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lunes, noviembre 27, 2023

Todo es más increíble

El mundo entero está mejorando, y rápidamente. ¡Anímate!


“En el tiempo que le lleve leer el primer capítulo, más de 2.000 personas habrán salido de la pobreza“. Así reza la contraportada del libro de Johan Norberg Progreso: Diez razones para mirar hacia el futuro (Londres: Oneworld, 2016). El libro está a la altura. En diez capítulos sobre temas como la alimentación, la esperanza de vida, la violencia, la pobreza, el medio ambiente, la alfabetización y la libertad, Norberg, investigador del Cato Institute de Washington y del Centro Europeo de Economía Política Internacional de Bruselas, documenta de forma persuasiva cómo prácticamente todo el mundo ha mejorado en los dos últimos siglos e incluso en las últimas décadas.

Norberg cuenta una historia poderosa mezclando anécdotas y estadísticas, sin aburrir nunca al lector -al menos a este lector- y relatando hechos importantes que la mayoría de nosotros nunca hemos oído. Aunque sabía que se habían producido avances sustanciales en casi todos los temas que Norberg trata, lo que me sorprendió fue el tamaño (grande) y la velocidad (rápida) del progreso. Y, como lector a pie de página, puedo dar fe de que respalda prácticamente todas sus afirmaciones con investigaciones y datos publicados. El famoso profesor de psicología de la Universidad de Harvard Steven Pinker, autor de su propio libro pionero, The Better Angels of Our Nature, califica el Progreso de “estimulante”. Estoy de acuerdo.

Alimentos

Pensemos en la alimentación. Norberg señala que el consumo de calorías per cápita en Francia e Inglaterra era de entre 1.700 y 2.200 calorías diarias a mediados del siglo XVIII. En 1850, había aumentado a entre 2.500 y 2.800. En 1950, era de 3.000 calorías. En 1950, era de 3.000. Suecia, donde vive Norberg, “fue declarada libre de hambre crónica a principios del siglo XX”.

En todo el mundo, la nutrición aumenta y el hambre disminuye.

¿Por qué se produjeron estos avances en la primera mitad del siglo XX? Norberg identifica dos factores principales, ambos resultado de economías relativamente libres. El primero fueron los fertilizantes. El proceso Haber-Bosch, que debe su nombre a dos químicos que trabajaban para la empresa química alemana BASF, permitió a la compañía sintetizar amoníaco, un importante ingrediente de los fertilizantes, a escala industrial, lo que abarató su coste. También fue importante la maquinaria agrícola. Norberg escribe: “Hace ciento cincuenta años se necesitaban veinticinco hombres todo el día para cosechar y trillar una tonelada de grano”. Pero con una cosechadora moderna, una persona puede hacerlo en -¿están listos?- seis minutos. Eso, señala, supone multiplicar por 2.500 la productividad.

Otra fuente de enormes avances en el suministro de alimentos fue el famoso agrónomo estadounidense Norman Borlaug. Trabajando con agricultores mexicanos para la Fundación Rockefeller, de financiación privada, Borlaug desarrolló un trigo híbrido de alto rendimiento “que era resistente a los parásitos y no era sensible a las horas de luz”. El nuevo trigo se extendió rápidamente por México con el resultado de que, en 1963, “la cosecha fue seis veces mayor que en 1944.” Me puse en contacto con Norberg para ver si quería decir seis veces mayor, lo que la haría cinco veces mayor. Y así fue.

No contento con ayudar sólo a los mexicanos, Borlaug intentó exportar 35 camiones cargados de semillas de alto rendimiento de México a Los Ángeles para su envío a India y Pakistán. La policía mexicana y el gobierno estadounidense intentaron bloquear el envío debido a la prohibición estadounidense de importar semillas. Pero Borlaug persistió, llevó las semillas a Los Ángeles y luego las envió a Asia. Su experimento asiático, llamado la Revolución Verde, fue un éxito. Norberg escribe: “Hoy, [India y Pakistán] producen siete veces [nota del DRH: en realidad seis veces] más trigo que en 1965”. Además de sus aportaciones científicas, Borlaug contribuyó a la liberalización de los mercados. Norberg señala que Borlaug “persuadió a muchos gobiernos para que pagaran a sus agricultores los precios del mercado mundial, en lugar de obligarles a vender a un precio fijo y bajo”.

En todo el mundo aumenta la nutrición y disminuye el hambre. Norberg cita una estimación de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación según la cual, en los últimos 25 años, unos 2.000 millones de personas se han librado del hambre. Y el ritmo de progreso durante ese tiempo ha aumentado. También han disminuido la frecuencia y la gravedad de las hambrunas.

