La novela de Mark Twain que contiene una de las mejores (y más divertidas) lecciones de economía en toda la literatura

En "Un yanqui de Connecticut en la corte del rey Arturo", Twain "deja sin palabras" al proteccionismo.

Mark Twain está ampliamente considerado como uno de los mejores autores estadounidenses. Naturalmente, personas de todas las creencias han tratado de reclamarlo como su aliado político. Desde los liberales clásicos hasta los progresistas, personas de todo el espectro político han encontrado un espíritu afín en Twain.

Una prueba del lado liberal clásico podría ser lo que Twain escribió en una carta sobre el presidente estadounidense Grover Cleveland, generalmente laissez-faire.

"De todos nuestros hombres públicos de hoy, él es el primero en mi reverencia y admiración, y el siguiente es el vigésimo quinto. Es el único estadista que tenemos ahora", escribió Twain. "Cleveland borracho es un activo más valioso para este país que todo el resto de nuestros hombres públicos sobrios. Tiene una gran mentalidad; todos sus impulsos son grandes, puros y buenos. Ojalá tuviéramos otro de este tipo".

Un pasaje de una de sus obras de ficción también parece ponerlo del lado del libre mercado.

Economía política del siglo VI

En uno de los relatos de Twain, Un yanqui de Connecticut en la corte del rey Arturo, un estadounidense del siglo XIX recibe un golpe en la cabeza y es transportado en el tiempo a la Edad Media. Con sus conocimientos futuristas de tecnología y filosofía política, el yanqui se propone reformar la monarquía para convertirla en una república industrial.

En una escena, el yanqui debate los méritos de sus reformas de libre comercio con un herrero de un reino extranjero que apoya su propio régimen proteccionista local.

En primer lugar, el herrero inicia una línea de investigación destinada a mostrar los beneficios del proteccionismo.

"En tu país, hermano, ¿cuál es el salario de un maestro alguacil, de un maestro ciervo, de un carretero, de un pastor, de un porquero?"

"Veinticinco milrays al día; es decir, un cuarto de céntimo".

El rostro del herrero se le iluminó de alegría. Dijo:

"¡Con nosotros se les permite el doble! "

El yanqui se ve obligado a admitir que los salarios en el país del herrero son generalmente más altos. Sin embargo, vuelve con algunas preguntas propias.

"¿A cuánto se paga la libra de sal?"

"Cien milrays".

"Nosotros pagamos cuarenta. ¿Cuánto pagan por la carne de vaca y de cordero cuando la compran?" Eso fue un golpe limpio; hizo que el color viniera.

"Varía un poco, pero no mucho; se puede decir que setenta y cinco milrays la libra".

"Nosotros pagamos treinta y tres".

Esto continúa durante algún tiempo. El yanqui demuestra que las mercancías suelen costar más en el país proteccionista. El yanqui cree haber "derribado" el proteccionismo, pero el herrero tiene un argumento contrario.

"Marry, parece que no entiendo. Está demostrado que nuestros salarios son el doble de los tuyos", dice; "¿cómo puede ser entonces que hayas eliminado el relleno?

El yanqui trata de explicar la economía de todo esto.

"Sí, sí, no lo niego en lo absoluto. Pero eso no tiene nada que ver; el monto de los salarios en meras monedas, con nombres sin sentido que los distinguen, no tiene nada que ver. La cuestión es cuánto se puede comprar con el salario, esa es la idea.

Supongamos un caso. Supongamos que uno de sus jornaleros sale a comprar los siguientes artículos:

"1 libra de sal; 1 docena de huevos; 1 docena de pintas de cerveza; 1 recipiente de trigo; 1 traje de lino; 5 libras de carne de vaca; 5 libras de cordero.

"El lote le costará 32 centavos. Se necesitan 32 días de trabajo para ganar el dinero: 5 semanas y 2 días. Que venga a nosotros y trabaje 32 días con la mitad del salario; puede comprar todas esas cosas por un poco menos de 14 centavos y medio; le costarán un poco menos de 29 días de trabajo, y le sobrará alrededor de media semana de salario. Llévalo a lo largo del año; él ahorraría casi una semana de salario cada dos meses, tu hombre nada; así ahorraría cinco o seis semanas de salario en un año, tu hombre ni un centavo. Ahora creo que entiendes que los "salarios altos" y los "salarios bajos" son frases que no significan nada en el mundo hasta que descubres cuál de ellos comprará más".

El yanqui cree haber entregado una "trituradora" y pronto recibe la aparentemente eterna recompensa del economista.

"Pero, ¡ay! no se aplastó. No, tuve que dejarlo. Lo que esa gente valoraba eran los salarios altos; no parecía importarles si los salarios altos servían para comprar algo o no. Defendían la "protección" y juraban por ella, lo cual era bastante razonable, porque las partes interesadas les habían hecho creer que era la protección la que había creado sus altos salarios. Les demostré que en un cuarto de siglo sus salarios no habían avanzado más que un 30%, mientras que el costo de la vida había subido un 100%; y que con nosotros, en menos tiempo, los salarios habían avanzado un 40%, mientras que el costo de la vida había bajado constantemente. Pero no sirvió de nada. Nada podía desbaratar sus extrañas creencias.

Ahora que las opiniones del herrero parecen resurgir, veremos si la línea de razonamiento del yanqui resulta siendo más persuasiva en nuestra época que en la del Rey Arturo.