Mori Arinori: el Tocqueville japonés, Tercera Parte

A la edad de 41 años, un asesino enfadado cobró la vida de Mori Arinori por su oposición a la enseñanza de la religión en las escuelas.

El japonés Mori Arinori (1847-1889) comenzó su servicio como primer embajador de Japón en los Estados Unidos cuando sólo tenía 24 años. Durante los siguientes 15 años, hasta su muerte, también fue embajador del país en China y Gran Bretaña y ministro de Educación.

Las partes 1 y 2 de esta serie describen a Mori como una notable figura de la Ilustración japonesa bajo la Restauración Meiji, así como un agudo observador de Estados Unidos a finales de la década de 1860 y principios de la de 1870. Su libro, Vida y recursos en América, puede considerarse como una versión japonesa de La democracia en América de Alexis de Tocqueville. Este segmento final ofrece algunas otras de sus interesantes percepciones de América.

En entregas anteriores, expliqué el desmantelamiento del antiguo régimen -conocido como el Shogunato Tokugawa- que gobernó Japón desde 1603 hasta la Restauración Meiji de 1868. Su política económica mantuvo a Japón envuelto en el feudalismo y en gran medida aislado del mundo. En sus últimas décadas, el Shogunato desestabilizó la sociedad japonesa con una política deliberada de devaluación monetaria, reduciendo repetidamente el contenido de oro de la principal unidad monetaria, el koban. Finalmente, abandonó el oro en favor de un sistema basado en el cobre para poder inflarlo aún más.

Tras el derrocamiento del Shogunato, el gobierno de Meiji heredó el reto inmediato de una inflación de precios galopante. En 1871 se aprobó la Ley de la Nueva Moneda, que introdujo el yen como medio de cambio del país y lo vinculó firmemente al oro. La plata sirvió como moneda subsidiaria. La palabra "yen", por cierto, significa "objeto redondo".

Mori Arinori desempeñó un papel en la transición a la moneda sana, según mi amigo Hiroshi Yoshida, profesor de la Universidad de Comercio de Chiba y presidente del Instituto de Contabilidad del Sector Público de Tokio:

La era Meiji comenzó con la inflación causada por el gasto excesivo del gobierno anterior y la degradación de la moneda. Mori fundó el Instituto de Formación Empresarial específicamente para formar una nueva clase de empresarios que pudieran construir una economía libre y no inflacionaria. Creía que la producción de bienes y servicios de consumo, la contabilidad por partida doble y la honestidad tanto en el dinero como en los negocios modernizarían la economía japonesa más rápido y mejor que la planificación gubernamental.

Una cuestión que aún hoy es objeto de controversia entre los historiadores se refiere a la medida en que Mori Arinori abrazó personalmente el cristianismo. Llegó a enseñar y practicar un sistema de ética que hizo que más de un compatriota le preguntara si era cristiano. Ivan Parker Hall, en su biografía de Mori, cita su respuesta típica: "Me esfuerzo por vivir de forma que los hombres piensen que soy cristiano", lo que sugiere que abrazó la ética pero quizá no la divinidad de Cristo. Según todos los indicios, Mori llevó una vida de carácter personal íntegro, que al menos estaba profundamente influenciada por la forma de vivir de los cristianos más fieles.

Mori nació en un Japón feudal y aislado. Sin embargo, cuanto más viajaba y aprendía, más se apasionaba por lo que hoy identificamos como los principios del "liberalismo clásico": gobierno limitado, estado de derecho, propiedad privada, libre mercado e individualismo. Llegó a admirar el espíritu empresarial privado como motor de progreso e innovación. Considere esta observación que hizo basada en su experiencia en América:

En ninguna de las escuelas públicas de Estados Unidos se enseñan los principios básicos del comercio, por lo que los particulares han establecido lo que se llama una "cadena de colegios comerciales". Éstas no son menos de cuarenta y se extienden desde Maine hasta Louisiana. Su curso de instrucción es muy completo y cubre todo lo necesario para una vida comercial. Y como esta asociación está bajo una sola cabeza, las regulaciones son tales que un estudiante, después de completar un curso de estudios en uno, puede retomarlos y continuarlos en otra escuela de la cadena sin gastos adicionales.

Estas escuelas comerciales norteamericanas impresionaron tanto a Mori que, a su regreso a Estados Unidos, fundó la primera de Japón. Hoy se conoce como la Universidad de Hitotsubashi. Está ampliamente considerada como el mejor lugar del país para estudiar Economía y una de las mejores universidades del mundo. También fundó la Meirokusha (Sociedad Meiji 6), la primera sociedad intelectual de Japón. Era un "think tank" informal que publicaba una revista de opinión para promover la "civilización y la ilustración".

