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viernes, abril 26, 2024

Sin los capitalistas «buitre», nuestra economía se pudriría

Su papel no es bonito, pero es vital.


Los buitres son criaturas feas. Sin embargo, cumplen una función muy vital. Ayudan a deshacerse de los cadáveres de animales de forma segura. Los cadáveres putrefactos de los animales son portadores de muchos patógenos, como los que producen la toxina botulínica, o causan el cólera o el ántrax, entre otras cosas mortales para los humanos.

Los buitres tienen ácidos estomacales muy potentes que matan todos esos patógenos y los eliminan del medio ambiente de forma segura.

Esto fue especialmente útil en la India, donde la mayoría de la población hindú considera sagradas a las vacas. Como la mayoría de las vacas no se destinan a la mesa, los buitres servían de eficaz sistema de eliminación de vacas y otros animales muertos. La comunidad parsi, debido a sus creencias religiosas, prefería dejar sus muertos para que los buitres los consumieran, en lugar de incinerarlos o enterrarlos.

El problema empezó en la década de 1990, cuando los ganaderos empezaron a utilizar un medicamento llamado diclofenaco para tratar a su ganado. El diclofenaco es tóxico para los buitres, y los cadáveres contaminados diezmaron la población de buitres de la India. De los 80 millones de buitres que había en la década de 1980, hoy sólo quedan unos pocos miles en la India.

¿Qué ocurrió en ausencia de buitres? Perros y ratas se alimentaron de los cadáveres. A diferencia de los buitres, cuyos tractos digestivos destruyen todos los patógenos mortales, los perros y las ratas se convierten en portadores. La incidencia del ántrax, la peste y la rabia se ha disparado. Más de la mitad de las muertes anuales por rabia en el mundo se producen en India.

La comunidad parsi tuvo que interrumpir sus prácticas funerarias porque no hay suficientes buitres para deshacerse de los cadáveres, y los cuerpos se estaban pudriendo y causaban un hedor que molestaba a los residentes de las localidades cercanas, por no hablar de las amenazas medioambientales que suponen los cadáveres en descomposición.

Los capitalistas buitre

A las empresas de capital riesgo y a los fondos de cobertura se les suele llamar burlonamente «capitalistas buitre».  Según sus detractores, a estas empresas «malvadas» sólo les importan sus propios beneficios. Compran empresas en quiebra a bajo precio, las desmantelan y las venden pieza por pieza para ganar dinero fácil mientras dejan sin trabajo a miles de personas.

Se les ha culpado de la inminente desaparición de Toys ‘R’ Us y, más recientemente, de los recortes de plantilla del periódico Denver Post. En el caso de Toys ‘R’ Us, la verdadera razón de su quiebra fue la incapacidad para competir con minoristas en línea como Amazon, así como la incapacidad para adaptarse a las cambiantes preferencias de los consumidores (los niños prefieren jugar en iPads, por ejemplo, en lugar de con juguetes).

Incluso en el caso del Denver Post, la realidad es que la mayoría de la gente se informa por Internet, lo que reduce el mercado de los periódicos físicos. En lugar de esperar a que el periódico sufra una muerte lenta y dolorosa, los propietarios han decidido extraerle el máximo valor mientras puedan. Si hubieran esperado que siguiera siendo rentable en el futuro, no lo habrían hecho.

Como explica Steve Horwitz, los capitalistas buitre desempeñan una función útil. Intentan reflotar empresas en quiebra y, si no lo consiguen, venden los activos de esas empresas (terrenos, edificios, máquinas, etc.). Esta reasignación de mano de obra y capital de una empresa ineficiente y fracasada a una nueva empresa más eficiente es importante para que la economía crezca.

Imaginemos ahora, por un momento, un mundo sin capitalistas buitre. ¿Qué pasaría con las empresas en quiebra? Los funcionarios del gobierno, como los perros y las ratas, intervendrían y nacionalizarían la empresa.

Pensemos en el rescate de General Motors y otras empresas de fabricación de automóviles en 2008 (que no fue la primera vez). Fue un fracaso masivo, con el resultado de estafar a los contribuyentes y otros costes invisibles, como puestos de trabajo que nunca se crearon en otros lugares. De hecho, dejar las empresas en quiebra en manos de los capitalistas buitre habría garantizado que sus activos se reasignaran a empresas extranjeras más rentables.

Los capitalistas buitre no sólo ayudan a deshacerse de la ineficiencia del sector privado, sino también del gobierno. Pensemos en Argentina, cuyo gobierno quedó en manos de los capitalistas buitre, el más notorio Paul Singer, cuando se encontraba en una crisis de deuda. Gracias a que personas como Singer impusieron duras sanciones al gobierno argentino, éste se vio obligado a ponerse las pilas. Hoy la economía argentina funciona mucho mejor, y su salud fiscal también ha mejorado.

Contrasta con el gobierno griego, que fue rescatado por los demás gobiernos europeos durante su crisis de deuda. No es sorprendente que Grecia siga siendo un caso perdido, con unos tipos impositivos exorbitantes, un Estado del bienestar grande e inflado y una política fiscal ruinosa en general.

Al igual que las aves que les dan nombre, los capitalistas buitre son injustamente ridiculizados por el servicio esencial que prestan a la sociedad.

Economía y ecología

Una economía se parece mucho a un ecosistema natural. A los lectores les interesará saber que la teoría de la selección natural de Charles Darwin se inspiró en el ensayo del economista Thomas Malthus sobre el crecimiento de la población. Darwin, a su vez, inspiró al economista Herbert Spencer para acuñar la frase «supervivencia del más apto».

Aunque una exposición más completa de las similitudes entre una economía y un ecosistema es mejor dejarla para numerosos artículos futuros, quiero hacer aquí una puntualización. Todos los participantes en un sistema, ya sea ecológico o económico, cumplen funciones vitales e indispensables. Aunque a veces nos parezcan feas, como en el caso de los buitres, las alternativas son mucho más feas.

[Artículo publicado originalmente el 28 de abril de 2018].


  • Jairaj Devadiga is an economist. His work mainly deals with public policy and economic history. Apart from FEE, his writings have been published by the Centre for Policy Studies, the Institute of Economic Affairs and Pragati among others. He is on twitter @JairajDevadiga. Readers can also email him at [email protected].