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lunes, enero 22, 2024

Sobre Individualismo y el Orden Económico

Grandes obras austriacas del siglo XX


En la primera de mis tres columnas sobre textos fundacionales de la economía austriaca del siglo XX, exploré La acción humana, de Ludwig von Mises, publicada en inglés en 1949. Menos de un año antes, el segundo de los tres libros llegó a las estanterías. Individualism and Economic Order es una recopilación de artículos de Friedrich Hayek de los años treinta y cuarenta, la mayoría de los cuales se publicaron por primera vez en revistas de economía. Aunque no estaban pensados para su recopilación en un volumen de este tipo, estos trabajos exponen una visión clara y coherente de la aportación distintiva de la economía austriaca.

A grandes rasgos, los artículos se dividen en tres grupos. Primero están los que tratan de la naturaleza de la economía, luego vienen los que se conocen generalmente como los trabajos sobre el “conocimiento” y, por último, tenemos las tres contribuciones de Hayek al debate sobre el cálculo socialista. Curiosamente, en esta colección casi no hay artículos que se refieran directamente a Keynes y a los debates macroeconómicos de los años treinta. La mayoría de esos trabajos se recogieron en Profits, Interest, and Investment, publicado en 1939.

El primer grupo incluye “Individualism: True and False” y “The Facts of the Social Sciences”, que proporcionan importantes introducciones a las ideas de orden espontáneo y subjetivismo. El primer artículo distingue el individualismo de pensadores como Adam Smith y David Hume, con su concepción más modesta y menos racionalista del individualismo, de la tradición más racionalista de Rousseau y otros, que atribuye a los individuos un poder desmesurado para crear y controlar el mundo social. Hayek argumenta que la tradición Smith-Hume entiende que, dado que los seres humanos tienen un conocimiento limitado, la libertad es necesaria para poner ese conocimiento a disposición de los demás. Por el contrario, la sobreestimación de la racionalidad humana por parte de los racionalistas acabó destruyendo la libertad individual.

Hechos del mundo social

El segundo artículo recuerda a los economistas, y a los científicos sociales en general, que los hechos del mundo social son las creencias y percepciones de los individuos. Cualquier buena explicación de los fenómenos sociales, como los del mercado, tiene que empezar por cómo perciben el mundo los individuos. Esto no significa que sólo existan individuos, sino que la explicación de las organizaciones y los resultados económicos debe empezar por los individuos.

Los ensayos sobre el conocimiento son el núcleo de la importancia del libro para la economía austriaca moderna. En “Economía y conocimiento”, Hayek sostiene que los mercados se entienden mejor como procesos de aprendizaje social. En el mercado, las personas tratan de coordinar sus expectativas entre sí, lo que significa que intentan saber todo lo posible sobre cómo ven el mundo los demás. En “El uso del conocimiento en la sociedad” se explica cómo los precios resuelven este problema de coordinación sirviendo de sustitutos del conocimiento que guían nuestro comportamiento. Y en “El significado de la competencia”, Hayek da un paso más al mostrar cómo el modelo estándar de “equilibrio perfectamente competitivo” elimina todo el problema al tratar a las personas como si tuvieran un conocimiento perfecto. Argumenta que la concepción austriaca de la competencia como un proceso, más que como un estado de equilibrio, arroja luz sobre cómo impulsa el sistema de precios para facilitar el descubrimiento del conocimiento.

Estas ideas también están presentes en los tres ensayos sobre el cálculo racional en el socialismo. Aquí, especialmente en el tercero y último, Hayek argumenta que la orientación de la economía hacia el equilibrio ha llevado a los economistas a pensar erróneamente que la tarea de una junta de planificación central -fijar los precios y asignar los bienes de capital- no es más difícil que la del mercado. Los modelos “socialistas de mercado” de pensadores como Oscar Lange suponían que la tarea consistía en encontrar el conjunto de precios de equilibrio, al igual que se pensaba que hacía el mercado. Entonces, ¿por qué no aplicar las condiciones del modelo de competencia perfecta a las empresas socialistas?

No hay curvas ahí fuera

Hayek insiste en que las curvas de costes y demanda que utilizamos en teoría económica, y a las que Lange supone que tendrá acceso el consejo de planificación, no tienen una existencia objetiva y, por tanto, no son conocidas por los agentes del mundo real; más bien, deben ser descubiertas día a día. Ese proceso de descubrimiento sólo puede tener lugar cuando los empresarios se enfrentan a una competencia real, utilizando y arriesgando sus propios recursos. El socialismo, ya sea la planificación global o el “socialismo de mercado”, es incapaz de igualar al mercado porque carece de verdaderos precios monetarios y de este proceso de descubrimiento. La tarea no es alcanzar el equilibrio, sino ajustarse, momento a momento, al cambio constante del conocimiento humano y de la disponibilidad de recursos. Alejarse del pensamiento del equilibrio deja más clara la superioridad del mercado.

Muchos de los temas que caracterizan a la economía austriaca desde su resurgimiento a mediados de la década de 1970 surgieron de estos ensayos. Más exactamente, la economía austriaca posterior al renacimiento se define por la combinación del énfasis de Hayek en el conocimiento, el descubrimiento y el orden espontáneo y el énfasis de Mises en la acción intencionada, el cálculo monetario y el espíritu empresarial.

Este conjunto de cuestiones es la base del enfoque austriaco moderno, y fue en el tercer libro clave del siglo XX donde la fusión de los temas misesianos y hayekianos alcanzó su primera fructificación real. Volveremos sobre este libro la semana que viene.


  • Steven Horwitz was the Distinguished Professor of Free Enterprise in the Department of Economics at Ball State University, where he was also Director of the Institute for the Study of Political Economy. He is the author of Austrian Economics: An Introduction.