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lunes, mayo 13, 2024

Muchos dicen que parece que estamos en recesión, pero ¿realmente lo creen?

Hablar es barato, como suele decirse.

Crédito de la imagen: Ahmad Ardity - Pixabay

En los últimos dos años hemos oído hablar a los principales medios de comunicación de algo llamado “vibecession”.

La idea detrás de una vibecession es sencilla. Mucha gente dice que “siente” que estamos en un momento económico muy malo, a pesar de que la inflación ha empezado a ralentizarse en relación con sus peores niveles (aunque los precios no están volviendo a bajar), las tasas de desempleo son bajas y los ingresos medios parecen estar subiendo de nuevo tras la recesión económica causada por las políticas de Covid.

Los últimos informes afirman que la vibecession se está enfriando, pero la pregunta es: ¿alguna vez hubo algo de eso?

Bueno, es posible que la gente aún se esté adaptando a unos niveles de precios más altos (que no han hecho más que seguir subiendo en el último año), pero en general soy escéptico respecto a los sentimientos que la gente afirma tener sobre la economía. Para saber por qué, veamos cómo aprenden los economistas sobre el mundo.

Demostración de preferencias

En las clases introductorias de microeconomía, los economistas suelen empezar presentando algunos postulados basados en la acción humana. La razón por la que empiezan por ahí es porque la economía es realmente compleja e implica literalmente miles de partes móviles. Si no podemos entender ni siquiera las partes individuales, ¿cómo podemos esperar entender la economía en sí? Esto plantea la siguiente pregunta: ¿cómo podemos conocer a los seres humanos si no podemos ponerlos bajo un microscopio?

Una forma de hacerlo es pensar en la lógica de la acción. Si un ser humano actúa de forma intencionada (por lo que quedan excluidos los movimientos corporales involuntarios), esto significa que tiene que elegir entre alternativas. Si tienes hambre, tienes muchas opciones. Puedes correr a la cocina y prepararte una comida, salir a comprarla, llenarte de comida basura en lugar de una comida completa o puedes saltarte la comida por completo.

Si alguien elige saltarse la comida para ahorrar dinero, está demostrando que prefiere ahorrar su tiempo o su dinero a la posibilidad de comer. Esto se denomina preferencia demostrada o, alternativamente, algunos economistas la llaman preferencia revelada. A veces la gente discute sobre qué término es más apropiado, pero no hay necesidad de hacerlo aquí.

El economista Murray Rothbard escribió sobre la preferencia demostrada en su artículo Toward a Reconstruction of Utility and Welfare Economics. Rothbard dice:

El concepto de preferencia demostrada es simplemente éste: que la elección real revela, o demuestra, las preferencias de un hombre; es decir, que sus preferencias son deducibles de lo que ha elegido en acción. Así, si un hombre elige pasar una hora en un concierto en lugar de ir al cine, deducimos que prefiere el primero o que ocupa un lugar más alto en su escala de valores. Del mismo modo, si un hombre se gasta cinco dólares en una camisa, deducimos que prefirió comprar la camisa a cualquier otro uso que pudiera haberle dado a ese dinero. Este concepto de preferencia, arraigado en las elecciones reales, constituye la piedra angular de la estructura lógica del análisis económico y, en particular, del análisis de la utilidad y el bienestar.

Los economistas pueden afirmar que conocen las preferencias de los individuos porque, en la práctica, la gente siempre elige la opción que más le gusta.

Palabrería barata

Este enfoque es diferente de muchos otros enfoques de las ciencias sociales. A menudo, los científicos sociales intentan averiguar las preferencias de las personas preguntándoles.

Esto parece sensato a primera vista. ¿Quiere saber lo que piensa alguien? ¿Por qué no preguntarle?

En realidad, hay una buena razón para no preguntarle. Utilicemos la preferencia demostrada para explicar por qué.

Supongamos que hago una encuesta a un grupo de universitarios recién licenciados. Les pregunto en una escala del 1 al 10 cuánto miedo tienen de devolver sus préstamos estudiantiles.

Imaginemos que todos dicen 10. ¿Qué demuestra eso? Bueno, demuestra que valoran más dar la respuesta de 10 que cualquier otra respuesta.

Pero, ¿la respuesta que la gente prefiere dar es siempre la verdadera? Por supuesto que no. No deberíamos esperar que así fuera.

Hay muchas razones por las que podemos esperar que la gente dé respuestas inexactas en lugar de respuestas exactas.