Hay algunas malas noticias. Algunos ecologistas “han presionado a grandes fundaciones y al Banco Mundial para que se echen atrás en la introducción de la Revolución Verde” en África. Ahí es, por supuesto, donde más se necesita.

En 1800, la esperanza media de vida en el mundo era de unos 30 años. Ahora es de unos 70.

Esperanza de vida

Otra mejora espectacular ha sido la esperanza de vida. Norberg cuenta historias de horror sobre las vidas desagradables, brutales y cortas que vivía la mayoría de la gente en todo el mundo antes de 1800. En 1800, la esperanza de vida media en todo el mundo era de unos 30 años. Incluso en 1900, era de 31 porque la esperanza de vida en Asia y África mantenía la media muy baja. Ahora es de unos 70 años.

Gran parte de ese aumento se debe al descenso de la mortalidad infantil. Norberg señala que entre 1960 y la actualidad, la tasa de mortalidad de niños menores de cinco años nacidos en países de renta baja y media se redujo de 232 por cada 1.000 nacidos vivos a sólo 47. La salud ha mejorado espectacularmente en esos países. La salud ha mejorado espectacularmente en esos países. Entre 2000 y 2015, las tasas de mortalidad por paludismo se han reducido a la mitad. Uno de los factores del descenso de las muertes por paludismo son los mosquiteros tratados con insecticidas. Norberg escribe que en África, “[l]a población que duerme bajo mosquiteras ha aumentado de menos del dos por ciento a cerca del cincuenta y cinco por ciento”. Desgraciadamente, no da las fechas en que esto ha ocurrido, pero por el contexto parece que ha sido en la última década o dos.

El progreso también ha sido enorme en los países más ricos. Pensemos en la polio. Mi padre, en Canadá, tuvo poliomielitis en 1943 y mi hermana en 1952. Pero la poliomielitis ha sido casi inexistente en los países más ricos y casi ha desaparecido incluso en los países más pobres. La Organización Mundial de la Salud, UNICEF y la Fundación Rotaria impulsaron hace unos años una campaña mundial de vacunación. En 1988, el número de casos anuales de polio era de 350.000. La cifra más reciente de la que informa Norberg -supuestamente de 2015- era de 416.

Incluso la incidencia del cáncer en Estados Unidos ha disminuido, aunque lentamente, alrededor de un 0,6% anual desde 1994. Norberg escribe: “Las tasas de muertes por cáncer han caído un veintidós por ciento en las últimas dos décadas.”

Una gran noticia son las pruebas sobre si la esperanza de vida se está acercando a un techo. Dos investigadores, examinando los techos específicos reclamados por los “expertos”, descubrieron que esos techos habían sido traspasados, de media, sólo cinco años después de que se publicaran las estimaciones.

Uno de los factores de la mayor esperanza de vida es la reducción de la violencia, tema al que Norberg dedica todo un capítulo. Basándose en el ya mencionado The Better Angels of our Nature, de Pinker, Norberg demuestra que la violencia entre personas y la ejercida por los gobiernos contra la población de otros países ha disminuido considerablemente a lo largo de los siglos. Un dato sorprendente es la tasa anual de homicidios en Europa, que pasó de la friolera de 19 por cada 100.000 habitantes en el siglo XVI a 3,2 en el siglo XVIII y a aproximadamente uno en la actualidad.

Norberg encabeza el capítulo sobre la violencia con una cita de 1875 del famoso jurista Sir Henry Maine: “La guerra parece ser tan antigua como la humanidad, pero la paz es un invento moderno”. Los datos lo corroboran. En los siglos XVI y XVII, algunos de los países más grandes y poderosos estaban en guerra más del 75% del tiempo. Desde 1950, sólo ha habido una guerra de este tipo -entre Estados Unidos y China en Corea- y, por sangrienta que fuera, sólo duró tres años.

Pobreza

La pobreza, tras reducirse drásticamente en los países más ricos en el siglo XX, también ha disminuido en todo el mundo en los últimos años. En la Cumbre del Milenio de la ONU, celebrada en 2000, los representantes de los gobiernos del mundo “fijaron el objetivo de reducir a la mitad para 2015 la incidencia de la pobreza extrema en 1990”. De hecho, este objetivo se cumplió en 2010. Aunque la población mundial creció en más de 2.000 millones entre 1990 y 2015, el número de personas en situación de pobreza extrema se redujo en más de 1.250 millones. “Entre 2000 y 2011”, escribe Norberg, “el noventa por ciento de los países en desarrollo han crecido más rápido que Estados Unidos, y lo han hecho una media del tres por ciento anual.” En 2012, los países en desarrollo producían más de la mitad de la producción mundial. ¿Cuáles fueron las causas? Entre ellas, una tecnología mejorada, mercados más libres en los países más pobres y un comercio más libre. En relación con el aumento del porcentaje de la producción de las economías más pobres, la desigualdad de ingresos en todo el mundo ha disminuido ligeramente en este siglo.

