"Más suicidios en un mes que en todo el año": Las consecuencias involuntarias de los cierres de COVID-19

Las órdenes de quedarse en casa vienen con una serie de consecuencias no deseadas que aún no hemos empezado a medir o a comprender.

Los costos de las medidas del gobierno a la pandemia COVID-19 de 2020 han sido severos. Nuevas evidencias sugieren que podrían ser incluso peores de lo que imaginamos.

Una filial de ABC en California informa que los médicos del Centro Médico John Muir les dicen que han visto más muertes por suicidio que por COVID-19 durante la cuarentena.

"Las cifras no tienen precedentes", dijo el Dr. Michael deBoisblanc, refiriéndose al aumento de los suicidios.

"Nunca habíamos visto cifras como estas, en un período tan corto de tiempo", añadió deBoisblanc. "Quiero decir que hemos visto un año de intentos de suicidio en las últimas cuatro semanas".

Kacey Hansen, una enfermera de trauma que ha pasado 33 años en el hospital, dijo que nunca había visto ataques autoinfligidos de tal magnitud.

"Lo que he visto recientemente, nunca lo había visto antes", dijo Hansen. "Nunca he visto tantas lesiones intencionales".

Hasta la fecha, hay pocas pruebas de que los cierres hayan reducido la propagación de COVID-19. Pero incluso si hubiese pruebas convincentes de que los cierres están salvando vidas, sería un error ignorar las múltiples consecuencias involuntarias de las órdenes de quedarse en casa.

Como explican el economista Antony Davies y el politólogo James Harrigan, "toda acción humana tiene tanto consecuencias intencionadas como no intencionadas". Los seres humanos reaccionan a cada norma, regulación y orden que los gobiernos imponen, y sus reacciones dan lugar a resultados que pueden ser muy diferentes a los resultados que los legisladores pretendían".

Las consecuencias negativas no intencionadas tienen dos problemas.

En primer lugar, como observó Ludwig von Mises, toda intervención gubernamental en los mercados crea consecuencias no deseadas, que a menudo conducen a más peticiones de intervenciones gubernamentales que tienen más consecuencias no deseadas, y así sucesivamente. En segundo lugar, como señaló Frédéric Bastiat, tendemos a centrar nuestra atención más en las consecuencias previstas que en las no previstas. (Piense en la asistencia del gobierno y en la trampa de la pobreza).

Las consecuencias no intencionadas de la pandemia COVID-19 han sido severas. Sin embargo, la mayor parte de la atención se ha centrado en las consecuencias económicas. Cuarenta millones de empleos perdidos en los Estados Unidos. Una recesión inminente. Cientos de miles de negocios arrasados y jubilaciones destruidas.

Las consecuencias psicológicas y fisiológicas no deseadas de los pedidos de comida para llevar a casa han recibido menos atención. Los medios de comunicación se han quedado en gran medida paralizados por el COVID-19, informando diariamente sobre el número de muertes y el aumento del número de casos en los estados que suavizan las restricciones de cierre (sin tomar en cuenta que los casos de COVID están aumentando debido a la ampliación de las pruebas).

Para estar seguros, medir el impacto en la salud mental es más difícil que medir las muertes o la pérdida de empleos de COVID-19. Pero esa no es razón para descartar el impacto psicológico y físico de los encierros, especialmente cuando las pruebas sugieren que el número de víctimas es grave.

Un informe reciente del Wall Street Journal muestra un aumento en el número de personas que toman medicamentos para la ansiedad y el insomnio, lo que lleva a los médicos a advertir sobre los riesgos a largo plazo del incremento en las prescripciones, que incluyen la adicción y la sobredosis de esos medicamentos.

Las órdenes de quedarse en casa pueden parecer relativamente benignas, pero no lo son. La ciencia demuestra que los seres humanos sufren mucho aislados unos de otros.

Como informó The New York Times en 2016, el aislamiento social no sólo es dañino, sino que es bastante mortal:

Una ola de nuevas investigaciones sugiere que la separación social es mala para nosotros. Los individuos con menos conexión social han interrumpido los patrones de sueño, alterado el sistema inmunológico, tienen más inflamación y niveles más altos de hormonas de estrés. Un estudio reciente descubrió que el aislamiento aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas en un 29% y de accidentes cerebrovasculares en un 32%.

Otro análisis que reunió datos de 70 estudios y 3,4 millones de personas encontró que los individuos socialmente aislados tenían un riesgo 30% mayor de morir en los próximos siete años, y que este efecto era mayor en la mediana edad.

La soledad puede acelerar el declive cognitivo en los adultos mayores, y los individuos aislados tienen el doble de probabilidades de morir prematuramente que aquellos con interacciones sociales más robustas. Estos efectos comienzan temprano: Los niños aislados socialmente tienen una salud significativamente peor 20 años después, incluso después de controlar otros factores. En conjunto, la soledad es un factor de riesgo de muerte prematura tan importante como la obesidad y el tabaquismo.

Evidencias anecdóticas, como el testimonio de los doctores del Centro Médico John Muir y los incrementos reportados en las llamadas a las líneas telefónicas de ayuda al suicida en todo el país, sugieren que el costo mental de los cierres podría ser tan grande como los costos materiales. (De hecho, es probable que vayan de la mano.)

Tendremos meses, sino años, para debatir si los cierres fueron efectivos o correctos. Lo que es importante recordar es que las órdenes de quedarse en casa vienen con una serie de consecuencias no deseadas que ni siquiera hemos empezado a medir o entender.

Por su parte, el Dr. DuBois blanc ha visto lo suficiente para convencerle de que es hora de levantar las órdenes de quedarse en casa y dejar que la gente vuelva a sus comunidades.

"Personalmente, creo que ya es hora", dijo. "Creo que, originalmente, esto se puso en marcha para aplanar la curva y asegurarse de que los hospitales tuvieran los recursos para cuidar de los pacientes de COVID. Tenemos los recursos actuales para hacerlo, y la otra salud comunitaria está sufriendo".