eficazmente, pueden llevar a la presidencia a un hombre mal preparado y cambiar permanentemente el rumbo económico de la nación.


  • Burton Folsom, Jr. is a professor of history at Hillsdale College and author (with his wife, Anita) of FDR Goes to WarHe is a member of the FEE Faculty Network