Por qué las microescuelas pueden ser un entorno de aprendizaje ideal para los niños neurodiversos

Los modelos de aprendizaje más personalizados pueden ser especialmente valiosos para los alumnos con problemas de aprendizaje o necesidades especiales.

Una crítica común a las microescuelas, los módulos de aprendizaje, los enfoques de la educación no escolarizada y otros modelos educativos no tradicionales es que no funcionan bien o excluyen a los alumnos neurodiversos, incluidos los que tienen el espectro del autismo o los que tienen dislexia, TDAH u otras necesidades especiales de aprendizaje.

La realidad es que estos modelos de aprendizaje más personalizados pueden funcionar bien para la mayoría de los estudiantes, y pueden ser especialmente valiosos para los estudiantes con problemas de aprendizaje o necesidades especiales.

Esta ha sido sin duda la experiencia de Molly y Noah Stephenson, de Wichita, Kansas. Como padres de niños neurodiversos que no encajaban bien en la enseñanza convencional, incluidas las versiones de educación en casa, descubrieron muy pronto que ofrecer la máxima libertad y autonomía a los niños suele conducir a un aprendizaje más profundo, feliz y duradero.

Su hija mayor, que ahora tiene 21 años, todavía lleva consigo el doloroso recuerdo de un año de guardería en la escuela pública que su madre califica de "fantástico desastre". Según Molly: "Nos dimos cuenta al final del jardín de infancia de que tenía dislexia y nuestro sistema de enseñanza pública no estaba bien equipado en ese momento para ayudarla a tener éxito. Ella sentía que no era inteligente. Para nosotros era inaceptable tener niños que, sólo porque sus cerebros eran diferentes, sintieran que no eran inteligentes. No queríamos que les quitaran el amor por el aprendizaje a nuestros hijos".

Los Stephenson retiraron a su hija de la escuela y empezaron a educarla a ella y a sus hermanos menores en casa a través de una escuela virtual, utilizando un plan de estudios establecido y expectativas de rendimiento estándar. Eso fue un poco mejor, pero pronto se dieron cuenta de que su hijo también era profundamente disléxico y un plan de estudios rígido no funcionaba para él. "Corría y se escondía", dice Molly sobre la aversión de su hijo a las tareas escolares.

Frustrados y sin saber qué hacer a continuación, Molly y Noah estaban planeando enviar a sus hijos de vuelta a la escuela pública después de un año de educación en casa. Entonces, algo sucedió.

Durante el verano, antes de que sus hijos tuvieran que volver a la escuela, los Stephenson se dieron de baja de la escuela virtual, guardaron todo su plan de estudios y los materiales relacionados con la educación en casa y se centraron en disfrutar de su tiempo en familia. "Nuestros hijos empezaron a aprender de forma orgánica", recuerda Molly. En una venta de garaje, su hijo, que aún no era capaz de leer los libros del Dr. Seuss con soltura, cogió una biografía de grado medio sobre el músico Johnny Cash, y durante varios días se dedicó a leerla con total comprensión. Molly le preguntó a su hijo por qué era capaz de leer ese libro pero no de hacer todos los ejercicios de lectura que le había dado. "Recuerdo perfectamente que me dijo que 'todo lo que me dabas a leer era una estupidez'. Sólo necesitaba intereses, y así descubrimos el unschooling a través de ese proceso", dijo.

Cuando los Stephenson adoptaron el unschooling (desescolarización, en español), o educación autodirigida centrada en los intereses y objetivos individuales del niño, se pusieron en contacto con otros educadores en casa de la zona que compartían esta filosofía educativa. En los años siguientes, al darse cuenta de que sus cinco hijos son neurodiversos, este enfoque de aprendizaje no coercitivo se convirtió en una forma crucial de apoyar la educación de sus hijos.

Al experimentar el beneficio del aprendizaje personalizado a pequeña escala de primera mano con sus propios hijos, los Stephenson finalmente quisieron apoyar a más niños de su comunidad con un modelo educativo similar. El año pasado fundaron la Wildflower Community School, una microescuela en Wichita (Kansas) que forma parte de la red nacional de microescuelas Prenda. Una asociación público-privada con las escuelas públicas de Kansas permite a los estudiantes locales asistir a la microescuela Prenda de los Stephenson de forma gratuita, aunque eso no cubre totalmente los costes totales de la microescuela. Dependen de las donaciones benéficas para llegar a fin de mes.

La pareja tiene actualmente 35 alumnos matriculados en su microescuela, de los cuales sólo unos cuatro se consideran "neurotípicos". La mayoría tienen necesidades de aprendizaje especializadas, varios están en el espectro del autismo y más de 20 se caracterizarían por tener TDAH. Han tenido que rechazar a muchos más alumnos por falta de capacidad.

En el cálido y acogedor espacio de la microgranja que Molly, Noah y sus otros dos educadores han creado, estos alumnos florecen. Se les concede libertad y respeto, se les permite dominar los contenidos académicos a su propio ritmo y tienen tiempo para trabajar los retos emocionales e interpersonales.