Medio ambiente y aprendizaje

A medida que aumenta la renta real por persona, la gente quiere un medio ambiente mejor.

¿Está cansado de las buenas noticias? Entonces no sigas leyendo. Hasta el medio ambiente va mejor. La cantidad de petróleo vertido en el océano entre 2000 y 2014 fue de 257.000 toneladas. Esto suena grande -es grande-, pero esa era la cantidad derramada anualmente en la década de 1970. La contaminación atmosférica es mucho menor de lo que solía ser en los países más ricos. Norberg habla de la horrible niebla tóxica de Londres en diciembre de 1952, que mató a 12.000 personas. Con menos quema de carbón para calefacción, eso ya no ocurre en Londres. La mejora, además, es mundial. De 178 países cuyo progreso medioambiental se mide en el Índice de Rendimiento Medioambiental, 172 mejoraron entre 2004 y 2014. Gran parte de la razón es que la calidad medioambiental es lo que los economistas llaman un “bien normal”. A medida que aumenta la renta real por persona, la gente quiere un medio ambiente mejor. Y lo consiguen en parte con leyes y normativas y en parte con sus propios cambios voluntarios de comportamiento.

La alfabetización se ha disparado. La tasa mundial de alfabetización, que era de sólo el 21% en 1900, había aumentado al 40% en 1950 y al 86% en 2015. Es probable que la escolarización pública deba atribuirse parte del mérito, pero no todo el mérito y quizá ni siquiera la mayor parte del mérito. La forma de saber a quién hay que reconocer el mérito es ver qué hacen los padres, incluidos los pobres, cuando los gobiernos no proporcionan buenas escuelas. Norberg menciona la afirmación de Kaushik Basu, asesor del gobierno de la India, de que “la mayor parte del rápido aumento de la tasa de alfabetización de la India es el resultado de que los padres decidan gastar más directamente en la educación de sus hijos”.

Libertad

En todo el mundo, la libertad ha aumentado enormemente.

¿Y la libertad? Seguramente ha disminuido. En mi opinión, los estadounidenses son, en general, menos libres de lo que eran, por ejemplo, a finales de los años ochenta. Sí, se puede señalar que los homosexuales pueden casarse, lo que supone un tremendo aumento de su libertad. Con el TLCAN y otros acuerdos comerciales, el comercio entre Estados Unidos y el resto del mundo es más libre; eso representa un aumento de la libertad para prácticamente todos los estadounidenses. Pero tenemos mucha menos libertad para viajar de la que teníamos antes del 11-S. Cuando queremos subir a un vuelo comercial, a menudo debemos someternos a radiografías o dejar que desconocidos nos manoseen. Además, el gobierno federal ha hecho mucho más difícil incluso cosas tan sencillas como abrir una cuenta bancaria. Podría nombrar más restricciones de este tipo que son relativamente nuevas.

Pero incluso aquí hay buenas noticias para el mundo. En todo el mundo, la libertad ha aumentado enormemente. El aumento más evidente se da en la antigua Unión Soviética, que ha desmantelado el comunismo, y en China, que, aunque oficialmente comunista, tiene mucha más libertad económica que en los años ochenta. Según el informe anual del Instituto Fraser, Economic Freedom of the World, la libertad en todo el mundo era de una media de 5,3 en una escala de diez puntos en 1980 y ahora es de 6,9. Norberg señala lo sorprendente de esta mejora: “Si la media mundial de 1980 apareciera hoy como un país, sería la 150ª economía más libre del mundo, de 157 medidas, sólo por detrás de Zimbabue”.

En resumen, el mundo es maravilloso. Hay muchas razones para pensar que será aún más maravilloso. Con el techo de la esperanza de vida subiendo regularmente, espero estar por aquí para verlo.

Reimpreso de Library of Economics & Liberty

[Artículo originalmente publicado el 9 de octubre de 2017].


  • David Henderson is a research fellow with the Hoover Institution and an economics professor at the Graduate School of Business and Public Policy, Naval Postgraduate School, Monterey, California. He is editor of The Concise Encyclopedia of Economics (Liberty Fund) and blogs at econlib.org.