VOLVER A ARTÍCULOS
jueves, marzo 14, 2024

Las cortinas de terciopelo y la sabiduría de Mises

Los principios económicos operan a nuestro alrededor, si sabemos dónde mirar.

Crédito de la imagen: Ian S | CC BY-SA 2.0 DEED

El mejor dinero que he gastado nunca fue en unas cortinas de terciopelo rosa. Corría el año 2003 y yo estaba estudiando en el extranjero, en Inglaterra, con muy poco poder adquisitivo y escasa preparación para mi estancia en el extranjero. Cuando llegué al Reino Unido, con otros dos compañeros de clase, lo hice sin ninguna garantía real de un lugar donde dormir, pero cuando eres joven, crees que puedes arreglártelas para cualquier cosa.

Antes había descartado la única opción de alojamiento que me habían dado en el campus, ya que el coste me parecía demasiado elevado y pensaba que podría arreglármelas mejor por mi cuenta, y había convencido a los otros dos estudiantes para que confiaran en mí. Después de una llegada un tanto desalentadora y de dar muchas vueltas, conseguimos un piso y nos ahorramos una buena cantidad de dinero por adelantado. Sin embargo, nuestra decisión nos acarrearía otros gastos, como el transporte público, dada la distancia que nos separaba del campus.

Estar en las afueras de la ciudad era una de las razones por las que nuestro alquiler era tan bajo, pero otra era que el piso no tenía nada: ni televisión, ni Internet, ni lavavajillas, ni lavadora, y sólo unos pocos muebles. Tampoco tenía las necesidades básicas de un alojamiento en el campus, como ropa de cama.

Esto me lleva a las cortinas rosas. Las noches eran gélidas, pero no me atrevía a gastar dinero en un edredón nuevo que no podría conservar después del viaje debido al espacio limitado de la maleta. Todo lo que comprara tenía que ser funcional, pero también desechable. Así que, en lugar de limitarme a buscar ropa de cama, busqué cualquier cosa que simplemente me mantuviera caliente. Me centré en la utilidad, en lo que tenía que hacer, no en lo que era. Cualquiera que haya visto la película Titanic sabe que el personaje de Kate Winslet no se salvó gracias a un bote salvavidas, sino gracias a una puerta: necesitaba algo que pudiera flotar.

Cuando nuestro poder adquisitivo es fuerte, solemos gastar más en función de nuestros deseos, estilo y estatus. Sin embargo, cuando el dinero escasea, solemos centrarnos en las necesidades básicas, ¡y eso puede ser bueno! Cuando compramos por funcionalidad, somos más ingeniosos, menos derrochadores y realmente estratégicos con nuestros gastos y ahorros.

Por el precio de 4 libras (unos 4 dólares), pude comprar el revestimiento más cálido: unas gruesas cortinas de terciopelo rosa en una tienda de segunda mano. Y aunque me costó unas cuantas libras más lavarlas en una lavandería, quedé encantada con mi compra. Era barata, cumplía su función y era una solución original para esas noches de escalofríos.

Ahora, cada vez que tengo que pensar en grandes compras, pienso en esas cortinas. Y me ha servido de mucho, lo que quizá no sea sorprendente, dado que mis estrategias para ahorrar dinero están en consonancia con las enseñanzas austriacas de Carl Menger y la aplicación de la praxeología de Ludwig von Mises.

Entonces, ¿cuáles son las conclusiones que se pueden extraer de la escuela austriaca de pensamiento? He aquí algunas de las ideas fundamentales:

  1. El valor económico de los bienes y servicios es subjetivo: yo valoraba las cortinas por su calidez y su peso, no porque pudieran colgarse de una ventana.
  2. Los costos de oportunidad importan: aunque no valoraba gastar una suma importante en estar cómodo en mi piso, sí valoraba gastar la mayor parte de mi dinero en hacer excursiones y explorar Europa. Al ahorrar en gastos de manutención, podía gastar más en hacer turismo.
  3. La escasez de recursos puede despertar la creatividad: si mi piso estuviera completamente amueblado y cubriera todas mis necesidades, no habría tenido que pensar en otras cosas.

El mercado es realmente un proceso emprendedor -opinión sostenida por muchos economistas austriacos- y nosotros somos seres emprendedores. Nunca hay que conformarse cuando las opciones son obvias o limitadas. Si hubiera optado por el alojamiento en el campus, me habría perdido muchos recuerdos y experiencias que forjaron mi carácter (como aprender a lavar la ropa en la bañera, a no perderme cuando me veo obligada a caminar tras una avería del tranvía o a apreciar las buenas conversaciones en lugar de ver programas de televisión).

Al fin y al cabo, el valor puede variar, pero nunca te arrepentirás de una compra que realmente satisface una necesidad, y corresponde al consumidor juzgar cuándo se ha satisfecho una necesidad. El consumidor es verdaderamente soberano en un sistema capitalista, y así lo describió acertadamente Mises en su publicación de 1944 Burocracia:

Los verdaderos jefes, en el sistema capitalista de economía de mercado, son los consumidores. Ellos, con sus compras y con su abstención de comprar, deciden quién debe poseer el capital y dirigir las fábricas. Ellos determinan lo que debe producirse y en qué cantidad y calidad. Sus actitudes generan beneficios o pérdidas para el empresario. Hacen ricos a los pobres y pobres a los ricos.

Los consumidores son despiadados. Nunca compran para beneficiar a un productor menos eficaz y protegerle contra las consecuencias de su incapacidad para gestionar mejor. Quieren ser servidos lo mejor posible. Y el funcionamiento del sistema capitalista obliga al empresario a obedecer las órdenes de los consumidores.

Los consumidores no son jefes fáciles. Están llenos de caprichos, son cambiantes e imprevisibles. No les importa un bledo el mérito pasado. En cuanto se les ofrece algo que les gusta más o que es más barato, abandonan a sus antiguos proveedores. Para ellos nada cuenta más que su propia satisfacción. No les preocupan los intereses creados de los capitalistas ni el destino de los trabajadores que pierden su empleo si, como consumidores, dejan de comprar lo que solían comprar.

Es fascinante lo mucho que estos temas aparecen en la vida cotidiana. La economía nos rodea.