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miércoles, julio 22, 2020

El último truco de COVID: Que las monedas desaparezcan

Las monedas están siendo tratadas como si fueran radioactivas.

Photo by Josh Appel on Unsplash

COVID-19 ha alterado casi todas las facetas de nuestras vidas. Y parece que no ha terminado con nosotros todavía. ¿El último truco de magia de COVID-19? La escasez de monedas nacionales en los EE.UU.

¿Cómo se llegó a esto? ¿Cómo llegó la nación norteamericana a un punto en el que los negocios de todo el país están rogando a los clientes que paguen con cambio exacto?

¿Cómo van las monedas de aquí a allá y a todos lados…?

Tomemos un descanso, y salgamos del 2020 por un momento. En tiempos normales, los negocios retiran monedas de los bancos para abastecer las cajas registradoras. Cuando se necesita cambio para una transacción, el cajero simplemente entrega la cantidad correcta al cliente.

Ahora, este cliente tiene algunas opciones. Puede gastar las monedas, guardarlas en un frasco o cambiarlas en un banco o servicio de monedas (por ejemplo, Coinstar). Sin embargo, simplifiquemos un poco las cosas e ignoremos la opción de poder guardarlas en un frasco por ahora. A la larga, esos frascos de monedas terminan siendo gastados o intercambiados. Así que por el momento, es de poca importancia.

Si las monedas se gastan, entonces terminan en la caja registradora de un negocio y eventualmente serán enviadas de vuelta al mundo como cambio o depositadas en un banco. Si las monedas se cambian por billetes, entonces el banco las retendrá hasta que un negocio venga a pedir más monedas.

En cuanto a cómo las monedas entran en este círculo de la vida, tenemos que recurrir a la Reserva Federal y a la Casa de la Moneda de los Estados Unidos. Siempre que un banco necesite efectivo o monedas, puede dirigirse a uno de los 12 bancos regionales de la Reserva Federal. Desde allí, la cuenta de reserva del banco será cargada para pagar el retiro. Sin embargo, algunos bancos más grandes adquieren las monedas directamente de la Casa de la Moneda. El flujo entre los bancos y la Reserva Federal o la Casa de la Moneda de los EE.UU. se hace principalmente para satisfacer los cambios en la demanda. Sin embargo, este intercambio también se duplica como un método para introducir monedas recién acuñadas y retirar las gastadas.

La historia tiene algunos caminos más entrelazados dentro de todo esto. Pero para nuestros propósitos, esto es suficiente para entender lo que ha sucedido aquí.

La detención del flujo

Así que volvamos al 2020. En primer lugar, las tiendas cerraron en general para combatir la propagación de COVID-19. Luego, la Organización Mundial de la Salud anunció que el virus podría estar propagándose a través de las transacciones en efectivo. Luego, el Instituto Nacional de Salud anunció que COVID-19 podría sobrevivir en superficies metálicas (es decir, monedas) durante largos períodos de tiempo. Y luego, los Centros de Control de Enfermedades de EE.UU. recomendaron que las tiendas utilicen opciones de pago sin contacto.

¿Recuerdan que dije que los frascos de monedas son intrascendentes a largo plazo? Bueno, no somos tan afortunados a corto plazo. El riesgo de dinero contaminado ha convertido los frascos de monedas sueltas en residuos nucleares, nadie quiere tocarlos y nadie sabe qué hacer con ellos. Así que nunca se gastan o se depositan.

Y esto no termina aquí.

Para colmo, la Casa de la Moneda de EE.UU. redujo la producción, como muchas empresas, para proteger a sus empleados de la pandemia. Will Luther fue capaz de demostrar que no sólo hay un cambio observable en la producción de monedas cuando se comparan los datos de 2019 y 2020, sino también un notable aumento de la producción, ya que la Casa de la Moneda ha tratado de responder a la escasez.

En resumen, el flujo de monedas del gobierno a los bancos, de los bancos a las empresas, de las empresas a los clientes y de los clientes a los bancos casi se ha detenido. Casi todos los eslabones de la cadena se han interrumpido.

Con la mirada hacia adelante

Ahora, no todo está perdido. Aunque sigue siendo un inconveniente, Wawa ha decidido dejar que los clientes usen dinero en efectivo con la condición de que las compras se redondeen al dólar más cercano y luego la diferencia sea donada a organizaciones benéficas. Este movimiento da un giro positivo a la pérdida percibida por aquellos que no están familiarizados con el redondeo sueco.

Y esta puede ser una solución a más largo plazo. Como muchos otros países han hecho antes, puede ser el momento de abandonar el centavo. La Casa de la Moneda de EE.UU. pierde más dinero con el centavo que con cualquier otra moneda. Y aunque es difícil imaginar la vida sin ellos, la verdad es que es muy sencillo ajustar los precios para sobrellevar su ausencia.

En Wisconsin, el Banco North Shore  tomó un camino diferente y decidió abrir sus máquinas contadoras de monedas a todo el mundo, independientemente de si tienen o no una cuenta con ellos. North Shore espera que la eliminación de las tarifas haga que las monedas salgan de los cojines del sofá y entren en circulación. El Amarillo National Bank, en Texas, fue un paso más allá al pagar un 10% de reembolso por las monedas que se traigan.

¡Pero el ingenio humano no termina ahí! J.P. Koning señaló que las tiendas de comestibles en Argentina están emitiendo billetes pequeños, o pagarés, en respuesta a su propia escasez de monedas. Koning dice que esto se parece a la idea que George Selgin sugirió aquí. Al emitir sus propios pagarés, las tiendas evitan el problema de esperar a que el gobierno acuñe y distribuya suficientes monedas.

Con todo esto, no creo que COVID-19 haya terminado de sorprendernos todavía. La retrospectiva podría ser de 2020, pero el porvenir no está claro. Este año ha estado plagado de sorpresas y me imagino que hay más en la puerta. Ya sea que la solución sea abandonar el centavo, dejar que los bancos paguen bonos por las monedas para reasignar el suministro, o dejar que los negocios privados emitan sus propias monedas, Will Luther tiene razón en que ahora es el momento de reconocer las debilidades de nuestro sistema actual y hacer mejoras.


  • Nicholas Anthony is the Manager of the Cato Institute's Center for Monetary and Financial Alternatives.Originally from Baltimore, Maryland, he received a Bachelor's Degree in Economics and Business Administration from Towson University, and a Master's Degree in Economics from George Mason University.