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domingo, octubre 23, 2022

Los controles de precios deben permanecer en el montón de cenizas de la historia

Los precios nos dan información vital sobre nuestra economía.

Crédito de la imagen: iStock

Con la inflación que golpea a los estadounidenses en el nivel más alto en cuarenta años, el debate sobre los controles de precios, una herramienta política considerada durante mucho tiempo como desaparecida, parece reavivarse. Ante el aumento de los precios, muchos economistas destacados, como Robert Reich, ex secretario de Trabajo de EE.UU., y Todd Tucker, director de Política Industrial y Comercio del Instituto Roosevelt, se han pronunciado recientemente a favor de los controles de precios impuestos por el gobierno.

Incluso la nueva primera ministra conservadora del Reino Unido, Liz Truss, anunció un plan para combatir la inflación limitando los precios de la energía en los hogares.

Independientemente de a quién se culpe de la inflación, no puede haber peor manera de combatirla que con medidas intervencionistas de control de precios. Como cualquier estudiante de Economía 101 podría decir, los precios se asientan naturalmente en el punto en que la oferta se encuentra con la demanda en una economía de mercado. Pero cuando el gobierno impone un tope artificial a los precios, la oferta disminuye y la demanda aumenta, creando un faltante. Al fin y al cabo, las empresas están menos dispuestas a crear y distribuir productos si no pueden obtener un buen precio por ellos. En una encuesta realizada recientemente por la Booth School of Business de la Universidad de Chicago entre cuarenta y un economistas académicos, el sesenta y uno por ciento afirmó que los controles de precios como los impuestos en la década de 1970 no lograrían “reducir con éxito la inflación de Estados Unidos en los próximos doce meses”. Sólo el 23 por ciento de los que respondieron dijeron que los controles de precios podrían reducir la inflación (y todos informaron de niveles más bajos de confianza en su predicción).

Para los estadounidenses mayores, el debate sobre el control de precios no es nada nuevo. En agosto de 1971, el presidente Richard Nixon anunció una congelación de 90 días de la mayoría de los salarios, precios y alquileres. Fue un intento miope de combatir la subida de los precios al consumo que había alcanzado su ritmo más rápido desde la Guerra de Corea. Tras el anuncio de Nixon, los mercados se recuperaron y el setenta por ciento de los estadounidenses apoyaron el plan en las encuestas. Sin embargo, el economista Milton Friedman, ganador del Premio Nobel, predijo que el plan de Nixon acabaría “en un fracaso absoluto y en la aparición de la inflación reprimida”. Como se predijo, los precios se dispararon tan pronto como se levantaron los controles, exponiendo la fragilidad de la interferencia del gobierno en la fijación de precios.

Entre las muchas consecuencias extrañas y trágicas de los controles de precios de Nixon estaba el espantoso espectro de los granjeros que ahogaban a millones de pollitos (o los gaseaban).

Como el precio de los pollos estaba controlado, pero el precio del grano utilizado para alimentarlos no lo estaba, ya no se podían vender de forma rentable. Lamentablemente, esto significó que la única manera de que los agricultores evitaran las pérdidas era matarlos. Este es sólo un ejemplo de las consecuencias imprevistas de la excesiva intervención gubernamental que impide el funcionamiento de las fuerzas del mercado.

Cuando se les deja libres, los precios nos dan información vital sobre nuestra economía. Señalan los recursos escasos, indican los deseos de los consumidores e impulsan el espíritu empresarial y la innovación. Pero cuando el gobierno intenta limitar los precios para “proteger” a los consumidores, esta información se distorsiona.

A nivel emocional, el impulso de controlar los precios es comprensible. Es fácil mirar la factura de la gasolinera o del supermercado y anhelar el alivio temporal que supondría una bajada de precios. Sin embargo, evitar este extremo erróneo permitirá tener una imagen mucho más clara del estado de nuestra economía de cara al futuro y nos permitirá centrarnos en las respuestas que realmente reducirán la inflación.


  • Aadi Golchha is an economic commentator and writer, proudly advocating for the principles of free enterprise. He is also the host of The Economics Review podcast.