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viernes, mayo 12, 2023

Por qué pagué 10 dólares al hijo del vecino por una tarea sencilla, aunque sus padres decían que no era necesario

Tu valor está en toda tu persona, no sólo en tu "trabajo".

Crédito de la imagen: iStock

Una mamá en el barrio recientemente armó un lío. Problemas macroeconómicos. He aquí una forma de detectar esos problemas y de ayudar a alimentar la bondad de nuestro modo de vida económico.

Hace unos meses, su hijo fue de puerta en puerta, presentándose con confianza, explicando su propósito y entregándonos un folleto detallado: “Niño de doce años dispuesto a trabajar”. Intentaba ganar dinero para ir a la escuela de navegación. Yo estaba impresionado. Mi mujer también. Les dijimos a nuestros hijos que se impresionaran.

Hay virtud en el trabajo duro y la iniciativa, y esa virtud se duplica cuando se trata de preadolescentes y adolescentes. Felicito al chico y a la madre, ambos completamente desconocidos para mí.

Pero entonces las cosas se pusieron feas. No con el chico, que se portó genial. Un día que no estábamos en casa, le pedí que nos trajera los cubos de basura vacíos. Le prometí diez dólares a mi regreso. Estaba encantado y realizó la tarea con lo que imagino que fue una gran presteza. Nunca me habían subido tan bien los cubos de basura a casa.

Las cosas se pusieron feas cuando recibí el mensaje de mamá: “Ha sido una tarea fácil. No hace falta pagar”.

Una peligrosa premisa subyacente

Reconozco que la tarea era fácil y que diez dólares eran muy generosos. Diablos, ¡probablemente podría haber negociado con el chico una rebaja de cinco dólares! El hecho de que en realidad tuviera un salario de reserva de cero dólares era a la vez notable y una oportunidad perdida para evitar transgredir las leyes sobre el trabajo infantil.

También reconozco que la caridad y la buena vecindad son hermosas e importantes. Pero esto era otra cosa. El deducción de la madre era “fácil; ergo, gratis”, un análogo del más familiar “difícil; ergo, caro”. Con ello, había caído en un razonamiento económico (y moral) que está muy extendido en la sociedad y es peligroso en todas partes. Los economistas lo llaman la teoría del valor-trabajo.

En términos sencillos, la teoría afirma que la cantidad de trabajo duro invertido en un producto o servicio es lo que determina su valor (y su precio). Cuanto más duro sea el trabajo, más valor se genera y, por tanto, más se debe remunerar al trabajador. Suena bastante inocente.

De hecho, esa lógica entra tan fácilmente en el cerebro que está profundamente arraigada en nuestra sensibilidad moral. Es la intuición la que nos dice que el duro trabajo y el compromiso de los profesores deberían ser mejor remunerados. Es el impulso que nos dice que los ingresos por lanzamiento, por palabra, por hora y por post de, respectivamente, atletas, actores, directores ejecutivos y personalidades de Instagram son injustamente altos.

La madre calculó claramente el esfuerzo del niño y se avergonzó de que el esfuerzo no se correspondiera con la remuneración. Quería que el niño aprendiera el valor del trabajo duro. ¿Qué había que aprender en esta situación de dinero fácil? Quizá algo indecoroso.

Perspectiva económica neoclásica

Yo veía la oportunidad de aprendizaje de otra manera. Su madre y yo íbamos a luchar por el alma de este niño y por el futuro de nuestro orden económico.

El valor, como reconocen la mayoría de los economistas desde la revolución marginal de finales del siglo XIX, no se determina en realidad calculando el número de horas de producción. Más bien, el valor lo determina el cliente, es decir, cuánto aprecia el producto en relación con su disponibilidad. El valor es intrínsecamente subjetivo.

En lo que se conocerá como la “debacle de los cubos de basura de 2023”, yo valoraba clara y profundamente el servicio de cubos de basura. Los cubos de basura en la acera indicarían ausencia e invitarían a los malhechores a entrar y robar mis preciosas chucherías y brillantes adornos. Habría pagado veinte dólares. ¡Caramba, quizá más!

El chico tuvo suerte con mi acertijo. Pero esta suerte no fue sin mérito. Era un emprendedor. Se le ocurrió la idea, elaboró unos folletos excelentes y luego se armó de valor para ir de puerta en puerta y mirar a los ojos a completos desconocidos y causar impresión. También tuvo que recordar que, entre el preálgebra y los LEGO, tenía que recuperar cubos de basura en el frío. Probablemente estuvo ansioso durante días.

La teoría laboral del valor se equivoca al dirigirnos a calcular lo más visible. Pero para mí había muchos más beneficios de los que se podían deducir del fácil movimiento de objetos vacíos. Y mover esos objetos vacíos suponía mucho más que caminar los veinte metros que me separaban de mi casa. Como dijo el filósofo romano Séneca (y el célebre entrenador de fútbol y plagiario Vince Lombardi): “La suerte es cuando la oportunidad se encuentra con la preparación.”

Una moral alternativa

Así pues, mi contribución moral a la educación de este niño: Tu valor está en toda tu persona, no sólo en tu “trabajo”. Tus ideas tendrán valor en la sociedad actual. Tus agallas tendrán valor. Tu carácter también. Averigua qué aprecia el mundo. Ganarás bien y mejorarás la suerte de los demás.

Adam Smith veía moralidad en ese espíritu de búsqueda de riqueza. Aquel niño de doce años era mi carnicero, mi cervecero o mi panadero. No me ofreció sus servicios con espíritu caritativo, sino con espíritu egoísta para ir a la escuela de navegación. Y eso está bien. Fíjate en el resultado, no en la intención. Me proporcionó efectivamente una limosna (o lo que los economistas llaman “excedente del consumidor“).

Smith nació este año hace trescientos años. Su tipo de pensamiento moral amenazaba el monopolio de los líderes políticos y espirituales de su época. Hoy hace lo mismo. A Alexandria Ocasio-Cortez le gustaría que pensaras que a menudo intercambiamos dinero por las almas alienadas de los trabajadores. El Papa Francisco insiste en que las transacciones laborales son eventos “ganar-perder” entre los que tienen y los que no tienen.

Mi intercambio con el niño dice lo contrario. En los mercados, cambiamos deseos por provisiones, necesidades por satisfacciones y sueños por realizaciones. Todos somos pobres que se convierten en ricos, y ricos que proveen a pobres.

Educación permanente

Al final, pagué al chico y no prediqué. La moralidad del mercado se aprende a menudo simplemente participando en él.

Si el chico y yo seguimos haciendo negocios juntos este año, a los dos nos irá mejor. Además, para garantizar la continuidad de las transacciones, es probable que él se mantenga íntegro y yo evite ser un grosero y un bruto (a pesar de este artículo).

El año que viene mi barrio vivirá una demostración de la mano invisible de Smith y del doux commerce de Montesquieu. Se trata de una demostración que se repite una y otra vez en las sociedades libres, en las que personas desconocidas se encuentran, resuelven sus problemas y se comportan de un modo que favorece la tolerancia, la democracia, la paz y la confianza.

Una sociedad así es una causa a la que merece la pena contribuir. Así que busca a ese chico del barrio dispuesto a trabajar y asegúrate de pagarle. Estarás alimentando el milagroso sentimiento de que el comercio tiene sus virtudes. Al hacerlo, estarás pagando por todos nosotros.

Este artículo del Instituto Mises ha sido publicado con permiso.


  • Scott Drylie is an Assistant Professor of Economics, Cost Analysis, and Acquisition Management at the Air Force Institute of Technology in Dayton, Ohio.