La idea general que la mayoría de los estadounidenses tienen hoy en día de la educación norteamericana del siglo XIX es que era deficiente hasta que el gobierno entró en escena con sus escuelas obligatorias y financiadas con fondos públicos. En realidad, ocurre algo parecido a lo contrario. La educación fue sorprendentemente y cada vez más fuerte en nuestro primer siglo y, en los últimos cien años, la participación del gobierno en ella ha producido una crisis educativa nacional. (Véase mi artículo de abril de 2020, El mito de que los estadounidenses estaban mal educados antes de la escolarización masiva del gobierno).

Procedente de un país en el que el Estado ha monopolizado históricamente la educación, Mori veía las instituciones estadounidenses, mucho más libres, como un modelo de superación. "La característica más sorprendente relacionada con la literatura de Estados Unidos es la circulación de periódicos y revistas, que son leídos por todas las clases del pueblo". En 1860, señala Mori, "se estimó que la circulación de los periódicos por sí sola ascendía a 100.000.000". La población total de Estados Unidos en 1860 era de sólo 32 millones. América, observó, era una nación de lectores:

La costumbre de leer libros entre la gente de América es casi universal, mucho más, se dice, que en Inglaterra o Francia. En todos los hogares, desde el rico comerciante hasta el más pobre agricultor, se encuentran generalmente las colecciones de libros que desean o pueden comprar. Y para aquellos que no pueden permitirse comprar todo lo que desean leer, en las ciudades y pueblos de todo el mundo hay bibliotecas circulantes en las que, por una pequeña contraprestación, se pueden leer los libros, o pedirlos prestados para leerlos en casa... En 1860, había 27.730 bibliotecas en el país, en las que se recogían casi 14.000.000 de volúmenes.

El historiador de la Universidad de Alabama, John E. Van Sant, explica que las perspectivas de Mori sobre el gobierno estadounidense no eran tan positivas como sus estimaciones sobre su sector privado.

"Había visto en la América del siglo XIX cómo la democracia 'directa' conducía a un sistema de botín en el que personas no cualificadas, incompetentes e incultas recibían nombramientos en el gobierno simplemente porque apoyaban a un candidato ganador para un cargo electivo", escribe Van Sant. "Las libertades y los derechos individuales estaban muy bien, pero personas no cualificadas y de carácter dudoso no deberían dirigir el gobierno".

Además, Mori no estaba nada impresionado con los abogados en el gobierno. En sus palabras:

Los abogados de los Estados Unidos... tienen mucho que ver con la elaboración de las leyes nacionales y los asuntos del gobierno general. Un competente crítico estadounidense ha dicho que pocos de ellos han sido estudiantes de economía política, de política civil y de historia universal. Esto se manifiesta dolorosamente en los debates legislativos que mantienen y en las leyes que promulgan.

La visión general de Mori sobre Estados Unidos era posiblemente tan elogiosa como la de Alexis de Tocqueville 40 años antes. Nuestra joven nación, escribió, era:

...una de las maravillas del siglo y del mundo. La extensión de sus dominios y sus recursos ilimitados, la mezcla pacífica de sus muchas nacionalidades, la difusión casi ilimitada de la inteligencia y el conocimiento y el carácter libre y cosmopolita de su pueblo, se combinan para darle una posición conspicua entre las naciones.

Después de su última embajada (en Gran Bretaña, de 1879 a 1984), Mori regresó a Japón y más tarde se convirtió en Ministro de Educación en el Gabinete Meiji. Allí impulsó los métodos modernos de enseñanza, la educación empresarial y la tolerancia religiosa. Mori se opuso firmemente cuando otros ministros del gobierno trataron de impulsar ideas religiosas como el sintoísmo en las escuelas. "Siempre creyó", escribe Van Sant, "que las creencias religiosas eran un asunto individual y no debían ser promovidas ni obstaculizadas por el gobierno".

El 11 de febrero de 1889, el emperador Meiji anunció la introducción de la Constitución Meiji. Inaugurando el "Japón moderno", fue un acontecimiento público de enorme importancia para la nación. Por desgracia, Mori no vivió para verlo.

Ese mismo día, mientras Mori se preparaba para partir hacia las ceremonias en el Palacio Imperial, a un joven llamado Nishino Buntaro se le concedió su deseo de ver a Mori para expresarle sus opiniones sobre los temas del momento. Aprovechando el momento, Nishino sacó un cuchillo de la manga de su kimono y apuñaló al ministro de Educación dos veces en el abdomen. Mori murió a las pocas horas. El motivo del asesino fue la venganza por lo que percibía como la despreocupación de Mori por el sintoísmo tradicional.

La ironía de la muerte prematura de Mori a los 41 años no pasó desapercibida para los japoneses. Un hombre que había hecho tanto por sacar a su país de las sombras del feudalismo para transferirlo a la luz de la libertad moderna,  cayó víctima de esas mismas sombras.