En primer lugar, a veces la gente da respuestas inexactas porque dar respuestas exactas es demasiado costoso. Si me acerco a usted y le hago una encuesta en la calle, es mucho pedir que le exija un análisis exhaustivo de su nivel de miedo a los préstamos estudiantiles. La mayoría de la gente dará su reacción visceral, pero es probable que después de pensarlo mucho su respuesta cambie.

En segundo lugar, las personas pueden decidir exagerar sus respuestas cuando creen que les conviene hacerlo. Si todo el grupo de estudiantes está a favor de que se les condonen los préstamos estudiantiles, pueden decidir que la mejor respuesta para ellos es decir que no pueden soportar el peso de sus préstamos estudiantiles. Quizá si todos gritan lo bastante fuerte, los políticos que dependen de su apoyo intentarán enviarles algo de dinero para garantizar su lealtad.

Un médico no siempre receta o recomienda analgésicos fuertes cuando alguien califica su dolor como un 10. Esto se debe a que los médicos saben que alguien puede sentir un dolor muy fuerte. Esto se debe a que los médicos saben que el hecho de que alguien diga que su dolor es un “10” no siempre significa que su dolor sea malo. Puede significar simplemente que el paciente prefiere decir lo que le dan los analgésicos.

Todo esto es una forma muy larga de decir un hecho muy simple, y francamente trillado, de la vida: hablar es barato.

Cuando la gente compra bienes y servicios, tiene que sacrificar dinero para hacerlo. Demuestran su preferencia por los bienes mediante su voluntad de sacrificio.

No existe un sacrificio equivalente al responder a las preguntas de una encuesta. Por lo tanto, su respuesta a una pregunta no me dice lo que realmente piensa, sino qué respuesta valora más dar.

Aplicaciones

Esta mentalidad no significa que no debas confiar ni creer nunca en nadie. Si conoces a alguien y confías en su capacidad para ser honesto y autoevaluarse con precisión, por supuesto que deberías confiar en sus declaraciones.

Sin embargo, esta forma de pensar sobre la acción humana nos proporciona algunas herramientas útiles para evaluar hasta qué punto la gente se cree las cosas. Si hablar es barato, la gente debería estar dispuesta a hacer algo más que hablar cuando se trata de cuestiones importantes.

Por ejemplo, imaginemos que alguien nos dice que cree que la economía se va a hundir mañana. Le asegura que será el peor desplome de la historia y que la bolsa va a desaparecer.

He aquí una sencilla pregunta de seguimiento para hacerle: “¿Cuánto de su propio dinero ha arriesgado vendiendo en corto el mercado?” Si el mercado se va a desplomar mañana, la semana que viene o el mes que viene, una persona podría ganar millones si se pone en corto adecuadamente. Si alguien se le acerca con un mensaje catastrofista, compruebe si se lo cree tanto como para arriesgar su propio dinero.

Una pregunta similar podría hacerse sobre la subida del nivel del mar y los propietarios de casas frente al mar. ¿Los alarmistas que viven en zonas amenazadas por el cambio climático tienden a alejarse de esas zonas, o tienden a quedarse? Si se quedan, eso me indica que quizá crean que la adaptación puede superar las dificultades climáticas a las que nos enfrentamos.

¿Y la vibecession? Bueno, podemos imaginar cómo actuaría la gente si sintiera que estamos a punto de entrar en recesión. En una recesión, los mercados bursátiles tienden a verse afectados. De nuevo, en ese caso, la gente que cree que se avecina una recesión debería retirar su dinero.

Si realmente estuviéramos en recesión, también cabría esperar que la gente redujera el consumo innecesario. La gente tiende a ahorrar dinero cuando piensa que puede perder su trabajo en cualquier momento. Y sin embargo, los gastos de consumo han aumentado desde que terminó la pandemia.

Esto no es un caso a prueba de balas contra una vibecession secreta, pero el punto es simplemente que si la gente está diciendo que estamos en recesión (o estamos a punto de estarlo), pero no están actuando como si ese fuera el caso, tenderé a confiar en sus acciones por encima de sus palabras.

Debido a esto, sigo siendo un escéptico de la vibecession. No estoy vendiendo en corto en ningún mercado, así que no debo preocuparme demasiado por la economía a corto plazo. Eso no significa que esté en lo cierto, por supuesto, pero sí pone de relieve lo valioso que es pedir a la gente que “ponga su dinero donde está su boca” cuando se trata de proclamaciones sobre una fatalidad inminente.

Lecturas adicionales:

Toward a Reconstruction of Utility and Welfare Economics, de Murray Rothbard.


  • Peter Jacobsen es un Escritor Asociado en la Fundación para la Educación Económica.