Cuando los Stephenson descubrieron cuántos de sus alumnos tienen necesidades educativas especiales, empezaron a trabajar para que su entorno y el marco de Prenda fueran lo más amigables posible con la neurodiversidad. "Pasamos mucho tiempo trabajando en las habilidades de funcionamiento ejecutivo, las habilidades motoras finas, las habilidades de investigación, las inteligencias múltiples y realmente tratamos de enmarcar para nuestros estudiantes que no importa el tipo de funcionamiento de su cerebro, es fantástico. Vamos a desvelar el secreto de cómo hacer que funcione para ti de manera que te sientas bien", dijo Molly.

"También sentimos que teníamos que hacer mucha desescolarización y desprogramación con algunos de los niños que no habían tenido éxito en un entorno de escuela pública anteriormente", añadió.

La microescuela de los Stephenson es sólo una de las muchas microescuelas, grupos de aprendizaje, colaboraciones de educación en casa y modelos educativos similares que han surgido en la zona de Wichita y en todo Estados Unidos. A pocos kilómetros de la Wildflower Community School, hay un programa preescolar al aire libre que recientemente ha ampliado su oferta a los niños en edad escolar; una colaboración de educación en casa laica que se reúne dos veces a la semana en un centro comunitario local; un programa híbrido de educación en casa basado en la fe; y dos escuelas privadas de bajo coste que están abarrotadas por la demanda local. Una de estas escuelas es laica y la otra religiosa, y ambas hacen hincapié en el aprendizaje personalizado de los alumnos.

También en Wichita se encuentra el Centro Educativo Izora Elaine Dean, una microescuela dirigida por una antigua maestra de escuela pública que comenzó como un centro de tutoría y evolucionó hasta convertirse en un programa educativo a tiempo completo durante la respuesta a la pandemia. "Nuestros padres no querían volver a la escuela cuando el aprendizaje a distancia terminó", dijo la fundadora Pam McEwen. Trabajó con los padres para ayudarles a retirar a sus hijos de la escuela para educarlos en casa, concediendo a los padres más libertad y flexibilidad sobre cómo aprenden sus hijos. "Desde entonces, no hemos dejado de trabajar", añade.

McEwen, junto con los Stephenson, es miembro de un grupo de la comunidad local conocido como WISE, o Wichita Innovative Schools and Educators (Escuelas y Educadores Innovadores de Wichita), puesto en marcha la pasada primavera por algunos de los fundadores de microescuelas y empresarios de la educación de la zona para ofrecer apoyo e intercambio de conocimientos. Muchos de estos educadores innovadores son beneficiarios de microbecas del Fondo Educativo VELA, una organización filantrópica sin ánimo de lucro que apoya el crecimiento de opciones educativas no tradicionales y alternativas de escolarización en todo el país. La conexión con VELA ayudó a estos empresarios de Wichita a encontrarse y a empezar a colaborar.

"Nuestro objetivo final entre nosotros es apoyar el crecimiento de nuestras escuelas individuales, pero también crear más alternativas, porque el distrito en el que estamos no tiene éxito", dijo Molly Stephenson. "Los padres buscan algo diferente, y ese algo probablemente no va a ser una de las grandes escuelas privadas de la zona. Tenemos algunos grandes colegios privados muy buenos. No habrían sido una buena opción para nuestros hijos, y no habrían sido una buena opción para muchos de los niños a los que sirven los otros empresarios de la educación de la zona".

Estas opciones educativas diversas y de menor escala son cada vez más abundantes y accesibles en comunidades de todo Estados Unidos, lo que da a más familias la oportunidad de elegir el entorno de aprendizaje que mejor se adapte a las necesidades y preferencias individuales de sus hijos. Para los niños neurodiversos y con necesidades especiales, esta variedad educativa puede ser aún más beneficiosa.

"Los niños, y especialmente los neurodiversos, van a encontrar diferentes agujeros de conejo por los que quieren bajar y perseguir", dijo Molly. Jessica Tran está de acuerdo. Ella es la madre de cuatro niños que asisten a Wildflower, tres de los cuales están diagnosticados como autistas y uno que está siendo evaluado actualmente. "En Wildflower no se espera que los niños sean robots ni que den lo mejor de sí mismos, ya sea por encima o por debajo de su nivel. Además, a los niños se les permite explorar las cosas que hacen feliz a sus corazones", dijo Tran.

Continuó: "Como educadora, me gustaría que todas las escuelas fueran así y permitieran que más niños tuvieran éxito en el aula. Por supuesto, algunos niños lo hacen excepcionalmente bien en entornos tradicionales. Sin embargo, hay al menos cientos de niños en nuestro propio distrito que se están ahogando y están desesperados por un lugar como éste".

Las microescuelas y otros modelos similares de aprendizaje personalizado pueden crear más espacio para esas importantes madrigueras de exploración y descubrimiento, al tiempo que apoyan el desarrollo intelectual y el bienestar personal de cada niño.

Escuche la reciente conversación en podcast de Kerry con los Stephenson para saber más sobre su microescuela: 

 

Este artículo de Forbes ha sido publicado con permiso.